A NASA tem febre de Marte?

Foto do Mars Hubble

O telescópio espacial Hubble da NASA tirou esta foto de Marte em 26 de agosto de 2003, quando o planeta vermelho estava a 34,7 milhões de milhas da Terra. A foto foi tirada apenas 11 horas antes de Marte se aproximar mais de nós em 60.000 anos. (Crédito da imagem: NASA / ESA)

A NASA revelou planos esta semana para uma missão totalmente nova a Marte em 2016, mesmo quando seu mais novo rover estava apenas se instalando no Planeta Vermelho. Mas funcionários da agência espacial dizem que não é um caso de favoritismo do Planeta Vermelho.

Na segunda-feira (20 de agosto), a NASA anunciou que seu próximo esforço de exploração de baixo orçamento lançará uma sonda chamada InSight to Mars em 2016 para investigar o interior do Planeta Vermelho. A seleção da InSight chega apenas duas semanas depois que o rover Curiosity da agência, de US $ 2,5 bilhões, pousou na enorme cratera Gale de Marte.



O rover Opportunity do tamanho de um carrinho de golfe da NASA ainda está navegando ao redor do Planeta Vermelho mais de oito anos depois de pousar com seu irmão gêmeo, o Spirit. E a agência espacial tem dois orbitadores - Mars Odyssey e o Mars Reconnaissance Orbiter - observando ativamente o planeta de cima.

Nenhum outro planeta recebeu quase tanta atenção nos últimos anos. Mas a NASA não tem um foco muito restrito, disseram as autoridades.

'Ainda temos um portfólio extremamente amplo de missões, você sabe, indo para o sistema solar agora - por exemplo, Juno em seu caminho para Júpiter, Osiris-Rex sendo trabalhado na preparação para sua missão em um asteróide,' John Grunsfeld, administrador associado do Diretório de Missões Científicas da NASA, disse a repórteres na segunda-feira. 'E acho que mostramos uma diversidade muito ampla nas seleções anteriores.'

Grunsfeld também citou a sonda Dawn - que tem estudado o enorme asteróide Vesta no ano passado e está se preparando para partir para o planeta anão Ceres no mês que vem - e a New Horizons, que está voando em direção a Plutão em 2015. [Questionário : Quão bem você conhece Marte? ]

Voltando a Marte

InSight - abreviação de Exploração de interiores usando investigações sísmicas, geodésia e transporte de calor - será a 12ª missão da classe Discovery da NASA, e seu custo está limitado a US $ 425 milhões em dólares de 2010 (excluindo o veículo de lançamento).

A missão colocará uma sonda no Planeta Vermelho em setembro de 2016 para determinar seu eixo de rotação com precisão e medir as ondas sísmicas e o calor que percorre o interior de Marte. O principal objetivo é ajudar os cientistas a entender por que o planeta seguiu um caminho evolutivo tão diferente do da Terra.

'Este é um objetivo científico bem focado', disse Jim Green, diretor da Divisão de Ciência Planetária da NASA. 'É realmente tudo sobre a compreensão da formação e evolução de nossos planetas terrestres.'

A InSight venceu dois outros finalistas. O cometa Hopper pousou em um cometa várias vezes para estudar como o corpo mudou em sua jornada ao redor do sol. E o Titan Mare Explorer, ou TiME, teria lançado uma sonda nos mares de hidrocarbonetos da enorme lua de Saturno, Titã, proporcionando a primeira exploração direta de um oceano além da Terra.

Todas as três missões tinham grande promessa científica, disse Grunsfeld. No final, ele acrescentou, o InSight venceu em grande parte por razões financeiras e logísticas, não por causa de qualquer viés de Marte.

O InSight se baseia na herança da sonda Phoenix da NASA, que confirmou a presença de gelo de água perto do pólo norte de Marte em 2008. E dois dos instrumentos científicos do InSight são fornecidos pelas agências espaciais francesa e alemã, respectivamente.

Esses recursos ajudaram a convencer a NASA de que o InSight tinha o maior potencial para ficar abaixo do orçamento e do cronograma - uma prioridade-chave para a agência espacial, que viu seu financiamento para ciência planetária ser cortado em 20 por cento na proposta da Casa Branca Orçamento federal de 2013 .

'Eu não acho que preciso dizer a vocês que no ambiente fiscal atual isso é realmente um elemento muito importante, todas as outras coisas sendo iguais, como eram', disse Grunsfeld. [7 Maiores Mistérios de Marte]

Salvando o programa Mars?

Grande parte do dinheiro cortado dos esforços de ciência planetária da NASA no pedido de orçamento de 2013 está programado para sair do programa de Marte. Como resultado, a NASA saiu da missão ExoMars liderada pela Europa - que visa enviar um orbitador e um rover para o Planeta Vermelho em 2016 e 2018, respectivamente - e começou a reduzir seus planos de exploração de Marte.

A escolha do InSight pode ser uma grande oportunidade para o programa Mars da agência, dizem alguns especialistas.

'Esta é uma grande vitória para a exploração de Marte', escreveu Robert Zubrin, diretor da Mars Society, em um blog na terça-feira (21 de agosto). 'O InSight não é apenas uma missão excelente que nos ensinará muito sobre a história e a estrutura interna do Planeta Vermelho, ele salva o programa de exploração de Marte.'

Outros observadores consideraram a seleção do InSight agridoce, lamentando o fato de que a NASA não pode se dar ao luxo de voar em todas as três missões finalistas.

'Não precisava haver duas equipes de cientistas desapontados hoje', Casey Dreier, estrategista de tecnologia e divulgação da The Planetary Society, escreveu em um blog na segunda-feira. 'Poderia haver três equipes celebrando o futuro da exploração e da ciência incrível. Pode ter sido Marte, Titã e um cometa.

'Nós, como nação, poderíamos estar celebrando nossa capacidade de buscar a ciência mais emocionante em cada canto de nosso sistema solar', acrescentou Dreier em sua postagem, que exortou os leitores a pressionar seus representantes eleitos para aumentar o financiamento da ciência planetária da NASA. 'Que época selvagem e inebriante poderia ter sido.'

Siga o redator sênior de SPACE.com Mike Wall no Twitter @michaeldwall ou SPACE.com @Spacedotcom . Também estamos Facebook e Google+ .