Encélado: a lua minúscula e brilhante de Saturno

Jatos Enceladus ao pôr do sol

Os jatos da lua de Saturno, Enceladus, estão caindo nas sombras à medida que a noite de inverno se aprofunda. Imagem divulgada em 7 de janeiro de 2013. (Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute)

A lua Enceladus de Saturno, com um diâmetro de 314 milhas (505 quilômetros), é pequena o suficiente para caber dentro das fronteiras do estado do Arizona. Este minúsculo satélite é um dos locais com potencial mais promissor para hospedar vida no sistema solar. Apesar de suas temperaturas frias, a lua hospeda água líquida sob sua superfície que parece entrar em contato direto com o fundo do mar rochoso, tornando possíveis reações químicas complexas - como aquelas que levam à vida.

Descoberta e nomenclatura

Quando Sir William Herschel virou seu telescópio de 1,2 metros em direção ao céu para sua primeira observação em 28 de agosto de 1789, o novo instrumento provou seu valor ajudando-o na descoberta de uma lua nova ao redor do planeta com anéis, Saturno. Enceladus seria a primeira das duas luas descobertas por Herschel, e a sexta lua encontrada orbitando Saturno.



O tamanho diminuto da lua ajudou a protegê-lo de ser descoberto. Enceladus orbita em média apenas 147.909 milhas (238.037 km) em torno do planeta anelado. Embora seja um dos objetos mais brilhantes do sistema solar, o brilho de Saturno e seus anéis ofuscam o minúsculo satélite, exigindo um telescópio com um espelho maior para ser visto. As observações de Herschel coincidiram com o equinócio de Saturno, quando a perspectiva da Terra no planeta resultou na redução do brilho dos anéis; ajudou o fato de ele estar usando o maior telescópio do mundo para observar. [ Fotos: Enceladus, lua fria de Saturno, lua brilhante ]

Como as outras luas de Saturno, Encélado ficou sem nome por anos. Até o filho de Herschel, John, publicar um trabalho em 1847 sugerindo que os satélites fossem nomeados em homenagem aos Titãs, as luas recebiam nomes numéricos com base em sua distância do planeta. Antes de 1847, Enceladus era conhecido como Saturno II.

Na mitologia grega, os Titãs seguiram o deus grego Cronos (conhecido pelos romanos como Saturno). Encélado tinha membros semelhantes a cobras. Durante a batalha entre os Titãs e os deuses do Olimpo, a deusa Atena o feriu com uma lança arremessada. O Titã foi enterrado na ilha da Sicília, sob o Monte Etna. O Titã ferido recebeu a culpa pelos terremotos e incêndios vulcânicos que eclodiram da montanha.

As características da lua têm nomes de personagens e lugares da coleção de histórias do oeste e do sul da Ásia, conhecidas como 'Mil e uma noites árabes'.

Esta foto de gêiseres de água jorrando de Saturno

Esta foto de gêiseres de água jorrando da lua de Saturno, Enceladus, foi tirada pelo orbitador Cassini da NASA em outubro de 2007(Crédito da imagem: Cassini Imaging Team, SSI, JPL, ESA, NASA)

Respiração gelada de Encélado

Enceladus tem pelo menos cinco tipos diferentes de terreno em sua superfície. As crateras marcam a paisagem, atingindo tamanhos não maiores que 22 milhas (35 km) de diâmetro. Outras regiões são lisas e sem sinais de impacto, indicando recapeamento recente. Planícies, fissuras e fissuras na crosta também preenchem a superfície.

Embora pequena, a lua brilha intensamente. Sua superfície gelada reflete mais de 90% da luz do sol que incide sobre ela, tornando-o um dos objetos mais brilhantes do sistema solar. Como o planeta reflete a luz do sol em vez de absorvê-la, ele atinge temperaturas tão baixas quanto 201 graus C negativos (330 graus F negativos).

