Um sonho para toda a vida e 20 anos de trabalho: Como Blue Origin e Jeff Bezos chegaram ao seu primeiro lançamento de astronauta

Jeff Bezos na plataforma de lançamento Blue Origin com um foguete New Shepard ao fundo.

Jeff Bezos na plataforma de lançamento Blue Origin com um foguete New Shepard ao fundo. (Crédito da imagem: Blue Origin)

Para a Blue Origin, este momento que se aproxima levou mais de duas décadas em formação.

A empresa de voos espaciais fundada pelo bilionário Jeff Bezos está definido para lançar seu primeira missão tripulada na terça-feira (20 de julho), que enviará o bilionário e outras três pessoas ao espaço suborbital a bordo de um combo cápsula-foguete reutilizável chamado New Shepard. A decolagem está marcada para as 9h EDT (1300 GMT) do Local de Lançamento One da Blue Origin perto de Van Horn, Texas.



O voo é um grande marco para a Blue Origin, fundada por Bezos em setembro de 2000. Ele marcará a entrada oficial da empresa no setor de turismo espacial suborbital, porque entre os quatro passageiros de New Shepard está seu primeiro cliente pagante, um jovem de 18 anos Holandês chamado Oliver Daeman.

Terça-feira também será um grande dia para o próprio Bezos, e não apenas por motivos profissionais. A pessoa mais rica do mundo disse repetidamente que viajar para o espaço é um sonho quase para toda a vida, inspirado quando viu a Apollo 11 pousar na lua em 1969 aos cinco anos de idade. E seu próprio vôo é uma espécie de tributo a essa missão épica, pois está se iniciando 52 anos para o dia em que Neil Armstrong e Buzz Aldrin deram os primeiros passos da humanidade em um mundo além da Terra.

Relacionado: Como assistir ao Blue Origin lançar Jeff Bezos ao espaço em 20 de julho
Atualizações ao vivo: Primeiras atualizações de lançamento de astronautas da Blue Origin

New Shepard levanta voo

A Blue Origin operou muito abaixo do radar por anos após sua fundação. A empresa realmente veio aos olhos do público apenas em 2010, quando ganhou um contrato de desenvolvimento do Programa de Tripulação Comercial da NASA.

A Blue Origin garantiu outro acordo um ano depois, mas a NASA acabou escolhendo a SpaceX e a Boeing para transportar astronautas da agência de e para a Estação Espacial Internacional. (SpaceX está no meio de seu terceira missão tripulada ao laboratório orbital ; A Boeing está se preparando para um vôo de teste sem rosca de sua cápsula CST-100 Starliner para a estação em 30 de julho .)

A empresa ganhou mais notícias em outubro de 2012 com um teste de aborto de New Shepard no oeste do Texas. A cápsula da tripulação acionou seu motor de escape e disparou para longe de um simulador de foguete, apresentando tecnologia que poderia ajudar a manter os passageiros seguros em caso de emergência durante o lançamento.

Relacionado: Lançamento da Blue Origin com Jeff Bezos: tudo o que você precisa saber

Então, em abril de 2015, New Shepard alçou voo para valer pela primeira vez. A cápsula atingiu uma altitude máxima de 58,1 milhas (93,5 quilômetros) - maior do que a linha de 50 milhas (80 km) que a NASA e os militares dos EUA reconhecem como a fronteira do espaço - e voltou para a Terra com segurança sob paraquedas. O foguete não se saiu tão bem, caindo durante a tentativa de pouso.

Sete meses depois, a próxima iteração de New Shepard voou ainda mais alto, chegando a cerca de 62,5 milhas (100,6 km) acima dos matagais do oeste do Texas. E desta vez, a cápsula e o foguete acertaram em cheio - um marco importante e que inspirou alguns idas e vindas competitivas entre Bezos e o chefe da SpaceX, Elon Musk. (A SpaceX conseguiu pousar o primeiro estágio de seu foguete orbital Falcon 9 apenas algumas semanas depois, um feito que a empresa de Musk repetiu dezenas de vezes desde então.)

Em janeiro de 2016, o mesmo veículo New Shepard voou para o espaço suborbital novamente, em outro momento marcante de reutilização.

E os voos de teste continuaram. Até o momento, quatro veículos New Shepard foram lançados em 15 missões suborbitais, as últimas 14 das quais foram totalmente bem-sucedidas. Essa sequência de sucesso convenceu Bezos e o resto da equipe da Blue Origin de que a New Shepard está pronta para começar a transportar pessoas - e que Bezos deve estar entre os primeiros a voar.

