O Futuro da Exploração da Lua, Colônias Lunares e Humanidade

Bigelow Aerospace

Representantes da Bigelow Aerospace planejam construir bases na lua. (Crédito da imagem: Bigelow Aerospace)



Um foguete carregando mais de uma dúzia de sondas construídas de forma privada pousa na lua. Os robôs saíram do veículo em uma corrida para enviar vídeos de alta definição e outros dados enquanto vagavam pela superfície do satélite natural mais próximo da Terra. O povo da Terra assiste a uma transmissão da corrida enquanto os rovers vagam (ou param) na poeira lunar.

Os motivos que levaram as equipes a enviar esses emissários robóticos à lua podem ser diferentes - variando de inspirar um país a iniciar um empreendimento comercial sustentável - mas todos eles voaram mais de 200.000 milhas (321.000 quilômetros) até a lua, cavalgando uma onda de esperanças comerciais que repousam na superfície lunar.





Poderia ser assim o início de uma revolução lunar 45 anos após o pouso da Apollo 11 na lua? Para algumas das pessoas envolvidas em uma corrida particular à lua, esse cenário hipotético pode se tornar realidade em pouco mais de um ano. [Exploração da Lua do Futuro: Como os humanos visitarão Luna (infográfico)]

'Para o X Prize, vamos levar várias equipes do X Prize conosco para a superfície', disse John Thornton, CEO da Astrobotic, uma equipe que compete pelo Prêmio Google Lunar X corrida lunar privada. 'Vai ser um pouco como NASCAR na lua, onde teremos vários veículos espaciais sendo implantados. Estes são rovers de diferentes nações, diferentes equipes do X Prize, e estaremos competindo pelo maior prêmio de todos os tempos, transmitindo ao vivo da lua ... Você pode ver esses vídeos em HD voltando enquanto a competição está se desenrolando, como outros países estão competindo com nosso veículo espacial. '



Dezoito equipes estão competindo atualmente para ganhar até $ 30 milhões como parte do X Prize, que será concedido à primeira equipe privada que lançar com sucesso uma missão não tripulada à lua e cumprir um conjunto de objetivos. Para ganhar o grande prêmio, uma equipe precisa ser a primeira a enviar vídeo e outros dados de volta à Terra, bem como viajar 1.640 pés (500 metros) na lua até 31 de dezembro de 2015.

Por séculos antes da Apollo 11 pousar na lua, a ideia de ir lá mexeu com as pessoas



Durante séculos antes de a Apollo 11 pousar na lua, a ideia de ir para lá mexia com a imaginação das pessoas. Veja a visão completa do Space.com sobre o caso de amor da humanidade com a lua neste infográfico.(Crédito da imagem: por Karl Tate, artista de infográficos)

Um prêmio X para exploração

Os motivos por trás dos mais novos empreendimentos para explorar a lua são marcadamente diferentes dos motivos anteriores para enviar humanos e equipamentos ao satélite natural. A NASA lançou as missões Apollo há 45 anos para derrotar a União Soviética na corrida espacial. Muitos dos empreendedores lunares de hoje têm objetivos diferentes em mente - aqueles que às vezes não têm nada a ver com o que as agências espaciais ao redor do mundo estão fazendo.

Algumas empresas podem estar interessadas no turismo lunar, outras têm o desejo de explorar a lua em busca de recursos e ainda outras vêem a lua como um potencial segundo lar para a humanidade.

'A primeira pergunta é por que alguém está interessado na lua', disse John Logsdon, professor emérito da Elliott School of International Affairs na George Washington University. 'Um, é um objeto interessante, mas provavelmente para muitos exploradores em potencial, o mais interessante é que está perto. É apenas uma ilha offshore, onde [como] qualquer outro destino no espaço está a semanas ou meses de distância. Qualquer organização privada, e a maioria das nações interessadas em ir além da órbita da Terra baixa, vão se concentrar em primeiro ir à lua. '

Idealmente, a competição Google Lunar X Prize ajudará a criar uma indústria baseada em motivações comerciais para visitar a lua, disseram representantes da organização.

Enquanto as 18 equipes estão contribuindo para o desenvolvimento dos interesses lunares comerciais, suas motivações para entrar na competição - e as explicações sobre o que significa ganhar o prêmio - são tão diversas quanto as próprias equipes internacionais. [ Veja as imagens das equipes competindo no X Prize ]

Bob Richards, fundador da equipe Google Lunar X Prize Moon Express , esteve envolvido em aventuras de voos espaciais durante anos antes de a competição acontecer. Os engenheiros da Moon Express estão atualmente testando a tecnologia necessária para mover sua nave robótica na lua.

