Revelada a maior galáxia espiral do universo

NGC 6872, a maior galáxia espiral conhecida

Este composto da galáxia espiral NGC 6872 combina imagens de luz visível do Very Large Telescope do European Southern Observatory com dados ultravioleta longínquos do GALEX da NASA e dados infravermelhos adquiridos pelo Telescópio Espacial Spitzer da NASA. A espiral tem 522.000 anos-luz de extensão de uma ponta à outra, o que torna a NGC 6872 cerca de 5 vezes o tamanho da Via Láctea. (Crédito da imagem: Goddard Space Flight Center da NASA / ESO / JPL-Caltech / DSS)



Os astrônomos coroaram a maior galáxia espiral conhecida do universo, um gigante espetacular cinco vezes maior que a nossa Via Láctea.

O detentor do título agora é NGC 6872, uma espiral barrada encontrada a 212 milhões de anos-luz de distância, na constelação de Pavo, ao sul, anunciaram os pesquisadores hoje (10 de janeiro). A distância entre os dois enormes braços espirais da NGC 6872 é de 522.000 anos-luz, em comparação com cerca de 100.000 anos-luz para o via Láctea .





NGC 6872 foi classificada entre as maiores galáxias espirais conhecidas por décadas. Mas só agora ele foi coroado campeão, após um estudo detalhado de dados coletados por uma série de instrumentos, incluindo a espaçonave Galaxy Evolution Explorer da NASA, ou GALEX.

'Sem a capacidade do GALEX de detectar a luz ultravioleta das estrelas mais jovens e quentes, nunca teríamos reconhecido toda a extensão desse sistema intrigante', o cientista principal Rafael Eufrasio, do Goddard Space Flight Center da NASA em Greenbelt, Maryland, e o Catholic University of America, disse em um comunicado. [Fotos: 65 grandes sucessos de todos os tempos]



Eufrasio apresentou os resultados hoje no 221ª reunião da American Astronomical Society em Long Beach, Califórnia. Ele enfatizou que espirais maiores do que NGC 6872 podem estar por aí, ainda esperando para serem localizadas e estudadas em profundidade.

A Via Láctea é organizada em braços espirais de estrelas gigantes que iluminam o gás interestelar e a poeira. O sol está em um dedo chamado Orion Spur.



O enorme tamanho e aparência estranha do NCG 6872 são consequência de sua interação gravitacional com uma galáxia vizinha chamada IC 4970, que contém apenas 20 por cento da massa do NGC 6872, disseram os pesquisadores.

Simulações de computador sugerem que o IC 4970 fez sua abordagem mais próxima há cerca de 130 milhões de anos, provocando uma explosão de atividade em certas partes do NCG 6872.

'O braço nordeste da NGC 6872 é o mais perturbado e está ondulando com a formação de estrelas, mas em sua extremidade, visível apenas no ultravioleta, está um objeto que parece ser uma galáxia anã de maré semelhante àquelas vistas em outros sistemas em interação, 'Duilia de Mello, professora de astronomia da Universidade Católica, disse em um comunicado.

A barra da NGC 6872, que liga os braços da galáxia e suas regiões centrais, também é enorme. Com um raio de 26.000 anos-luz, é cerca de duas vezes maior que as barras de espirais próximas, disseram os pesquisadores. Nenhuma evidência de formação recente de estrelas é aparente na barra de NGC 6872, sugerindo que ela se formou há vários bilhões de anos ou mais.

A missão GALEX de $ 150 milhões lançada em abril de 2003 para estudar a história da formação de estrelas no universo. A NASA parou de financiar a missão em fevereiro de 2011 e, em maio de 2012, entregou as rédeas da espaçonave ao Instituto de Tecnologia da Califórnia, que está mantendo a missão em andamento com fundos privados.

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