Elenin: o ex-cometa

O astrônomo amador Michael Mattiazzo de Castlemaine, Austrália, captou essas duas imagens do cometa Elenin em 19 de agosto (à esquerda) e 6 de setembro de 2011. As imagens mostram um rápido escurecimento do cometa, possivelmente sugerindo sua desintegração.

O astrônomo amador Michael Mattiazzo de Castlemaine, Austrália, captou essas duas imagens do cometa Elenin em 19 de agosto (à esquerda) e 6 de setembro de 2011. As imagens mostram um rápido escurecimento do cometa, possivelmente sugerindo sua desintegração.(Crédito da imagem: Michael Mattiazzo)

Elenin (C / 2010 X1) foi um cometa que roçou a Terra com segurança em outubro de 2011, apesar das previsões de alguns de que sua chegada provocaria tsunamis e terremotos.



Mais propriamente falando, foram pedaços do cometa que voaram a uma distância de até 22 milhões de milhas (35,4 milhões de quilômetros) do planeta. Elenin começou a se fragmentar depois que uma tempestade solar atingiu o cometa em agosto de 2011; uma passagem próxima pelo sol acelerou sua desintegração.

Os astrônomos ficaram perplexos quanto ao motivo pelo qual o cometa, que não se esperava que fosse um objeto brilhante, atraiu tanta atenção dos profetas do juízo final.

O cometa não teve efeito sobre a gravidade da Terra e nunca esteve em perigo de colidir com o planeta antes ou depois de sua desintegração.

Descoberto por controle remoto

Como é comum nas descobertas de cometas, Elenin foi avistada pela primeira vez por um amador. Leonid Elenin, um observador em Lyubertsy, Rússia, avistou o cometa remotamente usando o observatório ISON-NM Novo México.

Quando ele avistou o cometa em 10 de dezembro de 2010, ele ainda estava a 401 milhões de milhas (647 milhões de km) da Terra e era bastante fraco.

A trajetória do cometa Elenin em relação a outros objetos do sistema solar.

A trajetória do cometa Elenin em relação a outros objetos do sistema solar.(Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech)

Embora algumas pessoas possam estar esperando por um bom show semelhante ao que os cometas Hale-Bopp e Hyakutake colocado na década de 1990, já em agosto, a NASA disse que Elenin provavelmente será visível em binóculos , na melhor das hipóteses - se cumprisse as previsões.

'Este cometa pode não dar um grande show. Com a mesma certeza, não causará nenhuma interrupção aqui na Terra. Mas há um motivo para se maravilhar ', afirmou Don Yeomans, um astrônomo do Escritório do Programa de Objetos da Terra Próxima no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA em Pasadena, Califórnia.

'Este pequeno viajante intrépido oferecerá aos astrônomos a chance de estudar um cometa relativamente jovem que veio aqui de muito além da região planetária do nosso sistema solar. Depois de um tempo, ele voltará a sair e não veremos ou ouviremos falar de Elenin por milhares de anos. Isso é bem legal.'

Quebrado pelo sol

Cometas são bestas imprevisíveis. Os conglomerados de detritos gelados tendem a entrar em erupção em momentos imprevisíveis, tornando difícil para os astrônomos descobrir o quão brilhantes eles serão e se eles sobreviverão à viagem em direção ao sistema solar interno.

Elenin tornou as previsões mais difíceis porque foi um cometa de longo período, o que significa que se originou de uma área na borda do sistema solar. Não havia previsões anteriores para consultar. Esses cometas estão na Nuvem de Oort, uma vasta coleção de corpos gelados além da órbita de Netuno.

De vez em quando, uma força gravitacional dispersa chuta um dos corpos em direção ao sistema solar interno. Quando se aproxima do sol, o gelo começa a derreter e se dissipar, produzindo a forma de um cometa.

Elenin, com apenas 2-3 milhas (3-5 quilômetros) de diâmetro, não era um objeto muito robusto para começar quando as partículas do sol começaram a atingi-lo. Depois que uma grande tempestade em agosto atingiu o cometa, um amador capturou fotos do núcleo parecendo desmoronar.

Em 10 de setembro, Elenin se aproximou mais do sol, acelerando sua separação. Quando foi programado para passar pela Terra no final de outubro, os astrônomos disseram que o cometa era apenas migalhas do que era.

'As pessoas estão tendo problemas para encontrá-lo, então acho que provavelmente está morto e desaparecido', disse Yeomans em uma entrevista de 11 de outubro ao SPACE.com, apontando que os restos do cometa não voltariam ao sistema solar interno por mais 12.000 anos.

“Elenin era um pequeno cometa de segunda categoria, fracote, que nunca deveria ter sido notado por nada, na verdade”, acrescentou. 'Não foi nem um pouco brilhante.' [ Galeria: Cometa Elenin em fotos ]

'Bicho papão interplanetário'

Talvez com Rumores de apocalipse de 2012 começando a se firmar, alguns supuseram que o cometa Elenin também poderia causar uma devastação no planeta.

Os rumores variavam de grandes marés e mudanças nas placas tectônicas, a ideias de que Elenin obscureceria o sol por três dias (impossível devido ao pequeno tamanho do cometa e sua órbita) ou que Elenin era na verdade um estrela anã marrom .

Uma teoria da conspiração disse que Elenin significava a sigla 'Evento de Nível de Extinção: Nibiru está próximo' (ou 'Perto'), referindo-se a um cenário do juízo final fabuloso onde um grande objeto - às vezes chamado de Planeta X - se aproxima ou colide com a Terra.

Quando Elenin se desintegrou, os comunicados de imprensa da NASA sobre o cometa começaram a assumir um tom de frustração com a conversa sobre o fim do mundo em andamento.

Um comunicado à imprensa disse que o cometa havia sumido e 'deveria ser esquecido'. A agência destacou que sempre que tentou refutar os rumores , foi acusado de esconder a verdade. A NASA disse que o cometa foi um evento insignificante e não o 'bicho-papão interplanetário' que algumas pessoas fizeram parecer.

'Talvez seja necessária uma pequena homenagem a um esboço clássico de um papagaio morto do Monty Python', afirmou Yeomans. 'O cometa Elenin desceu a cortina e se juntou ao coro invisível. Este é um ex-cometa. '

- Elizabeth Howell, contribuidora do SPACE.com