Perfis de 'Fazer contato' pioneiros na caçadora de alienígenas Jill Tarter

SETI Jill Tarter

A vida da astrofísica Jill Tarter é narrada em um novo livro da escritora científica Sarah Scoles. (Crédito da imagem: SETI)

Um novo livro da escritora científica Sarah Scoles traça o perfil da radioastrônoma Jill Tarter, uma pioneira na busca por vida inteligente além da Terra. Mesmo que você não tenha ouvido falar de Tarter, você deve conhecer a caçadora de alienígenas fictícia que ela inspirou - Ellie Arroway, do filme 'Contato', que foi baseado no livro de Carl Sagan. O personagem foi baseado em Tarter, que foi uma força motriz no que ficou conhecido como SETI, ou a busca por inteligência extraterrestre . Tarter ajudou a transformar o SETI de um campo um tanto duvidoso na década de 1970 para um esforço mais organizado que é aceito pela comunidade científica dominante hoje.

'Ela meio que caiu no trabalho do SETI', disse Scoles ao Space.com. Livro de Scoles, ' Fazendo contato: Jill Tarter e a busca por inteligência extraterrestre '(Pegasus Books), foi publicado no início deste ano. Scoles disse que os primeiros esforços do SETI enfrentaram sérios desafios científicos, políticos e financeiros, fazendo com que o campo avançasse aos trancos e barrancos. Embora Scoles reconheça que os cientistas trabalham juntos para construir e estabelecer seus campos, ela disse que Tarter foi uma figura única e talvez insubstituível.



'Não tenho certeza de que haveria outra pessoa que pegaria as peças e recomeçaria', disse Scoles. 'A vontade e a capacidade [de Tarter] de perseverar diante de tudo isso não é algo que muitas pessoas teriam feito.' [50 anos ouvindo alienígenas: perguntas e respostas com a Pioneer Jill Tarter da SETI]

'Fazendo contato: Jill Tarter e a busca por inteligência extraterrestre' (Pegasus Books, 2017).(Crédito da imagem: Pegasus Books)

Uma vida não tradicional

Nascida em Nova York em 1944, Tarter (nascida Jill Cornell) passou sua infância com um pai que a encorajava a sonhar, de acordo com o livro de Scoles. Apesar de ter crescido em uma época em que os papéis tradicionais de gênero eram mais regulamentados, ela decidiu desde muito jovem ser engenheira.

'Por que você quer fazer cálculo? Você simplesmente vai se casar e ter filhos ', Tarter se lembra de um orientador de escola dizendo a ela. (Ela conseguiu fazer todos os três.) Quando concluiu o programa de graduação em engenharia da Cornell University em 1965, ela era a única mulher entre 300 alunos.

O pai de Tarter, que disse que ela poderia realizar qualquer coisa desde que trabalhasse duro o suficiente, morreu quando Tarter tinha 12 anos. Sua mãe, que encorajou sua filha a assumir papéis mais femininos, continuou a fornecer-lhe apoio silencioso depois que seu pai faleceu, de acordo com o livro de Scoles.

'Eu acho que a mãe dela sendo forçada a esse papel não tradicional [de mãe solteira] talvez a tenha feito aceitar mais [um papel não tradicional para] sua filha', disse Scoles.

E enquanto seu pai havia incentivado a jovem Jill a realizar seus sonhos, 'o que ela aprendeu com sua mãe foram os aspectos práticos de como trabalhar duro e fazer as coisas', disse Scoles. 'Sua mãe era o complemento prático para os sonhos de seu pai.'

Somos a única vida inteligente do universo? Veja como pretendemos descobrir neste infográfico completo.

Somos a única vida inteligente do universo? Veja como pretendemos descobrir neste infográfico completo.(Crédito da imagem: por Karl Tate, artista de infográficos)

Além de seu bacharelado em engenharia física, Tarter fez mestrado na Universidade da Califórnia em Berkley, seguido por um doutorado em astronomia em 1975. Durante seu primeiro ano em Cornell, ela se casou com Bruce Tarter. Entre a graduação e a pós-graduação, ela deu à luz sua única filha, uma filha, Shana.

Seu casamento com Bruce lutava com o peso de suas responsabilidades crescentes. Eventualmente, os dois se divorciaram, e Tarter se casou com o colega radioastrônomo William 'Jack' Welch.

A probabilidade de sucesso

No início de sua carreira, Tarter encontrou um artigo na revista científica Nature sobre a necessidade de caçar sinais de civilizações alienígenas avançadas, de acordo com Scoles. 'A probabilidade de sucesso é difícil de estimar, mas se nunca pesquisarmos, a chance de sucesso é zero', dizia o jornal.

