Vida em Marte? Encontrar isso pode exigir humanos no planeta vermelho

Se tudo correr conforme o planejado, os primeiros astronautas do Mars One pousarão no Planeta Vermelho em 2023.

Se tudo correr conforme o planejado, os primeiros astronautas do Mars One pousarão no Planeta Vermelho em 2023. (Crédito da imagem: Mars One / Bryan Versteeg)

A vida pode muito bem estar à espreita sob a superfície marciana hoje, mas será difícil de detectar sem enviar humanos ao Planeta Vermelho, dizem alguns especialistas.

Pode levar muito tempo até que os robôs sejam capazes de perfurar profundamente no subsolo marciano, explorar cavernas e investigar outros habitats potencialmente sustentadores de vida no Planeta Vermelho. Portanto, se a humanidade quiser satisfazer sua curiosidade sobre a vida potencial em Marte em breve, deve trabalhar para conseguir colocar as botas na terra vermelha, dizem os defensores.



'Podemos ter sorte e confirmar a vida com robôs nas próximas duas décadas, mas provavelmente vai levar as pessoas a fazer, literalmente, o trabalho pesado para conseguir fazer isso', disse Chris Carberry, cofundador e executivo diretor da Explore Mars, uma organização sem fins lucrativos dedicada à exploração humana do Planeta Vermelho. [The Search for Life on Mars (A Photo Timeline)]

Santuários subterrâneos?

A maioria dos cientistas pensa que é improvável que a superfície fria, seca e bombardeada por radiação hospede a vida como a conhecemos hoje. Mas as condições podem ser muito mais benignas em ambientes subterrâneos, como cavernas ou tubos de lava , fornecendo refúgios potenciais para micróbios.

'A subsuperfície será radicalmente diferente da superfície', disse ao SPACE.com no ano passado o astrobiólogo e cientista de cavernas Penny Boston, professor do Instituto de Mineração e Tecnologia do Novo México. 'Cada indicação que temos de cavernas de todos os tipos diferentes em todo o planeta [Terra] mostra que não é necessária muita separação vertical para um ambiente radicalmente diferente.'

De fato, a subsuperfície marciana é conhecida por abrigar gelo de água, e vários estudos recentes sugerem que bolsões de água líquida também podem existir sob a terra vermelha. Aqui na Terra, a vida prospera em quase todos os lugares onde água líquida é encontrada, então a possibilidade dos atuais aquíferos marcianos entusiasma os astrobiólogos.

Camiseta exclusiva da Space.com. Disponível para povoar Marte. Compre Agora

Camiseta exclusiva da Space.com. Disponível para povoar Marte. Compre Agora (Crédito da imagem: Loja Space.com)

Somando-se à intriga, disse Carberry, está o fato de que vários instrumentos diferentes baseados no solo e no espaço detectaram pequenas quantidades de metano no ar de Marte. O gás pode ser um indicador da vida no Planeta Vermelho, dizem alguns pesquisadores, já que 90% do metano da Terra é derivado biologicamente.

Além disso, os cientistas acham que o metano desaparece rapidamente da atmosfera marciana, o que significa que qualquer coisa que gira lá hoje foi provavelmente produzida no passado recente.

'Há um corpo forte e crescente de evidências de que pode haver vida subsuperficial em Marte', disse Carberry ao SPACE.com. 'No entanto, podemos não ser capazes de confirmar isso, a menos que enviemos pessoas.'

Explorando o subterrâneo marciano

Carberry elogiou o trabalho dos robôs do Planeta Vermelho, como o tamanho do carro Rover curiosidade , cuja equipe de missão determinou recentemente que Marte poderia ter sustentado vida microbiana há bilhões de anos.

Mas ele disse que a busca pela vida marciana existente é realmente um trabalho para exploradores humanos, pelo menos no futuro próximo. Os robôs atuais simplesmente não são capazes de perfurar vários metros abaixo da superfície do Planeta Vermelho, por exemplo, ou mergulhar sozinhos em um tubo de lava.

'Existem tantas coisas diferentes, tantos processos complicados, que um humano poderia fazer, contanto que tivesse um backup, um parceiro, para ajudá-los', disse Carberry, 'mas os robôs não podem - ou se podem, é vai demorar muito tempo. '

Steve Squyres, da Cornell University, principal investigador dos altamente talentosos robôs Spirit e Opportunity Mars da NASA, reconheceu o ritmo lento dos exploradores robóticos.

'A triste verdade é que a maioria das coisas que nossos rovers podem fazer em um sol perfeito [dia marciano], um explorador humano na cena poderia fazer em menos de um minuto', escreveu Squyres em seu livro de 2005 'Roving Mars: Spirit, Opportunity, e a Exploração do Planeta Vermelho. '

O original

Protegendo a vida potencial de Marte

Enviar pessoas em busca de vida marciana levantaria algumas questões éticas, no entanto.

Cada astronauta que pousar no Planeta Vermelho trará consigo uma massa gigantesca de 100 trilhões de micróbios - o 'microbioma' diverso que evoluiu com os humanos por eras e fornece uma série de serviços, desde auxiliar na digestão de alimentos até manter bactérias patogênicas em Baía.