Poeira interestelar fresca descoberta nas neves da Antártica

Apesar de sua espessa camada de gelo, a Antártica é tecnicamente um deserto.

Apesar de sua espessa camada de gelo, a Antártica é tecnicamente um deserto. (Crédito da imagem: Joe MacGregor / NASA)



Ao examinar a neve da Antártica, os pesquisadores descobriram, pela primeira vez, poeira interestelar que recentemente caiu na Terra, descobriu um novo estudo.

Essas descobertas podem lançar luz sobre as misteriosas nuvens interestelares pelas quais o sistema solar voa regularmente, disseram os cientistas. Toneladas de poeira extraterrestre - criada pela passagem de cometas, colisões de asteróides e estrelas em explosão - caem na Terra diariamente. Mas os cientistas podem não encontrá-lo até muito depois de sua queda, e por isso faltam detalhes sobre as recentes interações do sistema solar com seus arredores.





Em contraste, este novo estudo analisa poeira interestelar relativamente recente, e as descobertas podem revelar uma visão sobre nuvens interestelares misteriosas e sua relação com nosso sistema solar.

“Os cientistas podem usar nossos resultados para descobrir como a vizinhança solar foi moldada”, disse o autor principal do estudo Dominik Knoll, físico nuclear experimental da Universidade Nacional Australiana em Canberra. 'Nós sabemos algo sobre galáxias distantes e estrelas e muito sobre nosso sistema solar, mas os arredores próximos de nosso sistema solar precisam de mais investigação.'



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Para procurar amostras potencialmente intocadas de poeira interestelar, os cientistas coletaram cerca de 1.100 libras. (500 quilos) de neve da Antártica com menos de 20 anos. Foi coletado a várias centenas de quilômetros da costa do continente congelado, perto da Estação Kohnen, na Alemanha.



Para identificar os componentes da neve, os pesquisadores a trouxeram para Munique, derreteram, filtraram os sólidos, incineraram os resíduos e analisaram o padrão de luz que emitia. Eles descobriram a presença de dois isótopos raros e moderadamente radioativos: ferro-60 e manganês-53. (Os isótopos de um elemento variam em quantos nêutrons eles possuem em seus núcleos; então, por exemplo, o isótopo de ferro mais naturalmente abundante, ferro-56, tem 30 nêutrons, enquanto o ferro-60 tem 34 nêutrons.)

De acordo com os pesquisadores, a fonte mais provável do ferro-60 era um Super Nova , uma poderosa explosão de uma gigantesca estrela moribunda que é brilhante o suficiente para ofuscar brevemente todas as outras estrelas em sua galáxia hospedeira. Outras maneiras naturais de criar ferro-60 produzem apenas um décimo desse valor. No entanto, ferro-60 e manganês-53 também podem ser produzidos quando fragmentos de átomos chamados raios cósmicos atingem a poeira interplanetária. No entanto, os pesquisadores descobriram uma proporção maior de ferro-60 para manganês-53 do que esperariam desse mecanismo.

Os pesquisadores também investigaram se o ferro-60 veio como precipitação de armas nucleares ou usinas de energia. No entanto, eles descobriram que a produção de ferro-60 e manganês-53 dessas fontes deve ser insignificante.

Assim, os cientistas concluíram que esses isótopos radioativos foram provavelmente forjados em uma supernova próxima que continuou a semear nuvens interestelares de gás e poeira. No estudo, os pesquisadores sugeriram que, à medida que o sistema solar passa por essas nuvens, essa poeira chove na superfície da Terra.

O exame futuro da poeira interestelar na neve e no gelo mais antigos pode lançar luz sobre as origens e a estrutura das nuvens interestelares próximas e a história de suas interações com o sistema solar, disseram os pesquisadores.

Os cientistas detalharam suas descobertas online em 12 de agosto na revista Physical Review Letters.

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