Veja como a NASA pode trazer para casa pedaços de Marte (em um capacete de Darth Vader)

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Uma representação artística de uma missão de retorno de amostra a Marte. (Crédito da imagem: NASA / JPL)

WASHINGTON - Cientistas que estudam Marte querem pedaços do Planeta Vermelho aqui na Terra há décadas e estão finalmente tendo sua chance de projetar uma missão para adquirir tais lembranças.

O legado do programa Apollo de rochas lunares cuidadosamente coletadas aqui na Terra remodelou a ciência da lua e da Terra. UMA Missão de retorno de amostra de Marte poderia oferecer o mesmo tipo de potencial, mas o planeta vermelho é um alvo mais assustador do que a lua. Mais assustador, mas vale o esforço, Brian Muirhead, que está liderando o esforço para desenvolver um Mars sample-return missão no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA na Califórnia, disse em uma apresentação aqui no 70º Congresso Internacional de Astronáutica.



'É consenso da comunidade científica hoje', disse Muirhead, 'que se vamos responder às perguntas mais difíceis sobre Marte - como, por exemplo, se a vida apareceu em Marte - vamos precisar trazer material de Marte para nossos laboratórios terrestres. '

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Organizar uma missão para trazer as amostras de volta é um desafio, que a NASA pretende enfrentar em parceria com a Agência Espacial Europeia. “Este processo está incrivelmente inter-relacionado, tudo está conectado a tudo o mais de alguma forma”, disse Muirhead. Há uma série de componentes da espaçonave: o rover Mars 2020 da NASA para selecionar as amostras, um 'fetch rover' para coletar essas amostras, um foguete para lançá-las do Planeta Vermelho, uma cápsula para trazê-las de volta à Terra.

Marte 2020 partirá no próximo verão e seguirá em direção à cratera de Jezero para um pouso em fevereiro de 2021. Ele estará conduzindo suas próprias investigações e guardando pedras intrigantes para seu sucessor trazer para casa.

Essa missão pode ser lançada em 2026, disse Muirhead. Os primeiros dias da missão seriam bastante típicos para qualquer missão do Planeta Vermelho. Um dos primeiros desafios principais da missão é que os engenheiros de espaçonaves pousem muito mais peso em Marte do que as missões anteriores. Isso estenderá o processo de pouso, que induz à ansiedade, que assombra o pessoal da espaçonave de Marte, já que o veículo corre o risco de colidir com a superfície.

'Uma vez em Marte, vamos fazer a entrada, a descida e o pouso, nossos famosos sete minutos de terror', disse Muirhead. - Faremos isso provavelmente uns oito ou nove minutos de terror. Mas ele disse que a equipe encontrou uma maneira de entregar significativamente mais grosso à superfície com segurança do que as técnicas que a NASA usará para pousar a missão Marte 2020.

Assim que a espaçonave pousar, ela implantará o fetch rover, que partirá para coletar os contêineres de amostra que Mars 2020 preparou com tanto cuidado. O fetch rover será menor do que a máquina e o Curiosity - mais parecido com o tamanho do Spirit e Opportunity, disse Muirhead.

O fetch rover é inspirado no Rover Rosalind Franklin que a Agência Espacial Europeia está enviando para Marte em uma linha do tempo semelhante a Marte 2020, mas vai acabar parecendo muito diferente de seu irmão mais velho. 'ExoMars é um robô de ciência sério; este é um speedster ', disse Muirhead. “É um veículo espacial altamente autônomo e veloz”, disse ele sobre as estatísticas de viagens planejadas.

O próximo item da lista de tarefas é empacotar as amostras para a longa jornada à Terra. Os cientistas estão projetando uma cápsula de retorno que pode transportar com segurança até 30 amostras de rocha e duas amostras de ar. 'Tudo isso cabe no capacete de Darth Vader', disse Muirhead, referindo-se ao formato do contêiner, que será então embalado em uma cápsula para a longa viagem. Mais ou menos neste ponto da missão, o recipiente da amostra será lacrado e esterilizado para garantir que nenhum material marciano solto escape na Terra.

Embora muitas espaçonaves tenham viajado para o Planeta Vermelho, nenhuma jamais refez seus passos. 'Para voar para Marte, essa viagem só de ida é bastante tradicional', disse Muirhead. 'É a viagem de volta que é particularmente desafiadora.' O veículo contará com propulsão elétrica para chegar à Terra, de onde ejetará o conjunto da amostra em 2031.

A equipe não quer usar pára-quedas, que Muirhead chamou de 'notoriamente complicado'; em vez disso, a cápsula navegará à sua própria maneira pela atmosfera da Terra. Isso significa que o veículo precisará reduzir a velocidade com cuidado o suficiente para não espirrar na superfície, mas não tanto que o atrito atmosférico o queime.

No final de sua apresentação, Muirhead respondeu a várias perguntas do público que discutia aspectos específicos do projeto da missão. Um membro da audiência expressou consternação que a capacidade de retorno não testaria os tipos de veículos que poderiam trazer os humanos para casa. Outro achou que a missão poderia ser mais barata se ignorasse o risco de deixar Material marciano solto na biosfera da Terra .

Em ambos os casos, Muirhead enfatizou que uma missão de retorno de amostra a Marte seria sobre os segredos científicos mantidos nessas amostras. 'Esta missão é trazer amostras de volta', disse ele a respeito da proteção planetária. 'Do ponto de vista da arquitetura e garantindo a integridade das amostras científicas, não tenho certeza se há uma solução muito mais simples do que a que estamos considerando.'

Envie um e-mail para Meghan Bartels em mbartels@space.com ou siga-a @meghanbartels . Siga-nos no Twitter @Spacedotcom e em Facebook .