A ideia despertou sua imaginação e Tarter rapidamente se tornou um defensor do SETI. O jovem campo sofreu muitos efeitos colaterais dos cientistas, de acordo com Scoles, enquanto os pesquisadores tentavam determinar se a caça a sinais de civilizações alienígenas era uma busca científica séria ou uma perda de tempo.

Como uma mulher na astrofísica, que era (e continua a ser) um campo dominado por homens, Scoles disse que poderia ter sido mais fácil para Tarter começar no campo marginal 'porque ela já era uma espécie de personagem marginal apenas por ser uma mulher nesta ciência particular. ' Enquanto alguns cientistas podem ter relutado em entrar na busca por sinais alienígenas, Scoles disse que Tarter não estava tão preocupado porque ela já era incomum.

'Havia muito menos estigma associado porque todo mundo já estava [dizendo],' O que [está] aquela garota fazendo? '' Disse Scoles.

Não muito depois de sua publicação em 1971, Tarter recebeu o relatório do Ciclope patrocinado pela NASA, um documento de 250 páginas sobre a capacidade da humanidade de caçar vida extraterrestre inteligente que foi fundamental para o SETI. De acordo com a biografia de Scoles, Tarter não largou o relatório por dois dias. Quando ela terminou, ela sabia que queria fazer parte da busca.

Tarter se juntou ao Search for Extraterrestrial Radio Emissions from Nearby Developed Intelligent Populations (SERENDIP), um projeto liderado pelo colega astrônomo Stuart Bowyer, que lhe deu o relatório Ciclope. Hoje, em sua sexta iteração, o SERENDIP caça sinais de civilizações avançadas pegando carona em observações de radioastronomia existentes.

Em 1984, Tarter escreveu a carta para o SETI Institute , uma organização de pesquisa sem fins lucrativos. De acordo com Scoles, a organização começou como uma forma de economizar dinheiro da NASA, já que a agência estava financiando a maior parte da pesquisa SETI na época. Ao separá-los do governo, os cientistas podiam arrecadar fundos e aceitar doações, ao mesmo tempo que se candidatavam a bolsas de pesquisa que usavam fundos federais. A divisão também permitiu aos pesquisadores do SETI perseguirem o que Scoles chamou de 'projetos arriscados [que] a NASA e a National Science Foundation não aprovaram, mas que chamaram a atenção do público e de alguns filantropos importantes'.

O instituto provou ser um salva-vidas quando a NASA começou a diminuir seu orçamento para pesquisas SETI no final dos anos 1980. Tarter passou 1989 fazendo lobby em Washington, D.C. Embora alguns senadores pensassem que caçar sinais de outras civilizações fosse 'uma boa idéia', outros acharam isso irrelevante, uma vez que os resultados não podiam ser garantidos no que Scoles chamou de 'um período de tempo politicamente relevante'. No final de 1993, a caça a outras civilizações foi cortada do orçamento da NASA. Em seu livro, Scoles disse que a Fundação SETI é o que salvou o SETI.

Hoje, a Fundação SETI não apenas caça sinais de civilizações alienígenas, mas também estuda exoplanetas recém-descobertos, caça extremófilos resistentes na Terra que podem dar pistas sobre como a vida extraterrestre pode evoluir e até mesmo estuda nosso próprio planeta.

Sob a orientação de Tarter, o SETI Institute construiu o Allen Telescope Array, contando com doações privadas para criar um radiotelescópio que pudesse procurar sinais de comunicações de rádio sendo transmitidas por uma civilização alienígena inteligente. A iniciativa de construir um array SETI dedicado veio de uma série de workshops em 1997 dos quais Tarter participou e culminou no nascimento de 42 antenas de rádio, posicionadas nas Montanhas Cascade, no norte da Califórnia. O array começou as observações em outubro de 2007. Quando o financiamento do projeto acabou, o array foi vendido para a SRI International, uma organização científica sem fins lucrativos que o usa para sondar objetos orbitando a Terra. Tarter negociou o uso noturno da matriz para o instituto SETI.

Na década de 1990, Tarter havia se tornado um cruzado pela causa, fazendo malabarismos com a ciência do campo em crescimento e os desafios da política e do financiamento.

Tarter aposentado como diretor do Centro de Pesquisa SETI do Instituto SETI em 2012, mas ela continuou a compartilhar seu entusiasmo pela caça. Ela apresentou palestras TED sobre SETI e foi convidada em vários podcasts. Em 2004, ela foi nomeada uma das 100 pessoas mais influentes da Time no mundo.

