Marte se torna mais habitável com a descoberta da água, dizem os cientistas

Estrias escuras indicam água em Marte

Riscos escuros pintando o lado das colinas marcianas provavelmente foram formados por água salgada, anunciaram os cientistas hoje (28 de setembro). O que a presença de água líquida implica para a vida no Planeta Vermelho? (Crédito da imagem: NASA / JPL / Universidade do Arizona)



A descoberta de água líquida (embora muito salgada) em Marte pode sugerir que o Planeta Vermelho é mais habitável do que se pensava, de acordo com os cientistas.

Estranhas faixas escuras que descem pelas encostas das colinas na superfície de Marte são formadas em parte pela presença de água líquida, cientistas anunciaram hoje (28 de setembro). Usando o Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) da NASA, os pesquisadores dizem que agora têm fortes evidências de que a água salgada encharca o solo da superfície do planeta, talvez até flua pelas encostas e cria as faixas escuras.





'A água, como tenho certeza de que muitos de vocês nos ouviram dizer em várias ocasiões, é um ingrediente essencial para a vida', disse Mary Beth Wilhelm, pesquisadora de ciência planetária do Centro de Pesquisa Ames da NASA, em um briefing da NASA hoje cedo ( 28 de setembro). 'Nossos resultados podem apontar para mais condições habitáveis ​​nas proximidades da superfície de Marte do que se pensava anteriormente.' [ Água corrente em Marte: a descoberta em fotos ]

A superfície de Marte é, em sua maior parte, extremamente inóspita para a vida. Mas a vida na Terra provou repetidamente ser incrivelmente tenaz. Existem formas de vida que podem sobreviver a temperaturas incrivelmente quentes e frias, doses extremas de radiação e piscinas de água altamente salgadas . Mas os autores do novo estudo, que foi publicado online hoje (28 de setembro) na revista Nature Geoscience , disseram que ainda não podem fazer comparações diretas entre a água salgada encontrada em Marte e os ambientes da Terra.



'A habitabilidade potencial de micróbios semelhantes à Terra não está clara', disse Wilhelm, que é um dos autores do artigo que anuncia a nova descoberta. 'Para avaliar a habitabilidade, primeiro precisaríamos determinar quão fria e quão concentrada está a salmoura.'

As listras escuras de água salgada encontrados em Marte são tecnicamente chamados de 'linha de declive recorrente' ou RSLs. Michael Meyer, cientista-chefe do programa de exploração de Marte na NASA, observou durante o briefing que faixas de aparência semelhante foram observadas na Antártica.



'A dificuldade é que algo que parece o mesmo não significa que é o mesmo, então não sabemos se é o mesmo mecanismo [causando os estrias]', disse Meyer. 'Mas pelo menos temos algo que parece semelhante, então isso está sendo estudado.'

A questão de saber se a vida pode sobreviver nas salmouras marcianas é ainda mais complicada porque a maioria das salmouras é sazonal. Eles aparecem no início da primavera marciana, mas depois desaparecem nos meses de outono e inverno marcianos, disse Alfred McEwen, principal investigador do High Resolution Imaging Science Experiment (HiRISE) a bordo do MRO, que também falou durante o briefing da NASA.

RSLs no equador de Marte podem ser observados o ano todo, disse McEwen, mas eles se movem com o sol ao longo do ano (então eles aparecem nas encostas que recebem mais luz solar). Como os RSLs não constituem uma característica permanente, quaisquer formas de vida que eles possam suportar teriam que encontrar uma maneira de sobreviver quando a água desaparecer (há formas de vida na Terra que podem entrar em hibernação durante os períodos de seca).

Outra questão relevante na busca de vida nessas RSLs é a origem da água. Os autores da nova pesquisa disseram que sua hipótese principal é que a água é absorvida da atmosfera marciana. O MRO detectou um tipo de sal chamado perclorato, que pode sugar a água do ar - um processo chamado deliquescência . Mas, os cientistas notaram que é possível que a água venha de fontes subterrâneas.

'Se eu fosse um micróbio em Marte, provavelmente não moraria perto de um desses RSLs', disse John Grunsfeld, administrador associado do Diretório de Missão Científica da NASA. 'Eu gostaria de viver mais ao norte ou ao sul, em latitudes mais altas, bem abaixo da superfície, onde há uma geleira de água doce . Apenas suspeitamos que esses lugares existam e temos algumas evidências científicas de que existem. E isso é um assunto para exploração futura, quando pudermos encontrar gelo subterrâneo que está a alguns metros ou mais abaixo da superfície e que é água doce. E acho que será uma área de exploração muito empolgante no futuro. '

Grunsfeld observou que esses RSLs provavelmente receberiam atenção em futuras missões do Mars rover e outros estudos do Planeta Vermelho.

'Não consigo imaginar que não seja uma alta prioridade para a comunidade científica enviar algo & hellip; para ir a essas áreas, e pode ter uma capacidade de detecção de vida para ver se há vida lá que é semelhante à [vida na] Terra ', disse ele.

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