O Destino das Voyagers

NASA

As naves espaciais Voyager da NASA são os emissários mais distantes da humanidade. (Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech)

Paul Sutter é astrofísico em The Ohio State University e o cientista-chefe da Centro de ciências COSI . Sutter também é anfitrião de ' Pergunte a um astronauta ' e ' Rádio Espacial , 'e leads AstroTours ao redor do mundo. Sutter contribuiu com este artigo para Expert Voices: Op-Ed & Insights do Space.com.

Deve ser solitário viajar além da borda do sistema solar - em pontos tão distantes que o sol é apenas outro ponto de luz - ainda brilhante, mas sem forma. E à medida que os anos passam e os quilômetros se somam, o sol também desaparece no fundo, apenas uma das inúmeras estrelas em nossa galáxia.



É quase inconcebível: duas pequenas espaçonaves, cada uma do tamanho de um carro, fornecidas aqui na Terra e lançadas nas profundezas. Suas missões quase terminadas, suas fontes de alimentação quase esgotadas. Seu destino final é vagar pelas vastas extensões da Via Láctea. Sozinho.

As missões Voyager, lançadas no final dos anos 1970, são agora os emissários mais avançados da humanidade. Aqui está um relato de suas viagens até agora e o que o futuro lhes reserva. [ 5 fatos sobre a nave espacial Far-Flung Voyager da NASA ]

Uma viagem só de ida

Foi perfeitamente sincronizado. Apenas algumas décadas depois de desenvolvermos a tecnologia para lançar sondas espaciais interplanetárias, equipá-las com câmeras e outros instrumentos científicos e nos comunicarmos remotamente com eles, os planetas alinhados. Normalmente, essa frase é relegada a posições astrológicas sem sentido, mas desta vez significava algo seriamente científico.

Aproximadamente a cada 200 anos, os planetas externos de nosso sistema solar - Júpiter, Saturno, Urano e Netuno - terminam no mesmo lado do Sol, tornando possível para uma única nave espacial rápida visitar todos eles de uma vez. Isso é importante, porque quando algo é lançado até a borda do sistema solar a dezenas de milhares de milhas por hora, não vai exatamente voltar para casa.

O alinhamento ocorreu mais recentemente nas décadas de 1970 e 80, permitindo as missões Voyager inovadoras. As espaçonaves gêmeas (ah, aqueles eram os dias em que a NASA podia construir dois de tudo) estavam embaladas com o mais recente equipamento de observação, ultrapassando em muito as capacidades das anteriores Sondas Pioneer .

O retorno científico dessas duas naves é quase incomensurável. Imagens detalhadas dos topos das nuvens de Júpiter. Análises dos anéis de Saturno. Medições de campo magnético; detecções de raios cósmicos. Uma visão aproximada sem precedentes dos gigantes do nosso sistema solar.

No limite

Depois de 1989, a missão principal das sondas Voyager terminou. A mais distante das irmãs, a Voyager 1, agora está a 21 bilhões de quilômetros do sol. Isso é 140 vezes maior do que a distância Terra-Sol, para aqueles que estão fazendo a contagem.

Em 25 de agosto de 2012, a Voyager 1 atingiu um novo marco: tornou-se o primeiro objeto de fabricação humana a realmente saia do sistema solar . Embora existam algumas definições da fronteira do espaço interestelar, a usada pela NASA faz bastante sentido: a camada de bolha nebulosa onde as partículas de alta energia emitidas pelo sol (o 'vento solar') se misturam e se misturam com o galáctico geral meio.

Depois desse acontecimento importante, a Voyager 1 agora está à deriva entre as estrelas. Anos-luz de essencialmente nada entre isso e ... bem, nada mais. Em cerca de 300 anos, a nave alcançará o limite interno da Nuvem de Oort, a casca fina e difusa de detritos congelados que sobraram da formação do sistema solar.

A Voyager 1 eventualmente chegará a 1,6 anos-luz da estrela Gliese 445 - em termos astronômicos, será um quase acidente. Mas não prenda a respiração; o 'encontro', por falta de um termo melhor, só ocorrerá por mais 40.000 anos.

Depois disso, fica um pouco difícil prever a jornada da Voyager, pois os movimentos caóticos dentro da galáxia tornam as previsões precisas dos movimentos estelares desafiadoras. Mas, dadas as amplas faixas de espaço vazio entre as estrelas, a visita da espaçonave perto de Gilese 445 é provavelmente o mais próximo que a Voyager 1 irá se aproximar de outra estrela, de todos os tempos.

Em 200 milhões de anos, a nave espacial solitária completará sua primeira circunavegação de nossa galáxia.

A música do nosso povo

A espaçonave Voyager carrega mais do que apenas instrumentos científicos, que se tornarão inúteis em mais alguns anos. (Seus geradores termoelétricos de radioisótopos, alimentados por pilhas de plutônio radioativo, logo se exaurirão.)

Aninhado entre esses instrumentos, aparafusado ao exterior de cada espaçonave, está um pequeno disco dourado. Gravados nesse disco estão diagramas que mostram a localização do sol em relação a núcleos densos, piscantes e próximos, conhecidos como estrelas, chamados pulsares ; representações do átomo de hidrogênio; e instruções.

Seguindo os pictogramas, pode-se - espera-se - construir uma plataforma giratória e uma caneta, girando o disco para interpretar as vibrações da caneta como ondas sonoras. (Ou seja, um alienígena pode tocar o disco.) [ Caro E.T .: Matemática no Golden Record da Voyager conta uma história ]

Essas ondas sonoras carregam informações brutas, mas também gravações de sons daqui da Terra: vozes, natureza e música de todo o mundo. O registro foi elaborado por um comitê liderado por Carl sagan , um cientista e lendário comunicador de ciência, e Frank Drake, um astrônomo cuja famosa equação pretende estimar as chances de encontrar vida extraterrestre. O disco pretende ser um emissário eterno da Terra, uma fatia fina do que a humanidade é.

Com certeza, esse Registro Dourado sobreviverá a seus criadores, e talvez até a nós como espécie. É um esforço ousado e nobre.

Mas está fadado ao fracasso, exceto como um símbolo. O espaço interestelar é apenas isso: espaço. Há uma quantidade incrível de espaço aberto entre os habitantes de nossa galáxia. Caramba, mesmo 1,6 anos-luz é considerado um breve passeio nesses contextos. Acrescente a isso a extrema raridade da vida, e as sondas Voyager quase certamente estão fadadas a tocar nada além de poeira interestelar microscópica por bilhões de anos, ou mesmo pela eternidade.

Tão ousado e nobre, mas também fútil e narcisista. Talvez reflita nossa espécie, afinal ...

Saiba mais ouvindo o episódio 'Que destino espera as Voyagers?' no podcast 'Ask a Spaceman', disponível em iTunes e na web em http://www.askaspaceman.com . Obrigado a Rob H. e Ryan S. pelas perguntas que levaram a este artigo! Faça sua própria pergunta no Twitter usando #AskASpaceman ou seguindo Paul @PaulMattSutter e facebook.com/PaulMattSutter . Siga-nos @Spacedotcom , Facebook e Google+ . Artigo original sobre Space.com .