“Ela se tornou mais pública nos últimos 10 a 15 anos”, disse Scoles. 'Eu sinto que mais pessoas ouviram falar dela agora do que antes de ela se aposentar.'

Ao pesquisar a biografia, Scoles disse que passou muito tempo com Tarter, a quem ela descreve em seu livro como 'uma mulher feroz, teimosa e inteligente que fazia grandes perguntas sobre o universo e não ouvia' Não 'como' Não ' mas como 'Continue tentando.' '

A chave para o sucesso de Tarter, disse Scoles, era sua flexibilidade.

“Aos poucos, ficou claro que ela não poderia definir exatamente o caminho de sua vida”, disse ela. “Ela simplesmente se abriu para as possibilidades e, eu acho, preparou-se para elas.

'Ela estava disposta a abandonar sua própria programação por si mesma e ver as oportunidades conforme elas se apresentavam, em vez de se ater rigidamente a um plano que havia feito antes', disse Scoles.

A astrofísica Jill Tarter, mostrada aqui em uma plataforma acima do radiotelescópio de Arecibo enquanto ela trabalhava na NASA

A astrofísica Jill Tarter, mostrada aqui em uma plataforma acima do radiotelescópio de Arecibo, enquanto ela trabalhava no Ames Research Center da NASA. Tarter passou a se tornar um líder na busca por vida inteligente fora da Terra.(Crédito da imagem: Acey Harper / The LIFE Images Collection / Getty)

Um ativo insubstituível

O trabalho de Tarter na busca por comunicações extraterrestres a colocou em contato com o conhecido cientista e figura pública Carl sagan . De acordo com o livro de Scoles, Tarter ficou surpreso com o fato de seus poucos encontros profissionais breves terem sido suficientes para que ela ganhasse um papel de protagonista em 'Contato'. Scoles disse que a personagem de Ellie Arroway - tanto no livro quanto no filme subsequente - é muito semelhante a Tarter.

'Eu acho que, além do fato de que [Arroway] encontra alienígenas no filme, é bastante preciso para a personalidade [de Tarter]', disse ela.

Foi esse filme que colocou Scoles no caminho para se tornar um radioastrônomo quando ela tinha 12 anos.

'Eu não sabia que a radioastronomia existia até assistir ao filme', disse Scoles. “Achei tão legal que houvesse uma ciência em que você essencialmente olhava para o espaço, mas para as partes que não dava para ver, e que havia alguns que a estavam usando para procurar alienígenas. Isso foi como um golpe duplo de coisas muito legais que eu não sabia que as pessoas faziam para trabalhar. '

Scoles estudou radioastronomia na Agnes Scott College em Atlanta, servindo como estágio na Observatório Green Bank depois de seu primeiro ano. Os radiotelescópios de Green Bank eram um dos primeiros para caçar sinais do SETI e, durante seu estágio, Scoles ficou na antiga casa do pioneiro do SETI, Frank Drake. Embora Scoles tenha decidido seguir uma carreira de comunicação sobre ciência e astronomia, ela credita a 'Contact' o início de seu interesse no campo.

“Acho que muitas pessoas tiveram experiências como eu”, disse ela. '[O contato] inspirou muitas pessoas de uma certa geração.'

Sua fama fictícia não é algo de que Tarter se esquiva, disse Scoles. Quando ela perguntou ao cientista como se sentia por ter um alter ego tão conhecido, ela disse que Tarter parecia feliz em pensar que o filme inspirou tantas pessoas a seguirem uma carreira científica.

Ao avançar na busca por vida extraterrestre antes mesmo de haver prova da existência de planetas além do sistema solar da Terra, Scoles disse que Tarter ajudou a preparar os pesquisadores para uma época em que milhares de mundos existiriam ao redor de outras estrelas. Seu papel como pesquisadora, combinado com sua habilidade de contornar obstáculos burocráticos, tornou-a inestimável.

No livro, a astrônoma Margaret Turnbull testemunhou 'o enorme impacto que Jill teve - e que graças a ela nós [cientistas de exoplanetas e SETI] continuamos a ter - no mundo, simplesmente por simplesmente existir e estar na comunidade científica e empurrando as fronteiras em todas as direções. '

'Ela não pode ser substituída', disse Turnbull.

Siga Nola Taylor Redd em @NolaTRedd , Facebook , ou Google+ . Siga-nos em @Spacedotcom , Facebook ou Google+ . Originalmente publicado em Space.com .