Ingrediente para a vida comum na lua gelada de Júpiter, Europa

Europa é uma enigmática lua gelada de Júpiter com um oceano subterrâneo de água líquida.

Essas vistas globais da lua gelada de Júpiter, Europa, foram capturadas pela espaçonave Galileo da NASA em junho de 1997. A imagem à esquerda mostra Europa em cores naturais, enquanto a imagem do lado direito tem cores aprimoradas para destacar diferenças de cores sutis para mostrar diferenças entre água pura gelo (branco e branco azulado) e componentes não-gelo (manchas vermelhas, marrons e amarelas). (Crédito da imagem: NASA / JPL / Universidade do Arizona)

Uma fonte potencial de energia para a vida parece ser comum na lua gelada de Júpiter, Europa, sugere um novo estudo.

Uma análise das observações infravermelhas de Europa revelou que o peróxido de hidrogênio é abundante na lua de Júpiter coberta de gelo. Se o peróxido de hidrogênio encontrar um caminho sob a superfície de Europa e se misturar com o oceano de água líquida da lua, pode ser uma fonte de energia vital para qualquer vida que possa existir lá, disseram os cientistas.



'A vida como a conhecemos precisa de água líquida, elementos como carbono, nitrogênio, fósforo e enxofre, e precisa de alguma forma de energia química ou luminosa para fazer o negócio da vida', o líder do estudo Kevin Hand, do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA em Pasadena, Califórnia, disse em um comunicado. ' Europa tem a água líquida e elementos, e pensamos que compostos como o peróxido podem ser uma parte importante da necessidade de energia. A disponibilidade de oxidantes como o peróxido na Terra foi uma parte crítica do surgimento da vida complexa e multicelular. '

O cientista planetário Mike Brown, do Instituto de Tecnologia da Califórnia em Pasadena, foi o co-autor do novo estudo, que analisou as observações do infravermelho próximo da Europa coletadas em setembro de 2011 pelo telescópio Keck II no topo do vulcão Mauna Kea, no Havaí. [ Veja as fotos da lua gelada de Júpiter, Europa ]

O estudo descobriu que a maior concentração de peróxido de hidrogênio ocorre no lado principal de Europa, enquanto orbita Júpiter. O gelo nessas regiões é quase água pura e não contaminado por enxofre como em outras partes da Europa, disseram funcionários da NASA.

O peróxido de hidrogênio é criado em Europa devido ao intenso bombardeio de radiação da superfície da lua enquanto ela se move através do poderoso campo magnético de Júpiter. Em sua forma mais concentrada, o produto químico foi encontrado com uma abundância de peróxido de cerca de 0,12 por cento em comparação com a água. Isso é cerca de 20 vezes mais diluído do que as garrafas de peróxido de hidrogênio à venda em drogarias na Terra, disseram funcionários da NASA.

O peróxido de hidrogênio foi descoberto pela primeira vez na Europa pela espaçonave Galileo da NASA, que estudou Júpiter e suas luas de 1995 a 2003. Mas as observações de Galileu estudaram apenas um caminho limitado da Europa. A nova análise cobre uma região muito mais ampla da superfície de Europa.

'As medições do Galileo nos deram dicas tentadoras do que pode estar acontecendo em toda a superfície da Europa, e agora podemos quantificar isso com nossas observações do telescópio Keck', disse Brown. 'O que ainda não sabemos é como a superfície e o oceano se misturam, o que daria um mecanismo para qualquer vida usar o peróxido.'

Mas o fato de existir tanto peróxido em Europa é uma bênção para a habitabilidade potencial do oceano de água da lua gelada. Quando misturado com água, o peróxido libera oxigênio.

'Na Europa, compostos abundantes como o peróxido podem ajudar a satisfazer a necessidade de energia química necessária para a vida no oceano, se o peróxido for misturado ao oceano', disse Hand.

A pesquisa é detalhada em uma edição recente do Astrophysical Journal Letters e foi parcialmente financiada pelo Instituto de Astrobiologia da NASA por meio de sua equipe Icy Worlds.

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