Enorme asteróide Vesta pode ser embalado com água gelada

Visualizando o Pólo Sul de Vesta

Esta imagem obtida pela câmera de enquadramento da espaçonave Dawn da NASA mostra o pólo sul do gigante asteróide Vesta. (Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA)



O asteróide gigante Vesta pode conter um vasto suprimento de água gelada, um suprimento que ficou congelado por bilhões de anos, revela um novo estudo.

o superfície de Vesta - o segundo maior objeto no cinturão de asteróides principal entre Marte e Júpiter - parece estar bastante seco. Mas o gelo de água pode se esconder no subsolo em cerca de metade da área da enorme rocha espacial, particularmente perto dos pólos, disseram os pesquisadores. E pode ter estado lá por bilhões de anos.





'Perto dos pólos norte e sul, as condições parecem favoráveis ​​para a existência de gelo de água abaixo da superfície', disse o co-autor do estudo Timothy Stubbs, do Goddard Space Flight Center da NASA em Greenbelt, Maryland, em um comunicado.

Gelo de asteróide no subsolo?



Vesta tem um diâmetro médio de cerca de 330 milhas (530 quilômetros). Provavelmente não tem nenhuma cratera permanentemente sombreada onde o gelo de água possa ficar congelado na superfície, disseram os pesquisadores. [ Fotos da NASA do asteróide Vesta ]

Isso porque o asteróide está inclinado em seu eixo em cerca de 27 graus, dando temporadas a Vesta semelhantes aos que experimentamos na Terra. Portanto, cada parte da superfície da rocha espacial provavelmente verá o sol em algum ponto durante um ano de Vestan.



No entanto, a equipe de pesquisa - usando modelos baseados em dados coletados pelo telescópio espacial Hubble da NASA e outros instrumentos - determinou que as temperaturas médias anuais perto dos pólos de Vesta são provavelmente menos de 200 graus Fahrenheit negativos (129 graus Celsius negativos). Abaixo desse limite, acredita-se que o gelo de água seja capaz de sobreviver nos primeiros 3 metros ou mais do solo de Vestan, ou regolito.

As temperaturas médias perto do equador de Vesta, no entanto, são cerca de 190 graus Fahrenheit negativos (123 Celsius negativos), de acordo com o estudo - altas demais para permitir que a água permaneça a poucos metros da superfície.

Esta faixa de temperaturas relativamente quentes se estende do equador até cerca de 27 graus de latitude norte e sul, disseram os pesquisadores.

'Em média, é mais frio nos pólos de Vesta do que perto do equador, então, nesse sentido, eles são bons lugares para manter o gelo da água', disse Stubbs. “Mas eles também veem a luz do sol por longos períodos durante as temporadas de verão, o que não é tão bom para manter o gelo. Portanto, se houver gelo nessas regiões, ele pode estar enterrado sob uma camada relativamente profunda de regolito seco.

O gelo da água pode ser estável no fundo de algumas crateras durante grande parte do ano Vestan (cerca de 3,6 anos terrestres), descobriu o estudo. Mas em algum ponto durante o verão, a luz do sol provavelmente o expulsaria da superfície, para ser perdido no espaço ou redepositado em algum outro lugar do asteróide.

Como mostra este mapa global da temperatura média da superfície, a zona equatorial mais quente do asteróide gigante Vesta é provavelmente quente demais para manter o gelo de água abaixo da superfície. Mas cerca de metade de Vesta é tão fria e recebe tão pouca luz solar em média que o gelo de água poderia ter sobrevivido lá por bilhões de anos.

Como mostra este mapa global da temperatura média da superfície, a zona equatorial mais quente do asteróide gigante Vesta é provavelmente quente demais para manter o gelo de água abaixo da superfície. Mas cerca de metade de Vesta é tão fria e recebe tão pouca luz solar em média que o gelo de água poderia ter sobrevivido lá por bilhões de anos.(Crédito da imagem: NASA / GSFC / UMBC)

A visão de uma nave espacial de Vesta

Os resultados da modelagem, como os apresentados no novo estudo, poderão em breve ser examinados por um visitante robótico de Vesta.

A espaçonave Dawn da NASA entrou em órbita ao redor da enorme rocha espacial em julho de 2011 e tem estudado desde então. Parte do trabalho da sonda envolve a busca de água com seu espectrômetro de raios gama e detector de nêutrons (GRaND), e Dawn recentemente se aproximou o suficiente de Vesta para dar uma boa olhada.

'A missão Dawn dá aos pesquisadores uma rara oportunidade de observar Vesta por um longo período de tempo, o equivalente a cerca de uma temporada em Vesta', disse Stubbs. 'Esperançosamente, saberemos nos próximos meses se o espectrômetro GRaND vê evidências de gelo de água no regolito de Vesta.'

O amanhecer ficará em Vesta até julho, quando partirá em direção a Ceres, o maior objeto do cinturão de asteróides. Deve chegar lá em fevereiro de 2015.

Ambos Vesta e Ceres são tão grandes que os cientistas os consideram protoplanetas - planetas bebês cujo crescimento foi interrompido quando Júpiter se formou. Os cientistas esperam que as observações de Dawn esclareçam o papel que a água desempenhou na evolução dos planetas.

'Nossas percepções de Vesta foram transformadas em poucos meses, quando a espaçonave Dawn entrou em órbita e se aproximou de sua superfície', disse Lucy McFadden, cientista planetária da NASA Goddard e co-investigadora da missão Dawn. “Mais importante, nossas novas visões de Vesta nos falam sobre os primeiros processos de formação do sistema solar. Se pudermos detectar evidências de água abaixo da superfície, a próxima pergunta será se é muito antigo ou muito jovem, e seria emocionante ponderar sobre isso.

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