Aterrissagem épica na lua de Saturno Titã lembrado 10 anos depois

Huygens Landing Site em Titan

A interpretação deste artista mostra a área ao redor do local de pouso de Huygens na lua de Saturno, Titã, com base em imagens e dados retornados pela sonda em 14 de janeiro de 2005. (Crédito da imagem: ESA / C. Carreau)

Dez anos atrás, hoje (14 de janeiro), a humanidade viu pela primeira vez de perto uma lua bizarra e gelada que pode ser capaz de sustentar a vida como a conhecemos.

A Agência Espacial Europeia (ESA) Sonda Huygens pousou na superfície da enorme lua de Saturno, Titã, em 14 de janeiro de 2005, três semanas após ter sido enviada de sua nave-mãe, a nave Cassini da NASA. Pela primeira vez, um emissário da Terra pousou suavemente em um mundo no sistema solar externo.



“Lembro-me claramente da sensação de sonho de estar em um universo em um momento e em outro universo no próximo”, escreveu a líder da equipe de imagem da Cassini, Carolyn Porco, sobre o desembarque de Huygens em um blog hoje. “Mas não foi um sonho. Tínhamos, sem dúvida, viajado para Titã, 10 vezes mais longe do Sol do que a Terra, e tocado. O sistema solar de repente parecia um lugar muito menor. ' [ O que Huygens viu no Titan (vídeo) ]

Esta série de imagens foi tirada pela Agência Espacial Europeia

Esta série de imagens foi tirada pela sonda Huygens da Agência Espacial Europeia enquanto descia para a superfície da lua cheia de fumaça de Saturno, Titã, em 14 de janeiro de 2005.(Crédito da imagem: ESA / NASA / JPL / Universidade do Arizona)

A Cassini atingiu o sistema Saturno em julho de 2004 e, portanto, já havia observado Titã no momento em que Huygens pousou. Mas o módulo de pouso transmitiu informações residenciais impossíveis de obter de longe, um levantamento de dados que começou durante a descida de duas horas e meia de Huygens através da espessa atmosfera da lua.

“As imagens tiradas pela sonda em queda e divulgadas ao público naquela noite eram tudo o que nossas imagens da órbita não eram: vistas não filtradas e primorosamente detalhadas da superfície da lua e inequívocas em seu relato”, escreveu Porco.

Essas imagens revelaram o que parecia ser uma linha costeira, bem como canais serpenteantes que obviamente foram esculpidos por um líquido que fluía, acrescentou ela. Mas aquele líquido não era água; Titan tem um sistema climático baseado em hidrocarbonetos.

A Agência Espacial Europeia

A sonda Huygens da Agência Espacial Européia retornou esta imagem da superfície da lua de Saturno, Titã, em 14 de janeiro de 2005.(Crédito da imagem: ESA / NASA / JPL / Universidade do Arizona)

“Era uma evidência circunstancial, mas incontestável, dos hidrocarbonetos líquidos que tínhamos tirado da órbita para encontrar e emocionantes além da medida”, escreveu Porco. 'Logo após o pouso, ele seria seguido por outra visão inesquecível, sob um céu nublado e através de um terreno coberto de pedras até o horizonte da lua à distância.'

Huygens continuou enviando dados da superfície congelante de Titã para a Terra por 72 minutos antes de suas baterias morrerem e a sonda escurecer.

As medições e observações do módulo de pouso ajudaram a levantar o véu de mistério que envolvia Titã. Por exemplo, Huygens fez um perfil detalhado da atmosfera dominada por nitrogênio de Titã, coletando leituras de temperatura, pressão e densidade em uma ampla gama de altitudes.

Além disso, as análises de Huygens do metano atmosférico de Titã não apoiaram a sugestão de que o gás foi produzido por micróbios, disseram funcionários da ESA. (A maior parte do metano encontrado na atmosfera da Terra tem origem biológica.)

Você pode leia mais sobre as descobertas de Huygens aqui , numa lista dos 10 primeiros da ESA compilada para comemorar o aniversário de hoje.

Enquanto Huygens cessou suas operações logo após pousar em Titã, a Cassini continuou a estudar a enorme lua (junto com o próprio Saturno e muitas de suas outras luas). Por exemplo, ao longo de mais de 100 voos, a Cassini mapeou grande parte da superfície de Titã e, usando radar, sondou a profundidade de alguns dos maiores mares de hidrocarbonetos da lua. Além disso, as medições de gravidade da Cassini sugerem que Titã abriga um oceano subterrâneo de água líquida, disseram funcionários da NASA.

Os $ 3,2 bilhões Missão Cassini-Huygens - um esforço conjunto da NASA, ESA e da Agência Espacial Italiana - lançado em 1997. A espaçonave Cassini está programada para continuar fazendo observações até setembro de 2017, quando o orbitador terminará sua vida com um mergulho mortal intencional na espessa atmosfera do planeta anelado.

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