Richards vê a participação da equipe na competição do X Prize como uma forma de promover um objetivo que ele vem pensando há anos. Ele não quer que esse pouso lunar seja uma experiência única. Em vez disso, Richards acredita que existe um mercado e interesse em preencher a lacuna entre a Terra e o resto do sistema solar, começando com a lua.

“Os fundadores da Moon Express acreditam no valor da lua e seus recursos para a vida na Terra e nosso futuro no espaço como uma civilização multi-mundo espacial - e os investidores também acreditam”, disse Richards ao Space.com. 'No longo prazo, estamos procurando desenvolver, basicamente, uma ferrovia para abrir a possibilidade de recursos lunares complementando nossa economia aqui na Terra, expandindo nossa esfera econômica até a lua.'

Outras equipes, como a SpaceIL de Israel, estão mais focadas nas possibilidades terrenas do X Prize. A sonda da empresa pode ser pequena, mas foi projetada não apenas para chegar à lua, mas também para inspirar jovens israelenses de volta ao solo, disse o cofundador da SpaceIL Kfir Damari.

'Hoje, quando olhamos para isso, nossa missão é pousar a primeira espaçonave israelense na lua', disse Damari. 'Nossa visão é muito, muito maior. É para inspirar a próxima geração de cientistas e engenheiros a desenvolver tecnologias que ajudarão a humanidade a pesquisar o universo ... Estamos trabalhando muito para vencer a competição, mas a visão é muito, muito maior. '

Enquanto isso, Thornton da Astrobotic acha que os humanos deveriam construir uma presença sustentável na lua. Usando poços e outros recursos que podem trazer pessoas e tecnologia abaixo da superfície lunar, a humanidade pode estender seu alcance até a lua, disse Thornton.

Thornton e representantes da Astrobotic veem o X Prize como uma forma de dar o pontapé inicial na indústria lunar.

'Ficaríamos perfeitamente felizes em pousar na lua e ficar em último lugar no X Prize', disse Thornton. - Isso seria ótimo para nós. Para nós, a grande vitória é pousar comercialmente na lua e abrir o caminho para a lua. '

Um caminho global para a lua

Outras empresas não afiliadas ao X Prize estão até mesmo estudando a construção de bases lunares e a criação de uma indústria de turismo centrada no sorteio da lua. Mas todo esse interesse comercial em cavar na terra lunar não significa que as nações ao redor do mundo não tenham um papel a desempenhar no futuro dos voos espaciais ou da exploração lunar.

Mesmo representantes de empresas interessadas em enviar artesanato privado à lua admitem que a indústria comercial não pode fazer tudo de imediato. Às vezes, as nações precisam liderar o caminho para territórios desconhecidos.

'Você não verá empresas privadas fazendo ciência pela ciência ou fazendo exploração por fazer exploração', disse Thornton. “Acho que é aí que as agências espaciais precisam liderar. Eles precisam estar liderando na direção do eventual assentamento da lua e eventual assentamento de Marte. Isso é difícil. Isso será uma coisa muito difícil para um comercial fazer. '

As empresas privadas também podem não ter fundos para lançar uma missão tripulada à superfície lunar. Essa missão é pelo menos uma ordem de magnitude mais cara do que um empreendimento robótico, disse Logsdon. [Lua do Destino: Os 350 anos de história da exploração lunar (infográfico)]

'A lua está ao alcance de operadores privados que operam com orçamentos modestos, mas também está ao alcance de nações que não estão gastando uma quantia imensa de dinheiro no espaço', disse Logsdon ao Space.com.

Planos que foram anunciados nos últimos anos para voos espaciais tripulados para a lua. Veja quem

Planos que foram anunciados nos últimos anos para voos espaciais tripulados para a lua. Veja quem está mirando em missões tripuladas à lua nova neste infográfico da Space.com.(Crédito da imagem: por Karl Tate, artista de infográficos)

Novas nações lunares

Embora a NASA tenha liderado o caminho para a superfície lunar em 1969, não parece que a agência espacial lançará qualquer missão tripulada à lua tão cedo. A agência dos EUA não planeja devolver astronautas à superfície lunar, em vez disso, opta por enviar uma tripulação a um asteróide colocado em órbita ao redor da lua. Acredita-se que o novo empreendimento seja um campo de testes para uma eventual missão tripulada a Marte.

Em um ponto, os Estados Unidos planejavam retornar à lua com o Programa Constelação - projetado para levar astronautas de volta à superfície lunar - mas esse plano foi cancelado em favor da missão de redirecionamento de asteróide depois que o presidente Barack Obama assumiu o cargo.

