Feliz aniversário, Cassini! Sonda da NASA marca 13 anos em Saturno

Saturno da Cassini

Saturno visto pela espaçonave Cassini da NASA. (Crédito da imagem: NASA)

Da NASA Sonda Cassini já circula Saturno há 13 anos.

Cassini chegou em órbita ao redor do planeta anelado na noite de 30 de junho de 2004 (1º de julho GMT), após uma jornada de quase sete anos pelo espaço profundo.



A viagem, que começou com um lançamento no topo de um foguete Titan IVB em 15 de outubro de 1997, cobriu um total de 2,2 bilhões de milhas (3,5 bilhões de quilômetros), disseram funcionários da NASA. A viagem contou com voos de Vênus em abril de 1998 e junho de 1999, um encontro com a Terra em agosto de 1999 e um voo de Júpiter em dezembro de 2000.

Cerca de seis meses depois de chegar ao sistema de Saturno, a sonda Huygens separou-se da nave-mãe Cassini e rumou para Titã, a maior lua do planeta anelado. Em 14 de janeiro de 2015, Huygens realizou o primeiro toque suave em um mundo no sistema solar externo e, em seguida, voltou para casa imagens da superfície alienígena de Titã de volta à Terra via Cassini.

O orbitador, entretanto, continuou estudando Saturno e seus anéis e luas, fazendo uma série de descobertas emocionantes. Por exemplo, a Cassini detectou lagos e mares de hidrocarbonetos líquidos na superfície de Titã e avistou gêiseres de água gelada e outros materiais explodindo do sul de outro satélite de Saturno, o Enceladus coberto de gelo.

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A espaçonave Cassini da NASA decola em 15 de outubro de 1997, no topo de um foguete Titan IVB.(Crédito da imagem: NASA)

As observações da Cassini permitiram aos pesquisadores determinar que a água desse gêiser vem de um grande oceano subterrâneo de água líquida, que pode ser capaz de sustentar vida. (Titã também pode ser habitável, embora o sistema climático baseado em hidrocarbonetos da lua grande provavelmente garanta que quaisquer formas de vida lá seriam muito diferentes dos organismos baseados na Terra, disseram os cientistas).

A Cassini está chegando ao fim de sua longa jornada. Em abril, a sonda executou o primeiro dos 22 mergulhos entre o topo das nuvens de Saturno e o anel interno do planeta. Esta fase 'Grand Finale' terminará em 15 de setembro, quando a Cassini mergulhará na espessa atmosfera de Saturno em uma manobra suicida destinada a garantir que a sonda não contamine Titã ou Enceladus com micróbios da Terra.

A missão Cassini-Huygens, de US $ 3,2 bilhões, é um esforço conjunto envolvendo a NASA, a Agência Espacial Européia e a Agência Espacial Italiana.

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