'Exocometas' comuns na galáxia da Via Láctea

Um artista

Ilustração artística de uma tempestade de cometas em torno de uma estrela próxima. (Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech)

Os cometas podem ser tão comuns quanto planetas alienígenas em sistemas estelares em toda a Via Láctea, dizem os cientistas.

Astrônomos identificaram prováveis ​​cometas em torno de seis estrelas distantes, elevando o número total de sistemas agora considerados como hospedeiros dos chamados 'exocometas' para 10. É provável que todos os 10 desses sistemas também abriguem planetas alienígenas, sugerindo que cometas e exoplanetas são frequentemente encontrados juntos, como em nosso próprio sistema solar, concluiu o novo estudo.



O número de sistemas hospedeiros de exocometas poderia, portanto, chegar a bilhões na Via Láctea, já que os astrônomos acham que nossa galáxia abriga pelo menos 100 bilhões de planetas alienígenas .

'Esse é o elo que faltava nos estudos atuais de formação planetária', disse o principal autor Barry Welsh, da Universidade da Califórnia, Berkeley, em um comunicado. [ Um céu cheio de planetas alienígenas: infográfico ]

'Vemos discos de poeira - presumivelmente o material de formação de planetas primordial - em torno de um monte de estrelas, e vemos planetas, mas não vemos muito do material intermediário: os planetesimais semelhantes a asteróides e os cometas ', Acrescentou Welsh. - Agora, acho que acertamos em cheio. Esses exocometas são mais comuns e mais fáceis de detectar do que as pessoas pensavam. '

Welsh apresentou as descobertas hoje (7 de janeiro) durante uma reunião da American Astronomical Society em Long Beach, Califórnia.

Os pesquisadores descobriram os seis novos sistemas exocomet usando o telescópio de 2,1 metros do Observatório McDonald, no Texas.

O telescópio detectou tênues linhas de absorção que variavam de noite para noite. Os astrônomos determinaram que essas características foram causadas por grandes nuvens de gás emanando de cometas à medida que se aproximavam de suas estrelas hospedeiras e aqueciam.

Em nosso próprio sistema solar, os cometas geralmente ficam longe do Sol, apenas se aventurando perto depois que uma perturbação gravitacional os faz desviar para um novo curso. É provável que os planetas alienígenas tenham feito os exocometas recém-descobertos mergulharem em direção às suas estrelas, disse Welsh.

Todos os exocometas recém-descobertos orbitam estrelas muito jovens e brilhantes que têm cerca de 5 milhões de anos, porque a técnica de detecção da equipe funciona melhor com essas estrelas. Mas instrumentos de alta resolução podem revelar cometas em torno de estrelas mais antigas e parecidas com o sol - o tipo em torno do qual a maioria dos exoplanetas foi encontrada até hoje, disseram os pesquisadores.

O primeiro sistema exocomet foi descoberto em 1987 e mais três foram detectados ao longo dos anos.

'Mas então, as pessoas simplesmente perderam o interesse. Eles decidiram que os exocometas eram um negócio fechado, e todos mudaram para a coisa mais emocionante, os exoplanetas ', disse Welsh. 'Mas voltei a ele no ano passado e pensei:' Quatro exocometas não são tantos em comparação com os dois milhares de exoplanetas conhecidos - talvez eu possa melhorar isso. ''

Siga SPACE.com no Twitter @Spacedotcom . Também estamos Facebook E Google+ .