Mars 2020 Rover montado e testado antes do lançamento no próximo ano

Engenheiros da NASA

Engenheiros do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA têm testado a próxima espaçonave planetária da agência, Marte 2020. (Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech)



A próxima missão da NASA a Marte está lentamente se reunindo em uma 'sala limpa' na Califórnia. Técnicos do Laboratório de Propulsão a Jato da agência montaram a cápsula que manterá o rover Mars 2020 seguro para sua viagem selvagem até a superfície do Planeta Vermelho.

Depois de deixar a Terra no próximo verão, Marte 2020 passará cerca de sete meses voando em direção ao Planeta Vermelho antes de uma entrada espetacular em seu destino, incluindo uma repetição da famosa sequência de '7 minutos de terror' que trouxe o rover Curiosity da NASA à superfície do planeta em 2012 . (O rover Mars 2020 e o Curiosity têm estruturas corporais semelhantes, embora carreguem instrumentos diferentes.) Portanto, todas as peças precisam ser fixadas na cápsula de entrada do Mars 2020 em um processo chamado 'empilhamento'.





'Empilhar é um marco importante no desenvolvimento da missão, porque por melhores que sejam os nossos modelos de computador, ainda precisamos colocá-los juntos para mostrar que os orifícios dos parafusos se alinham e tudo se encaixa', David Gruel, gerente de operações de montagem, teste e lançamento para Marte 2020 no JPL, disse em um comunicado . 'É uma grande sensação para todo o projeto quando vemos a pilha parada esperando para ir para a próxima parte de sua jornada, que acabará levando a uma plataforma de lançamento no Cabo Canaveral em julho do próximo ano.'

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O processo de empilhamento inclui o rover real e um rover substituto; o último está sendo testado para ter certeza de que tudo se encaixa corretamente antes de usar o hardware de vôo real.

No lote de verificações mais recente, os técnicos colocaram o estágio de descida acionado por foguete em cima do rover substituto. Depois de confirmar que os buracos no palco e substituto estavam alinhados, eles realizaram uma verificação cuidadosa antes de baixar a 'concha traseira' - parte do que protege o rover quando ele entra na atmosfera marciana - e verificar o alinhamento.



Em seguida, a equipe testou o encaixe de um cone de paraquedas. Esta importante peça protegerá o pára-quedas quando o projétil de Mars 2020 se chocar contra a atmosfera; assim que a entrada ígnea terminar, Mars 2020 pode lançar o pára-quedas com segurança para diminuir sua queda.

A equipe do Mars 2020 concluiu os testes de empilhamento atuais em 3 de abril. Em seguida, a espaçonave foi enviada para a Instalação de Testes Ambientais do JPL para testes acústicos, destinados a simular as ondas sonoras que encontrarão durante o lançamento. Assim que esses testes forem concluídos, a próxima etapa é verificar se há parafusos soltos ou pontos de fixação. Se tudo parecer bem, a pilha passará uma semana dentro de uma câmara térmica de vácuo que simula o ambiente espacial, para garantir que a pilha se mantenha unida durante seu cruzeiro a Marte.

Mesmo após a conclusão dos testes térmicos, o teste não está quase concluído. A espaçonave empilhada será devolvida ao seu local de montagem para desempilhamento e, em seguida, mais testes e trabalho. 'Nada é estático com esta missão', disse Gruel. 'Até que os parafusos de retenção do foguete Atlas explodam e nosso rover esteja indo para Marte em julho de 2020, quase sempre há algo sendo montado, testado ou modificado.'

É muito trabalho, mas a NASA tem uma missão ambiciosa que Março de 2020 deve cumprir. O rover irá procurar por sinais de vida marciana antiga, levando-o um passo além das descobertas científicas de sucesso do Curiosity. ( A curiosidade encontrou muitas evidências de potencial habitabilidade , como água, moléculas orgânicas e metano, mas não foi projetado para procurar a própria vida.) Marte 2020 também definirá as bases para futuros rovers, armazenando amostras em tubos selados que um missão posterior irá recuperar para uma melhor análise na Terra.

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