A NASA está perdida no espaço ou voltada para um asteróide?

Orion em um ponto L2

A concepção deste artista mostra uma cápsula de Órion no ponto L2 do lado oposto da lua. (Crédito da imagem: Lockheed Martin)

Um relatório deste mês do National Research Council (NRC) questionou a trajetória geral da NASA. Ele apontou o desacordo nacional sobre as metas e objetivos da agência espacial dos EUA, uma disparidade prejudicial para os esforços de planejamento e orçamento da organização.

O grupo de estudo de 12 pessoas observou que a Casa Branca deve assumir a liderança na formação de 'um novo consenso' sobre o futuro da NASA, a fim de alinhar mais de perto o orçamento e os objetivos da agência e remover as restrições que impedem as operações eficientes da NASA.



Por um lado, a equipe de estudo do NRC teve como objetivo uma diretiva nobre para a NASA pelo presidente Barack Obama quando ele falou no Centro Espacial Kennedy da agência em abril de 2010:

'No início da próxima década, um conjunto de voos tripulados testará e comprovará os sistemas necessários para a exploração além da órbita baixa da Terra. E em 2025, esperamos uma nova espaçonave projetada para longas viagens para nos permitir começar o primeiro missões tripuladas além da lua no espaço profundo. Então, vamos começar & hellip; vamos começar enviando astronautas para um asteróide pela primeira vez na história. Em meados da década de 2030, acredito que poderemos enviar humanos à órbita de Marte e devolvê-los em segurança à Terra. E um pouso em Marte seguirá. E espero estar por perto para ver. [Como a NASA irá explorar asteróides (Galeria)]

Destino duvidoso

Embora a equipe de estudo do NRC não tenha realizado uma avaliação técnica da viabilidade de uma missão de asteróide, foi informada por vários instrutores e fontes que a missão planejada de asteróide atual tem deficiências significativas.

'Um objetivo provisório declarado atual do programa de voos espaciais humanos da NASA é visitar um asteróide até 2025', disse Albert Carnesale, chanceler emérito e professor da Universidade da Califórnia, em Los Angeles, que presidiu o comitê do NRC que escreveu o relatório.

'No entanto, vimos evidências limitadas de que este foi amplamente aceito como um destino atraente pela própria força de trabalho da NASA, pela nação como um todo ou pela comunidade internacional. A falta de consenso nacional sobre o objetivo do voo espacial humano mais publicamente visível da NASA, juntamente com a incerteza do orçamento, minou a capacidade da agência de orientar o planejamento do programa e alocar financiamento. ' [ Orçamento da NASA para 2013: o que vai comprar? (Vídeo) ]

O relatório do NRC acrescentou que parece haver um entusiasmo contínuo por uma missão à lua, mas não por uma missão de asteróide, embora haja interesse dos EUA e internacional em missões robóticas para asteróides .

Mas a visão de que um voo tripulado para um objeto próximo à Terra (NEO) é um destino duvidoso não se acomoda bem em alguns lugares.

Os veículos de exploração espacial gêmeos se aproximam de um asteróide com o veículo tripulado de várias pessoas ancorado em um habitat ao fundo.

Os veículos de exploração espacial gêmeos se aproximam de um asteróide com o veículo tripulado de várias pessoas ancorado em um habitat ao fundo.(Crédito da imagem: NASA)

Traga o asteróide para os astronautas

'Concordo com as conclusões do relatório do NRC de que a NASA tem um longo caminho a percorrer para cumprir a meta de Obama de uma missão de asteróide até 2025', disse o ex-astronauta Tom Jones, autor do próximo livro, 'Missão: Asteróide'.

Jones disse ao SPACE.com que a NASA não deu nenhum passo importante, começando com uma busca por alvos de asteróides próximos à Terra (NEA), necessários para atingir esse objetivo. A agência tem tão pouco dinheiro que não pode pagar seu próprio programa de busca de asteróides, contando com um telescópio particular de caça àsteróides encomendado pela Fundação B612. O veículo espacial Orion da NASA e os grandes programas de reforço não voarão com uma tripulação até depois de 2020, dados os orçamentos e cronogramas atuais, disse ele.

