O clima espacial extremo de estrelas comuns pode tornar a vida alienígena escassa

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Um conceito artístico de um planeta alienígena em órbita ao redor de uma estrela anã vermelha. O severo clima espacial causado pelas anãs vermelhas, o tipo mais comum de estrela, pode destruir as chances de vida nesses planetas. (Crédito da imagem: David A. Aguilar (CfA))

O tipo mais comum de estrela no universo pode destruir planetas próximos a eles, potencialmente destruindo suas atmosferas e condenando as chances de vida como a conhecemos, dizem os cientistas.

As estrelas anãs vermelhas, também conhecidas como estrelas anãs M, são até 50 vezes mais fracas que o Sol e têm apenas 10 a 20 por cento de massa. Eles são o tipo mais comum de estrela, constituindo até 70 por cento das estrelas do universo.



O fato de as anãs vermelhas serem tão comuns fez os cientistas se perguntarem se a área ao redor delas poderia ser a melhor chance para descobrir planetas habitáveis ​​para vida alienígena. Mais e mais planetas estão sendo descobertos em torno das anãs vermelhas - descobertas recentes do observatório espacial Kepler da NASA revelam que pelo menos metade dessas estrelas hospeda planetas rochosos que têm metade a quatro vezes a massa da Terra. [ Mundos potencialmente habitáveis ​​de uma estrela anã vermelha (imagens) ]

'Desde a anãs vermelhas são muito comuns , se descobrirmos que os planetas são habitáveis ​​ao seu redor, então é muito provável que tenhamos vida no cosmos ', disse o principal autor do estudo Ofer Cohen, físico espacial do Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics.

Os cientistas normalmente definem os planetas como potencialmente habitáveis ​​se suas superfícies são quentes o suficiente para manter a água líquida em suas superfícies. As anãs vermelhas são relativamente frias, o que significa que suas zonas habitáveis estão mais próximos do sol do que Mercúrio - apenas 0,1 a 0,2 unidades astronômicas (UA), ou um décimo a um quinto da distância média da Terra ao sol.

O problema é 'quando você coloca um planeta tão perto de sua estrela, o ambiente espacial que ele enfrentará é muito extremo', disse Cohen ao Space.com. 'O planeta tem que enfrentar o vento estelar de partículas fluindo das anãs vermelhas.'

o clima espacial extremo desencadearia espetaculares auroras, ou auroras boreais. As auroras em um planeta anão vermelho podem ser 100.000 vezes mais fortes do que as da Terra e se estender dos pólos até a metade do equador.

'Se a Terra orbitasse uma anã vermelha, então as pessoas em Boston veriam as luzes do norte todas as noites', disse Cohen.

A Terra é protegida do clima espacial por seu campo magnético, que desvia as explosões de energia que chegam um pouco como os escudos da Enterprise de Star Trek. 'Quando Marte perdeu seu campo magnético, sua atmosfera foi rapidamente destruída, embora Marte esteja mais longe do Sol do que a Terra', disse Cohen.

Para ver se os planetas alienígenas ao redor das anãs vermelhas também podem ter suas atmosferas destruídas, Cohen e seus colegas modelaram três planetas variando de 0,92 a 1,69 vezes o diâmetro da Terra orbitando uma anã vermelha a distâncias de 0,06 a 0,16 UA. A anã vermelha era relativamente média, com 0,3 o diâmetro do sol, 0,35 a massa do sol e cerca de 5.660 graus Fahrenheit (3.125 graus Celsius) de temperatura.

Os pesquisadores descobriram que mesmo quando esses planetas tinham campos magnéticos tão fortes quanto os da Terra, eles perderiam suas atmosferas na ordem de alguns milhões de anos.

'Embora o planeta esteja dentro da definição convencional de zona habitável, muito provavelmente não tem atmosfera', disse Cohen. 'Sem uma atmosfera, toda a água seria perdida na superfície.'

No entanto, nem toda esperança pode ser perdida para a vida como a conhecemos em torno das anãs vermelhas. Os cientistas agora estão vendo se os planetas anãs vermelhas podem ser habitáveis ​​se começarem com atmosferas densas, assim como Vênus.

Os cientistas detalharam suas descobertas na segunda-feira (2 de junho) no encontro da American Astronomical Society em Boston.

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