O enorme depósito subterrâneo de gelo em Marte é maior que o Novo México

Depressões recortadas em Marte

Esta visão verticalmente exagerada mostra depressões recortadas em uma parte de Marte, onde tais texturas levaram os pesquisadores a verificar se há gelo enterrado, usando radar de penetração no solo a bordo do Mars Reconnaissance Orbiter da NASA. (Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech / Univ. Do Arizona)

Um gigantesco depósito de gelo enterrado em Marte contém quase tanta água quanto o Lago Superior contém aqui na Terra, relata um novo estudo.

A camada de gelo, que abrange uma área maior do que o estado do Novo México, fica nas latitudes médio-norte de Marte e é coberta por apenas 1 a 10 metros de solo. Portanto, representa um vasto recurso possível para o futuro astronautas explorando o planeta vermelho , disseram os membros da equipe de estudo.



'Este depósito é provavelmente mais acessível do que a maior parte do gelo de água em Marte, porque está em uma latitude relativamente baixa e fica em uma área plana e lisa onde pousar uma espaçonave seria mais fácil do que em algumas das outras áreas com gelo enterrado,' o co-autor Jack Holt, da Universidade do Texas, Austin, disse em um comunicado. [Fotos: A busca por água em Marte]

Os pesquisadores, liderados por Cassie Stuurman do Instituto de Geofísica da Universidade do Texas, analisaram as observações da região Utopia Planitia de Marte feitas pelo instrumento de penetração no solo Shallow Radar (SHARAD) a bordo do Mars Reconnaissance Orbiter da NASA. Eles se concentraram nesta área porque Utopia Planitia apresenta 'depressões recortadas' semelhantes às paisagens do Ártico canadense que ficam sobre o gelo enterrado.

Faixa diagonal neste mapa de uma parte de Marte

A faixa diagonal neste mapa de uma porção da região Utopia Planitia de Marte indica a área onde um grande depósito subterrâneo rico em gelo de água foi avaliado usando o instrumento Shallow Radar no Mars Reconnaissance Orbiter da NASA.(Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech / Univ. De Roma / ASI / PSI)

Dados coletados por SHARAD durante 600 passagens MRO sobre Utopia Planitia revelaram o depósito entre 39 e 49 graus de latitude norte. A camada varia em espessura de 260 pés a 560 pés (80 a 170 m) e é composta de 50 a 85 por cento de gelo de água, disseram os pesquisadores. (O restante é terra e rocha.)

Isso coloca o volume de água do depósito aproximadamente no mesmo nível do Lago Superior, o maior dos Grandes Lagos, que contém 2.900 milhas cúbicas (12.090 quilômetros cúbicos) de matéria úmida.

O SHARAD é capaz de distinguir entre camadas de água líquida e congelada, e os dados do instrumento indicam que toda a água do Utopia Planitia é gelo no momento. Isso é uma má notícia para quem espera encontrar evidências de vida em Marte, porque a vida aqui na Terra está intimamente ligada à água líquida.

Estas duas imagens mostram dados de instrumentos do Shallow Radar (SHARAD) de duas trilhas em uma parte de Marte

Essas duas imagens mostram dados do instrumento Shallow Radar (SHARAD) de duas trilhas em uma parte da região Utopia Planitia de Marte, onde o radar orbital de penetração no solo do Mars Reconnaissance Orbiter da NASA detectou depósitos subterrâneos ricos em água gelada.(Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech / Univ. De Roma / ASI / PSI)

Mas pode ter ocorrido algum derretimento no passado, durante os momentos em que os pólos de Marte estavam inclinados em um ângulo diferente, disseram os pesquisadores. O planeta tem uma inclinação de 25 graus no momento, mas essa inclinação axial varia para cerca de 50 graus em um ciclo de 120.000 anos.

De fato, o depósito de gelo provavelmente se formou durante uma era de alta inclinação, quando a neve se acumulou nas latitudes médias de Marte, e não nos pólos, como acontece agora, disse Stuurman. Portanto, um estudo mais aprofundado do depósito de gelo Utopia Planitia também pode lançar luz sobre como o clima marciano mudou ao longo dos tempos.

'Os depósitos de gelo em Utopia Planitia não são apenas um recurso de exploração, eles também são um dos registros de mudanças climáticas mais acessíveis em Marte', disse o co-autor Joe Levy, também da Universidade do Texas, em a mesma afirmação .

'Não entendemos totalmente por que o gelo se formou em algumas áreas da superfície marciana e não em outras', acrescentou Levy. 'Amostrar e usar este gelo em uma missão futura pode ajudar a manter os astronautas vivos, ao mesmo tempo que os ajuda a desvendar os segredos da era do gelo marciana.'

O novo estudo foi publicado na revista Geophysical Research Letters.

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