Missões espaciais europeias visam o Sol e a energia escura

Grande erupção solar de 9 de agosto de 2011

Esta imagem do Solar Dynamics Observatory mostra a explosão solar X6.9 de 9 de agosto de 2011 perto da extremidade oeste (borda direita) do sol. (Image credit: NASA/SDO/Weather.com)

As próximas duas missões científicas espaciais da Europa irão investigar a atividade solar e a natureza da misteriosa 'energia escura' que está acelerando a expansão do universo, anunciaram funcionários da Agência Espacial Européia (ESA) hoje (4 de outubro).

As duas missões, denominadas Solar Orbiter e Euclid, devem ser lançadas em 2017 e 2019, respectivamente. São missões de classe média, o que significa que o custo de cada uma é limitado a 470 milhões de euros (US $ 625 milhões). São as duas primeiras missões escolhidas no âmbito do plano científico de longo prazo da ESA, denominado Visões Cósmicas 2015-2025.



'Euclides lançará luz sobre a natureza de uma das forças mais fundamentais do universo, enquanto Solar Orbiter ajudará os cientistas a compreender processos, como ejeções de massa coronal, que afetam os cidadãos da Terra interrompendo, por exemplo, comunicação de rádio e transmissão de energia , disse Alvaro Giménez, diretor de ciência e exploração robótica da ESA, em um comunicado. [ A Ira do Sol: As Piores Tempestades Solares da História ]

Aproximando-se do sol

Solar Orbiter foi projetado para ajudar os cientistas a entender melhor o sol e o clima espacial. Em particular, vai estudar a geração e o movimento do vento solar, o fluxo de partículas carregadas que fluem do sol, disseram funcionários da ESA.

Solar Orbiter chegará mais perto do sol do que qualquer sonda anterior, permitindo que a espaçonave faça uma amostragem do vento solar logo após ele deixar a superfície solar. Ao mesmo tempo, disseram as autoridades, a Solar Orbiter também ficará de olho nas tempestades solares, como erupções solares e ejeções de massa coronal - enormes nuvens de plasma solar lançadas da superfície do sol - para ver como elas afetam o vento solar.

O lançamento da missão está planejado para 2017 a partir da Estação da Força Aérea de Cabo Canaveral, na Flórida, a bordo de um foguete Atlas fornecido pela NASA, disseram autoridades.

O aglomerado de galáxias Abell 1689 é famoso pela maneira como desvia a luz em um fenômeno chamado lentes gravitacionais. O estudo do aglomerado revelou segredos sobre como a energia escura molda o universo.

O aglomerado de galáxias Abell 1689 é famoso pela maneira como desvia a luz em um fenômeno chamado lentes gravitacionais. O estudo do aglomerado revelou segredos sobre como a energia escura molda o universo.(Crédito da imagem: NASA, ESA, E. Jullo (JPL / LAM), P. Natarajan (Yale) e J-P. Kneib (LAM))

Energia negra misteriosa

Enquanto o Solar Orbiter olha fixamente para o sol, Euclid olha nos cantos e recantos mais escuros do universo.

O telescópio espacial mapeará a estrutura em grande escala do universo com uma precisão sem precedentes, disseram as autoridades. As observações de Euclides cobrirão cerca de 10 bilhões de anos-luz, revelando detalhes importantes sobre a expansão e o crescimento do universo.

A expansão do universo continua se acelerando, uma descoberta surpreendente que só hoje rendeu a seus descobridores o Prêmio Nobel de Física. Essa expansão acelerada implica a existência de uma força que neutraliza e oprime a tendência da gravidade de reunir tudo novamente. Os cientistas chamaram essa força misteriosa de energia escura e ainda não sabem exatamente o que é.

Euclides poderia ajudar a lançar alguma luz sobre a energia escura. Ele vai estudar os efeitos da força nas galáxias e aglomerados de galáxias que traçam a estrutura em grande escala do universo, disseram funcionários da ESA.

Euclid será lançado em um foguete Soyuz em 2019 do espaçoporto europeu em Kourou, Guiana Francesa.

A seleção de Solar Orbiter e Euclid está sendo feita há vários anos. Uma convocação para missões em linha com as prioridades da Cosmic Visions 2015-2025 foi lançada em 2007, e uma série de missões de classe média foram consideradas.

Solar Orbiter e Euclid foram selecionados entre três finalistas. O terceiro finalista, a missão Platão de caça a exoplanetas, ainda pode receber consideração para uma futura oportunidade de voo, disseram funcionários da ESA.

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