É hora da próxima fase em busca de vida alienígena, dizem os cientistas

Exoplaneta Kepler-62e

O conceito do artista descreve Kepler-62e, um planeta superterrâneo na zona habitável de uma estrela menor e mais fria que o sol, localizado a cerca de 1.200 anos-luz da Terra, na constelação de Lyra. Imagem divulgada em 18 de abril de 2013. (Crédito da imagem: NASA / Ames / JPL-Caltech)

Com mais e mais planetas alienígenas parecidos com a Terra sendo descobertos ao redor da galáxia, a humanidade agora deve começar a planejar os próximos passos em sua busca por vida alienígena longínqua, dizem os pesquisadores.

Na quinta-feira (18 de abril), os cientistas anunciaram a descoberta de mais três exoplanetas potencialmente habitáveis ​​- Kepler-62e, Kepler-62f e Kepler-69c - sugerindo ainda que o cosmos está repleto de mundos capazes de suportar a vida como a conhecemos.



Portanto, é o momento certo para fazer a bola rolar além da mera descoberta para o estudo detalhado e caracterização de planetas alienígenas promissores, disseram os pesquisadores - uma tarefa que exigirá instrumentos novos e mais poderosos. [ Super-Terras habitáveis, ideais para a vida (Galeria) ]

'Você realmente deseja coletar a luz desses planetas, para descobrir - pegue os dados, não apenas inferir - se há ou não água, e até mesmo sinais de vida, nesses planetas', Lisa Kaltenegger do Instituto Max Planck de Astronomia e o Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, que fez parte da equipe que descobriu o Kepler-62e e f, disse durante uma entrevista coletiva na quinta-feira.

Bilhões de planetas semelhantes à Terra

Como seus nomes sugerem, os três planetas recém-descobertos foram descobertos pelo prolífico telescópio espacial Kepler da NASA, que avistou mais de 2.700 mundos alienígenas em potencial desde seu lançamento em março de 2009. Apenas 122 foram confirmados até o momento, mas os cientistas da missão esperam que mais de 90 por cento acabe sendo um negócio real.

A missão Kepler de US $ 600 milhões foi projetada para determinar o quão comuns são os planetas semelhantes à Terra em torno da Via Láctea. Suas observações até agora sugerem que nosso planeta natal pode não ser tão especial.

Por exemplo, astrônomos recentemente usaram dados do Kepler para estimar que 6% dos 75 bilhões de anãs vermelhas da galáxia - estrelas menores e mais escuras que o sol - provavelmente hospedam planetas habitáveis, aproximadamente do tamanho da Terra.

Isso funciona para um mínimo de 4,5 bilhões de 'Terras alienígenas,' o mais próximo pode estar a apenas 13 anos-luz de distância, de acordo com o estudo.

Embora o trabalho do Kepler não esteja concluído, o instrumento já lançou as bases para a próxima geração de missões de exoplanetas, disseram membros da equipe da missão.

“Em muitos aspectos, Kepler era um batedor. Ele explorou as profundezas da galáxia para descobrir quais eram as frequências e para mostrar que havia muitos planetas para encontrar. Conseguimos isso ', disse o principal investigador científico do Kepler, Bill Borucki, do Ames Research Center da NASA em Moffett Field, Califórnia, que liderou a equipe que encontrou o Kepler-62e e f, na entrevista coletiva de quinta-feira.

'E agora essas novas missões estarão online e nos darão mais informações sobre esses planetas', acrescentou Borucki, referindo-se a esforços como o Transiting Exoplanet Survey Satellite da NASA, que será lançado em 2017 para procurar mundos alienígenas próximos. 'Mas o grande passo é aquele passo em que começamos a medir a composição das atmosferas, e essa será uma tarefa muito difícil do ponto de vista tecnológico.'

Artista

Verificando o ar do exoplaneta

Borucki e outros pesquisadores estão ansiosos para dar uma olhada nas atmosferas de exoplanetas porque os gases presentes neles podem revelar muito sobre o potencial do mundo para hospedar vida.

Encontrar dióxido de carbono, água e oxigênio reforçaria a causa da habitabilidade de um planeta, por exemplo, enquanto detectar compostos extremamente complexos poderia fazer manchetes em todo o mundo.

'Se houver freons, quero dizer, você conseguiu', disse Borucki. 'Obviamente, a vida inteligente existe.'

O estudo do ar dos exoplanetas exigirá bloquear o brilho avassalador de suas estrelas-mãe, que são um bilhão de vezes mais brilhantes do que os próprios planetas, disse Borucki.

Essa é uma tarefa difícil, mas não impossível. Na verdade, uma década atrás, uma missão proposta da NASA chamada Terrestrial Planet Finder (TPF) desenvolveu duas técnicas diferentes para estudar atmosferas de exoplanetas, com um alcance máximo possível de 30 anos-luz ou mais.

O financiamento para o TPF nunca se materializou e o projeto agora é considerado cancelado. Mas Borucki expressou confiança de que a revolução de exoplanetas em curso desencadeada em grande parte pelo Kepler trará o projeto de volta, embora não necessariamente com o mesmo nome.

'Sem dúvida, em algum momento será restabelecido', disse ele ao SPACE.com. “À medida que avançamos na exploração da galáxia, em busca de vida, devemos começar a olhar para as atmosferas. Todo mundo reconhece isso. '

Siga Mike Wall no Twitter @michaeldwall . Siga-nos @Spacedotcom , Facebook ou Google+ . Originalmente publicado em SPACE.com.