Os gêiseres da lua de Saturno Enceladus estão perdendo vapor misteriosamente

Encélado

Os gêiseres de Enceladus estão explodindo de 30 a 50 por cento menos material do que há 10 anos, descobriu um novo estudo. (Crédito da imagem: NASA / JPL / SSI)

SÃO FRANCISCO - Os famosos gêiseres da lua gelada e oceânica de Saturno, Enceladus, não são mais o que costumavam ser.

Os gêiseres, que detonam o material de Oceano subterrâneo de Enceladus da região polar sul da lua, foram avistados pela primeira vez pela sonda Cassini da NASA em órbita de Saturno em 2005. Agora, um novo estudo de dados da Cassini mostra que a produção dos gêiseres caiu de 30 a 50 por cento desde então.



Esta descoberta não implica necessariamente que os jatos da Enceladus estejam fechando, disse o autor principal Andrew Ingersoll, do California Institute of Technology em Pasadena, que apresentou os novos resultados na segunda-feira (14 de dezembro) aqui na reunião anual de outono da American Geophysical União. Mas, ele acrescentou, não está claro o que exatamente está acontecendo. [ Fotos: Enceladus, lua fria de Saturno, lua brilhante ]

Enceladus tem um extenso oceano de água sob sua crosta gelada, alimentando jatos de água que emergem perto do pólo sul. Veja como Enceladus funciona e como seus gêiseres de água entram em erupção neste infográfico da Space.com.

Enceladus tem um extenso oceano de água sob sua crosta gelada, alimentando jatos de água que emergem perto do pólo sul. Veja como Enceladus funciona e como seus gêiseres de água entram em erupção neste infográfico da Space.com.(Crédito da imagem: por Karl Tate, artista de infográficos)

É possível que as fissuras através das quais os gêiseres borrifam estejam se estreitando à medida que mais e mais material se acumula em suas paredes, disse Ingersoll ao Space.com.

'Mas por que eles agiram juntos está totalmente além de mim', disse ele.

Também é possível que a pressão da água nos reservatórios que alimentam os jatos de Enceladus varie consideravelmente ao longo de períodos de tempo relativamente longos, acrescentou Ingersoll, embora ele diga que é difícil imaginar como tal cenário funcionaria na prática.

A 330 milhas de largura (530 quilômetros) Encélado hospeda um oceano global de água líquida salgada sob sua casca gelada. Este oceano permanece líquido porque a poderosa gravidade de Saturno torce e estica Encélado, gerando calor interno por meio das forças das marés. (Este aquecimento das marés também fornece a energia que alimenta os jatos.)

Em 2013, uma equipe de pesquisa diferente liderada por Matthew Hedman da Universidade de Idaho (que estava na Universidade Cornell) descobriu que a quantidade de material sendo explodido pelos gêiseres varia dependendo de onde Enceladus está em sua órbita elíptica em torno de Saturno. Especificamente, a pluma produzida pelos gêiseres é mais brilhante quando a lua está mais longe do planeta anelado.

Nessas horas, as rachaduras são mais abertas, permitindo que mais gás e poeira escapem, sugeriram Hedman e seus colegas. (O brilho é um substituto para a massa da pluma, porque um número maior de partículas espalhará mais luz.)

A equipe de Hedman, que analisou as observações feitas pelo instrumento Visible and Infrared Mapping Spectrometer da Cassini, também descobriu que os gêiseres Enceladus eram cerca de 50% mais escuros em 2009 do que em 2005, disse Ingersoll.

Agora, Ingersoll e seus colegas, que examinaram as fotos capturadas pelas câmeras do Imaging Science Subsystem da Cassini, descobriram que esta última tendência se estende até 2015. Os pesquisadores planejam enviar seu artigo a um jornal nas próximas semanas, disse Ingersoll.

Os novos resultados irão, sem dúvida, gerar bastante discussão entre os cientistas, muitos dos quais estão ansiosos para estudar a pluma de Enceladus em maiores detalhes. Afinal de contas, os gêiseres oferecem uma maneira de amostrar o oceano potencialmente habitante da lua sem tocar o solo.

Na verdade, várias equipes de pesquisa diferentes têm desenvolvido conceitos de missão de detecção de vida que buscam bioassinaturas no material da pluma de Enceladus.

A sonda imaginada por um desses conceitos, conhecido como Enceladus Life Finder , faria essa análise a bordo, enquanto navega pelo sistema Saturno. Outro, chamado Life Investigation for Enceladus, retornaria amostras de plumas para a Terra. (Ambos permanecem conceitos no momento; nenhum deles está nos livros da NASA.)

A Cassini encontrou sais e compostos orgânicos contendo carbono no spray do gêiser, mas essa espaçonave não foi projetada para detectar sinais de vida.

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