Os bilionários decolam

A Blue Origin anunciou no início de maio que a primeira missão tripulada de New Shepard decolaria em 20 de julho, e que a empresa leiloaria um dos assentos. (Em outro aceno para a história, o anúncio veio em 5 de maio, o 60º aniversário do primeiro vôo espacial humano americano, a excursão suborbital do astronauta da NASA e homônimo de New Shepard Alan Shepard .)

Um mês depois, Bezos revelou que ele e seu irmão Mark estarão no vôo - notícia que impulsionou significativamente o leilão, que foi vencido por um licitante ainda não identificado por US $ 28 milhões. (Esse licitante saiu do voo posteriormente devido a conflitos de programação, de acordo com a Blue Origin; seu lugar foi ocupado por Daemen.)

Relacionado: Conheça a tripulação que embarca no primeiro voo de astronauta da Blue Origin em 20 de julho

Então, em 1º de julho, a Blue Origin anunciou que o aviador Wally Funk também estará no vôo. A mulher de 82 anos é uma das 'Mercury 13', mulheres que passaram nos mesmos testes fisiológicos de triagem que a NASA fez seus astronautas passarem nos primeiros dias da era espacial. Nenhuma dessas mulheres era seriamente considerada candidata a astronauta na época; O voo espacial humano americano era um assunto exclusivamente masculino até 1983, quando Sally Ride lançado para orbitar a bordo do ônibus espacial Challenger.

Funk se tornará a pessoa mais velha a chegar ao espaço quando New Shepard decolar em 20 de julho, quebrando o recorde estabelecido por John Glenn, então com 77 anos, durante uma missão espacial em outubro de 1998. E Daeman estabelecerá um recorde também, tornando-se o mais jovem spaceflyer de todos os tempos.

No mesmo dia em que a Blue Origin anunciou o envolvimento de Funk, a principal rival da empresa no negócio de turismo espacial suborbital, Virgin Galactic, saiu com uma bomba própria: planejava lançar seu primeiro vôo espacial totalmente tripulado em 11 de julho, e o bilionário Virgin Group o fundador Richard Branson estaria a bordo.

Essa notícia - e o vôo real, que correu bem - roubou parte do trovão de Bezos. Mas agora é a vez de Blue Origin sob os holofotes.

Relacionado: Os mais extremos registros de voos espaciais humanos

Grandes planos

Se tudo correr conforme o planejado na terça-feira, a New Shepard poderá iniciar suas operações comerciais nas próximas semanas ou meses. A Virgin Galactic pretende fazer o mesmo no início de 2022, depois de mais alguns voos de teste, de modo que uma indústria de turismo espacial suborbital de boa-fé pode estar prestes a se estabelecer finalmente. (Virgin Galactic foi fundada em 2004.)

Mas as ambições da Blue Origin vão muito além do espaço suborbital. A empresa também está desenvolvendo um enorme foguete reutilizável chamado New Glenn para transportar pessoas e cargas úteis para a órbita da Terra, com um voo de estreia previsto para 2022.

A Blue Origin também está trabalhando em um módulo de pouso lunar e lidera o 'The National Team', um consórcio privado que propôs um sistema de pouso humano para uso pelo programa Artemis de exploração lunar da NASA. Em abril deste ano, a NASA escolheu a SpaceX's Starship como a sonda Artemis, mas a Seleção Nacional e outro finalista que não foi selecionado, o Dynetics, protestaram junto ao US Government Accountability Office, que deverá emitir uma decisão sobre o assunto em início de agosto.

Os objetivos de longo prazo da Blue Origin são ainda mais ousados. A empresa tem como objetivo ajudar a humanidade a se tornar uma espécie verdadeiramente espacial e proteger nosso planeta natal no processo.

'A Blue Origin foi fundada por Jeff Bezos com a visão de possibilitar um futuro onde milhões de pessoas vivam e trabalhem no espaço para beneficiar a Terra', afirma a empresa declaração de visão lê , em parte. 'A fim de preservar a Terra, a Blue Origin acredita que a humanidade precisará expandir, explorar, encontrar novas energias e recursos materiais e mover as indústrias que estressam a Terra para o espaço.'

Mike Wall é o autor de ' Lá fora '(Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate), um livro sobre a busca por vida alienígena. Siga-o no Twitter @michaeldwall. Siga-nos no Twitter @Spacedotcom ou Facebook.