'Pessoalmente, eu acho que missão de asteróide era um bom plano, pois tinha elementos adequados para missões robóticas e voos espaciais humanos, e era um novo destino, com vários marcos ', disse Joan Johnson-Freese, professora do U.S. Naval War College. 'A parte' nova 'sendo importante, pois tirou os EUA de uma possível corrida de volta à lua, contra a China, que os EUA poderiam muito bem perder - não por falta de capacidade técnica, mas por falta de vontade política.'

Na verdade, pode ser mais fácil para as nações não democráticas forjarem o caminho de volta à Lua, disse Johnson-Freese.

'Embora os voos espaciais humanos tenham grande atração para o público em muitos, senão na maioria dos países, é muito difícil realmente prosseguir em democracias, onde as pessoas têm voz ativa no que o governo financia', disse Johnson-Freese ao Space.com. 'É visto como uma coisa boa a se fazer, mas dispensável quando justaposto a programas governamentais como habitação, empregos, educação e defesa. Países como a China podem realizar voos espaciais humanos por conta própria porque o governo, e não o povo, escolhe o que financia. '

A China tem planos de ir à lua. O governo pretende lançar uma missão para devolver amostras lunares à Terra em 2017. Em 2013, a China se tornou o terceiro país a pousar suavemente uma nave robótica na superfície lunar . Funcionários do governo também estão trabalhando no desenvolvimento de tecnologia que pode trazer astronautas chineses à lua.

A Rússia também tem planos lunares. As autoridades estão planejando lançar missões robóticas à lua a partir de 2015. A empresa privada Space Adventures também espera usar os foguetes Soyuz da Rússia para levar turistas em uma viagem ao redor da lua por cerca de US $ 150 milhões por pessoa, com cosmonautas liderando missões.

Um CATALISADOR lunar

Embora os funcionários da NASA não planejem forjar um caminho de volta à lua, isso não significa que os cientistas e engenheiros da agência tenham perdido o interesse pela lua.

A NASA lançou recentemente o programa Lunar CATALYST, projetado para ajudar empresas privadas interessadas em ir à lua. CATALYST (abreviação de Lunar Cargo Transportation and Landing by Soft Touchdown) é um programa que fornece suporte não financiado da NASA para um grupo seleto de empresas privadas que desejam abrir um caminho para a superfície lunar.

Embora a NASA não forneça fundos para as três empresas selecionadas para o Lunar CATALYST, os funcionários darão à Moon Express, Astrobotic e Masten Space Systems o uso das instalações e tecnologia da NASA.

“Do ponto de vista comercial, vimos, nesta agência e em todo o governo federal, maneiras de trabalhar com o setor comercial”, disse Nantel Suzuki da NASA, executiva do programa de aterrissagem lunar robótica. 'As parcerias público-privadas estão sendo examinadas de novas maneiras.'

A NASA já fez parcerias com empresas privadas antes. Duas organizações privadas estão voando em missões robóticas para a Estação Espacial Internacional para a agência. A NASA também está fazendo parceria com empresas para criar um serviço de balsa para a estação espacial que pode começar a voar já em 2017.

O programa CATALYST não tem necessariamente o mesmo objetivo que outras parcerias comerciais da NASA, no entanto, Suzuki acrescentou.

'Se olharmos para a lua, não temos garantia de âncora de nenhum tipo - nada como uma Estação Espacial Internacional que estará orbitando e exigindo um suprimento constante de carga ao longo de X anos', disse Suzuki à Space.com . 'Não temos isso na lua, então realmente não faz sentido ter os contratos de serviço análogos neste momento - algo semelhante ao fornecimento de carga da estação CRS.'

Um veterano de voos espaciais acha que o papel da NASA deveria ser facilitar o crescimento de outras nações que querem levar pessoas à lua. O astronauta da Apollo 11 e segundo homem na lua, Buzz Aldrin, acha que os Estados Unidos deveriam ajudar outros países a sair do planeta.

'Vamos tentar fazer algo que não concorra com as nações em busca de prestígio que enviam seus cidadãos para levantar poeira na lua', disse Aldrin durante um Google Hangout com a Space.com no início deste mês. Os Estados Unidos deveriam ajudar outras nações, colocando sondas robóticas na lua que podem ser usadas para explorar e ajudar as ambições lunares de outras nações, acrescentou Aldrin.

Apollo 11

Da lua a marte

Também é possível que os países usem a lua como ponto de partida para acessar outras partes do sistema solar, como Marte.

Ao construir e minerar a lua, os grupos podem ser capazes de extrair material que pode ser usado para alimentar foguetes e levar as pessoas mais longe no espaço do que nunca, disse Robert Bigelow, fundador da Bigelow Aerospace, uma empresa que visa desenvolver a capacidade de aterrissar uma base na lua.