'A melhor maneira para a NASA atingir seu objetivo de asteróide e lançar humanos em translunarspace - além da lua - é usar uma espaçonave robô para recuperar e retornar a uma órbita lunar segura um pequeno asteróide de 500 toneladas', disse Jones. 'Perto do ponto L2 Terra-lua, astronautas e sondas robóticas podem explorar e dissecar este asteróide para a ciência e recursos em escala comercial & hellip; a água é o mais valioso. '

Trazendo o asteróide para os astronautas, Jones disse - conforme descrito pela equipe do Instituto Keck para Estudos Espaciais em 2012 - 'poderia dar início a uma indústria inteira entre a Terra e a Lua, usando a energia e as matérias-primas do espaço para permitir tudo, desde sondas robóticas para os planetas, para uma eventual exploração da lua e da superfície de Marte ', disse ele.

Fundação da autossustentabilidade

'NÓS. os objetivos estratégicos da atividade espacial humana precisam ser de longo prazo. Devemos ter um alcance operacional contínuo no espaço próximo à Terra, acesso regular à superfície da lua e acesso regular a Marte ', disse Mark Sykes, diretor do Instituto de Ciência Planetária em Tucson, Arizona. Ele também é presidente da NASA's Grupo de Avaliação de Pequenos Corpos.

'Tudo isso requer a construção de infraestrutura baseada no espaço em uma base de autossustentabilidade. Acessar e utilizar recursos disponíveis em objetos próximos à Terra, particularmente água para combustível, suporte de vida e proteção, é a pedra angular e é crítica para alcançar qualquer um desses objetivos ', disse Sykes ao SPACE.com.

Sykes disse que faria sentido enviar uma missão pilotada para supervisionar a colocação automatizada e a inicialização de uma instalação de recuperação de recursos em um objeto próximo à Terra.

'Isso poderia ajudar a garantir a implantação bem-sucedida de muitas instalações não cuidadas para outros alvos no futuro, trazendo o que os humanos fazem de melhor: lidar com o inesperado e improvisação', disse Sykes. 'Nesse ínterim, grande ciência também poderia ser alcançada, mas isso é estritamente bônus & hellip; não um fundamento lógico.'

Isso poderia ser feito no prazo previsto pelo presidente Obama, disse Sykes, com alguma iniciativa e pouco custo adicional e muito menos custo total do que qualquer outra opção.

Viva da (espaço) terra

As propostas existentes de missão Discovery estão em cima da mesa para voar em uma espaçonave da classe Wide-field Infrared Survey Explorer que identificaria muitos alvos de recursos NEO em órbitas que permitiriam missões de baixa energia e curta duração, disse Sykes.

Além disso, experimentos de recuperação de recursos podem ser realizados no Estação Espacial Internacional usando amostras de meteoritos e outros materiais analógicos, disse Sykes.

'Apollo nos ensinou que fazer algo uma vez ou mesmo algumas vezes não é garantia de que será feito novamente. Se quisermos uma presença americana permanente no espaço, precisamos aprender a viver da terra ', disse Sykes.

“Objetos próximos à Terra são nossa melhor oportunidade de realizar isso de maneira econômica”, concluiu.

Não faltam asteróides para focar, disse Lindley Johnson, NEO Observations Program Executive na NASA Headquarters em Washington, D.C.

Johnson observou que não fala pela Diretoria de Exploração Humana e Missão de Operações da NASA (HEOMD) e não está em posição de dizer qualquer coisa sobre as prioridades para missões de vôo espacial pilotado / humano.

'Eu só sei que HEOMD tem um grande desafio para ser capaz de construir as capacidades básicas necessárias para o futuro vôo espacial humano com as perspectivas de orçamento que eles receberam', disse Johnson ao SPACE.com.

“Mas também sabemos que há muitos asteróides próximos à Terra entre aqui e Marte e ainda os vemos no horizonte para o futuro da exploração. Talvez devamos escalar um pouco além desta próxima colina, mas eles ainda estão lá para nós alcançarmos ', disse Johnson.

Leonard David tem reportado sobre a indústria espacial por mais de cinco décadas. Ele é ex-diretor de pesquisa da National Commission on Space e ex-editor-chefe das revistas Ad Astra e Space World da National Space Society. Ele escreve para SPACE.com desde 1999.