Projeto do telescópio gigante de Magalhães começa a fazer o espelho nº 5

Quase 20 toneladas de vidro

O molde do espelho GMT 5 é preenchido com 38.580 libras. (17.500 kg) de vidro, pronto para a colocação da tampa. (Crédito da imagem: Giant Magellan Telescope - GMTO Corporation)

A construção de um mega-telescópio altamente antecipado está avançando rapidamente.

Os técnicos começaram a lançar o quinto espelho primário para o Telescópio gigante de Magalhães (GMT) no Laboratório Richard F. Caris Mirror da Universidade do Arizona, os representantes do projeto anunciaram hoje (3 de novembro).



Quando o GMT estiver concluído, ele integrará sete desses espelhos de 20 toneladas e 8,4 metros de largura em uma única superfície coletora de luz de 24,5 m de diâmetro. O instrumento resultante terá 10 vezes o poder de resolução do icônico Telescópio Espacial Hubble da NASA, disseram representantes da GMT. [Fotos: Espelho de Fundição nº 5 para o Telescópio Gigante de Magalhães]

'Criar o maior telescópio da história é um esforço monumental, e o GMT estará entre as maiores iniciativas científicas com financiamento privado até hoje', disse Taft Armandroff, vice-presidente do conselho de diretores da Giant Magellan Telescope Organization (GMTO), em um demonstração.

'Com este próximo marco e com a liderança, proezas técnicas, financeiras e científicas dos membros da parceria GMTO, continuamos no caminho para a conclusão deste grande observatório', acrescentou Armandroff, professor de astronomia e diretor do McDonald Observatório da Universidade do Texas em Austin.

Ilustração artística do Telescópio Gigante de Magalhães e seus sete espelhos primários gigantes.

Ilustração artística do Telescópio Gigante de Magalhães e seus sete espelhos primários gigantes.(Crédito da imagem: Giant Magellan Telescope - GMTO Corporation)

Um longo processo

o processo de fundição de espelho envolve a colocação de pedaços de vidro borossilicato no valor de 20 toneladas em um forno giratório especial equipado com um molde semelhante a um favo de mel. Este forno é aquecido a 2.129 graus Fahrenheit (1.165 graus Celsius) por cerca de quatro horas, até que o vidro derreta e preencha o molde.

Mas isso é apenas o começo. O vidro permanece no molde por três meses, resfriando enquanto o forno continua a girar (mas em um ritmo mais lento). O espelho é então moldado e polido com incrível precisão, até que a superfície do produto acabado seja aperfeiçoada em 20 nanômetros - aproximadamente a espessura de uma única molécula de vidro.

O padrão de favo de mel do molde do espelho GMT 5 é claramente visível nesta foto.

O padrão de favo de mel do molde do espelho GMT 5 é claramente visível nesta foto.(Crédito da imagem: Giant Magellan Telescope - GMTO Corporation)

Como você pode imaginar, este é um trabalho árduo e demorado.

'Todo o processo leva alguns anos', disse o presidente da GMTO, Robert Shelton, ao Space.com.

O espelho número um está completamente concluído e foi removido do Laboratório de Espelhos para um depósito perto do Aeroporto Internacional de Tucson em setembro. Os espelhos dois a quatro estão em vários estágios de trabalho.

O forno GMT espelho 5 totalmente montado e pronto para começar.

O forno GMT espelho 5 totalmente montado e pronto para começar.(Crédito da imagem: Giant Magellan Telescope - GMTO Corporation)

Um olho muito grande no céu

Em última análise, os espelhos se destinam à América do Sul - especificamente, ao Observatório Las Campanas, no norte do Chile, onde o GMT de US $ 1 bilhão está sendo construído.

O plano atual prevê que o GMT comece a observar os céus em 2023, com apenas quatro dos sete espelhos primários. Essas operações iniciais envolverão muitas verificações de engenharia, mas a equipe prevê fazer alguma ciência de alto impacto ao mesmo tempo.

“Com quatro espelhos, ainda seremos o maior telescópio do mundo por um fator de dois”, disse o vice-presidente de operações e relações externas da GMTO, Pat McCarthy, ao Space.com. 'Em muitos aspectos, teremos uma boa fração de nossa capacidade total.'

Se tudo correr conforme o planejado, o GMT ficará com força total com sete espelhos primários em 2025 - e então continuará estudando o cosmos por décadas. A vida útil do projeto do telescópio é de 50 anos, disse Shelton, e ele será continuamente atualizado ao longo desse período com novos e melhores instrumentos.

O GMT realizará uma variedade de observações assim que estiver funcionando. Por exemplo, os astrônomos usarão o telescópio para detectar e caracterizar exoplanetas, até mesmo procurando na atmosfera de mundos alienígenas relativamente próximos por possíveis sinais de vida. O GMT também ajudará os pesquisadores a estudar as primeiras galáxias do universo e sondar a natureza da misteriosa matéria escura e energia escura, disseram representantes do projeto.

E então há a emoção do desconhecido.

“Surgirão coisas que nem podemos antecipar”, disse Shelton.

GMT não será o único megaescopo fazendo esse trabalho. Dois outros grandes telescópios estão programados para entrar em operação no mesmo período: o European Extremely Large Telescope, que também será construído nos Andes chilenos, e o Thirty Meter Telescope, que ficará próximo ao cume do vulcão Mauna Kea do Havaí, desde que os protestos não inviabilizem esse plano .

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