'Vejo a lua como um tremendo recurso de reabastecimento para ir a Marte, para ir a qualquer outro lugar', disse Bigelow. 'Porque mesmo que você possa ter depósitos no caminho para Marte - e Marte está em qualquer lugar de 50 milhões a 140 milhões de milhas [80 milhões a 225 milhões de km] de distância da Terra - você vai ter que ter estações intermediárias entre eles, lugares onde as pessoas obtêm suprimentos especiais, ajuda extra, se precisarem no caminho de ida e volta [Marte]. ' [ 21 missões lunares mais maravilhosas ]

A lua também pode atuar como um campo de testes para futuras missões em outros lugares do sistema solar.

“A lua é a mãe de todos os locais para os quais você pode realmente ter uma operação considerável espalhada pela superfície em muitas áreas diferentes”, acrescentou Bigelow. 'Isso não envolve apenas os Estados Unidos. Teremos várias nações envolvidas em operações lunares. '

Base de operações lunares

O plano da Bigelow Aerospace depende da ideia de que empresas privadas e nações estarão interessadas em ter uma base na lua. Esses grupos poderiam contratar Bigelow para construir uma base e voá-la até a superfície lunar, onde eles podem minerar, experimentar e se estabelecer na lua.

Diferentes empresas e países podem ter bases específicas construídas pela Bigelow e projetadas para atender às suas necessidades.

'Bigelow eventualmente precisará de um corpo de astronautas considerável', disse Bigelow. 'Esses homens e mulheres trabalharão em atividades adicionais às operações de voo, como aperfeiçoar o hardware da espaçonave, auxiliar nossos clientes, fornecer informações aos membros do Congresso e seus funcionários, trabalhar com a NASA e auxiliar os planos de Bigelow para bases lunares comerciais, que nós esperança pode ser uma realidade em cerca de 10 anos. ' [ Veja fotos das ideias de Bigelow Aerospace para bases lunares ]

Outra companhia, Golden Spike , também planeja ajudar a lançar pessoas à lua. A princípio, os funcionários da empresa planejam fornecer às nações interessadas a capacidade de lançar seus astronautas em uma viagem de ida e volta à superfície lunar por US $ 1,5 bilhão por vôo, em vez de começar do zero.

'É basicamente uma oportunidade para qualquer nação estrangeira ter seu próprio povo viajando para a lua para explorar, para estimular sua população, para criar motivações para a educação STEM [ciência, tecnologia, engenharia e matemática], ou qualquer outro propósito que eles gostem,' Alan Stern, CEO e presidente da Golden Spike, disse à Space.com. 'A oferta é uma alternativa muito mais segura, muito mais rápida e muito menos cara para desenvolver seu próprio programa lunar.'

A empresa planeja usar a tecnologia testada existente para levar astronautas à superfície lunar. Representantes da Golden Spike planejam comprar foguetes e cápsulas - como aqueles já em desenvolvimento para o programa de tripulação comercial da NASA - para as missões lunares. De acordo com Stern, Golden Spike deve estar pronto para voar as primeiras missões em seis a sete anos.

A Golden Spike também pode fornecer voos para organizações privadas como Bigelow, que precisa levar as pessoas à superfície lunar com segurança, disse Stern.

Exportando problemas para a lua?

Uma visão utópica da futura exploração da lua - na qual diferentes nações, cientistas e empresas privadas podem trabalhar harmoniosamente lado a lado - pode não ser imediatamente provável, no entanto. É possível que conflitos ocorram na Lua, assim como acontece na Terra.

'Se olharmos para a nossa história, o ser humano não teve uma história muito original de coexistência pacífica', disse Bigelow. - Portanto, é melhor ficarmos alertas. É melhor começarmos a mudar nosso comportamento aqui, e não podemos exportar, para fora da Terra, o mesmo comportamento irresponsável que não apenas conduzimos hoje neste planeta, mas conduzimos há milênios. Como seres humanos, nosso histórico é absolutamente terrível. Acho que temos uma responsabilidade com a exploração do espaço, a existência do espaço de um nível totalmente diferente de atitude e respeito. '

Países e organizações privadas também precisarão estabelecer regras e regulamentos que regem exatamente quem reivindica um determinado lote de terra na lua. Como está agora, nenhum país pode 'possuir' uma parte de um corpo celeste de acordo com um tratado das Nações Unidas introduzido em 1967 e finalmente assinado por 128 nações.

Não importa o que o futuro da exploração lunar reserva, a corrida lunar do Google Lunar X Prize será televisionada. Os oficiais da competição anunciaram que estão fazendo parceria com o Science Channel e o Discovery Channel para cobrir a corrida, desde os testes até o pouso, para que os terráqueos possam capturar cada minuto da nova ação lunar.

Siga Miriam Kramer @mirikramer e Google+ . Siga-nos @Spacedotcom , Facebook e Google+ . Artigo original em Space.com .