Encélado tem apenas um sétimo do diâmetro da lua da Terra. É a sexta maior e mais massiva lua de Saturno. Como a maioria dos corpos esféricos, ele assume a forma de um esferóide achatado, projetando-se ligeiramente em torno do equador devido aos efeitos da gravidade à medida que gira.

Imagem colorida da Cassini de

Imagem colorida da Cassini da paisagem 'nevada' de Enceladus. Este terreno fica ao norte das cristas polares sul geologicamente ativas e apresenta um terreno ondulado cortado por fraturas estreitas.(Crédito da imagem: NASA / Processing por Paul Schenk (Lunar and Planetary Institute, Houston))

Como a lua não é muito massiva e sente apenas o menor puxão da gravidade em sua superfície, os cientistas ficaram surpresos ao descobrir que ela tem uma atmosfera que domina seu pólo sul, mais quente. Outras observações da missão Cassini da NASA revelaram rachaduras na superfície, conhecidas como 'listras de tigre', que periodicamente liberavam material para o espaço. Enquanto algumas das erupções de gelo alimentaram a atmosfera da lua, muito do material escapou para o espaço. A descarga gelada contribui para o enorme anel E de Saturno, o maior anel planetário do sistema solar, medindo mais de 600.000 milhas (cerca de um milhão de quilômetros). Ao contrário de outros anéis, o anel E delicado é feito de partículas minúsculas em vez de grandes pedaços de rocha.

Pelo menos 101 gêiseres liberam material gelado de debaixo da lua para o espaço enquanto a lua interagia com seu planeta pai. As forças gravitacionais abrem e fecham as fissuras à medida que Enceladus viaja para mais perto e mais longe de Saturno ao longo de sua órbita elíptica de 1,37 dia terrestre. É possível que os gêiseres atinjam diretamente o oceano, o que pode significar que uma espaçonave passando por cima poderia amostrar o oceano abaixo sem precisar mergulhar de imediato. Um conceito de missão chamado Investigação de Vida para Enceladus (LIFE) traria essas amostras diretamente de volta à Terra . [ VÍDEO: Surprising Geyser in Space: Cold Faithful on Enceladus ]

Os gêiseres são mais fortes quando a lua está mais distante de Saturno, mas a produção de gás não aumenta naquele momento . Isso é contra-intuitivo para o que os cientistas pensavam e sugere que algo interessante está acontecendo com o encanamento interno. Além disso, pelo menos alguns dos gêiseres de Enceladus têm diminuiu sua produção substancialmente já que a missão Cassini começou a observá-los em 2015, mas o motivo exato ainda não é conhecido.

Embora a lua gelada deva ser muito fria para água líquida, a presença de amônia no material que flui de Encélado pode agir como anticongelante para impedir que a água abaixo da superfície congele. A acidez detectada nas plumas de Enceladus também não descarta a vida. A Cassini detectou outras substâncias químicas e orgânicas complexas nas plumas vaporosas, que podem tornar a lua um ponto brilhante no sistema solar quando se trata de abrigar vida, tornando-a um excelente alvo para futuras explorações.

Mais fatos:

  • Distância orbital média: 147.909 milhas (238.037 km)
  • Órbita mais próxima: 147.214 milhas (236.918 km)
  • Órbita mais distante: 148.605 milhas (239.156 km)
  • Período orbital: 1,37 dias terrestres
  • Velocidade orbital: 28.265 mph (45.487,3 km / h)
  • Excentricidade de órbita: 0,0047
  • Raio médio: 156,6 milhas (252,1 km)
  • Circunferência equatorial: 929.336 milhas (1.495.622 km)
  • Gravidade superficial: 0,113 m / s²
  • Velocidade de escape: 353 mph (861 km / h)

Reportagem adicional da contribuidora Elizabeth Howell.

Este artigo foi editado em 1º de março de 2018 para corrigir um erro matemático nos parâmetros orbitais de Enceladus.