Drones no espaço! Ideia selvagem da NASA para explorar Marte (vídeo)

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O Extreme Access Flyer da NASA investigará os cantos inacessíveis de asteróides e planetas, com ou sem atmosfera. (Crédito da imagem: NASA / Swamp Works)

Uma equipe de engenheiros da NASA quer colocar drones em Marte. Essas sentinelas robóticas voadoras poderiam alcançar mais da superfície marciana e, possivelmente, luas do sistema solar ou as crateras escuras e sem sol dos asteróides.

Quadricópteros autônomos - a nave voadora de quatro hélices comumente chamados de drones - são rápidos, flexíveis, usam pouca energia e podem entrar (e sair) de espaços apertados. Mas eles funcionam apenas com uma atmosfera de propulsão. Agora, a equipe da Swamp Works no Kennedy Space Center da NASA na Flórida está desenvolvendo um robô semelhante a um drone que funciona em ambientes escuros de baixa ou nenhuma atmosfera e pode recarregar-se retornando à sua nave-mãe.



'Este é um robô de prospecção', disse Rob Mueller, tecnólogo sênior para projetos avançados da Swamp Works, em um comunicado. “O primeiro passo para poder usar recursos em Marte ou em um asteróide é descobrir onde estão os recursos. Eles estão mais provavelmente em áreas de difícil acesso, onde há sombra permanente. Algumas das paredes da cratera têm um ângulo de 30 graus ou mais, e isso é muito íngreme para um rover tradicional navegar ou escalar. ' [Assistir: Tiny Helicopter Drone da NASA para Marte]

As novas máquinas são chamadas de Extreme Access Flyers. Em vez de rotores, eles usam jatos de gás oxigênio ou vapor d'água para se mover, seja qual for o gás disponível no planeta ou asteróide que os robôs estejam explorando. Com esse combustível, eles podem ziguezaguear e procurar amostras de solo em áreas inacessíveis para sondas tradicionais. A versão final seria pequena o suficiente para trazer vários para a superfície em um módulo de pouso, e eles carregariam combustível suficiente para chegar aonde precisavam ir, dizem os desenvolvedores da nave.

'Teria propelente suficiente para voar por alguns minutos em Marte ou na lua, horas em um asteróide', Mike DuPuis, engenheiro aeroespacial e co-investigador do projeto, disse no comunicado .

O Asteroid Prospect Flyer, representado aqui em um esquema, coletaria amostras quando lançado em um asteróide. C

O Asteroid Prospect Flyer, representado aqui em um esquema, coletaria amostras quando lançado em um asteróide. C(Crédito da imagem: NASA / Swamp Works)

O laboratório da Swamp Works já está fervilhando de modelos para testar a tecnologia, variando de um quadricóptero de 1,5 metros, provavelmente do tamanho da nave final, a pequenos panfletos do tamanho da palma da mão. O grande flyer é usado para testar o movimento em diferentes terrenos, emprestando um local de teste construído para o tamanho de SUV Morpheus moon lander . Os pesquisadores usam o flyer menor para testar manobras e controle de software explorando dentro de um cubo de 10 pés por 10 pés (3 m por 3 m).

Os pesquisadores suspendem outro pequeno flyer dentro de uma moldura que permite manobrar como se estivesse pendurado em gravidade zero; aquele voador se propulsiona com nitrogênio líquido, e suas voltas e reviravoltas são recriadas na superfície de um asteróide virtual. A nave final combinará exploração autônoma com mapeamento e orientação a laser para contornar as mudanças do terreno e encontrar o caminho de casa.

'Os sistemas de controle de vôo de pequenos veículos aéreos não tripulados e multi-rotores disponíveis comercialmente não são muito diferentes de um controlador de nave espacial', disse DuPuis. 'Esse foi o ponto de partida para o desenvolvimento de um controlador.'

O protótipo do Asteroid Prospector Flyer em um cardan de teste.

O protótipo do Asteroid Prospector Flyer em um cardan de teste.(Crédito da imagem: NASA / Swamp Works)

Uma vez na superfície de um planeta ou outro objeto, os voadores podem carregar uma ferramenta por vez para alvos locais para coletar pequenas amostras de cerca de 7 gramas (0,2 onças) de material. Ao longo de várias viagens, os panfletos obteriam uma imagem geológica completa de uma área, disseram funcionários da NASA.

Folhetos semelhantes também podem coletar amostras em áreas tóxicas ou radioativas da Terra para medição, disse Mueller. E a nave poderia explorar tubos inacessíveis formados pelo fluxo de lava, na Terra e fora dela. Mueller sugeriu que um grande tubo de lava, pré-mapeado por tal explorador, poderia até mesmo fornecer abrigo para humanos na superfície de Marte.

“Somos um laboratório de inovações, então, em tudo o que fazemos, tentamos encontrar novas soluções”, disse Mueller.

Envie um e-mail para Sarah Lewin em slewin@space.com ou siga-a @SarahExplains . Siga-nos @Spacedotcom , Facebook e Google+ . Artigo original sobre Space.com .