Deep InSight: o próximo Mars Lander da NASA investigará o interior do planeta vermelho

A NASA está prestes a lançar uma espaçonave que investigará os segredos mais profundos e sombrios de Marte.

O módulo de pouso InSight da agência está programado para decolar no topo de um foguete Atlas V da United Launch Alliance no início do sábado (5 de maio) da Base da Força Aérea de Vandenberg, na Califórnia.

Se tudo correr de acordo com o planejado, a espaçonave movida a energia solar pousará em uma planície lisa ao norte do equador marciano em 26 de novembro, e então passará pelo menos dois anos estudando a estrutura e composição do interior do Planeta Vermelho. [ Onde assistir ao lançamento do InSight em Marte na costa da Califórnia ]



'Em essência, levará os sinais vitais de marchar - seu pulso, temperatura e muito mais ', disse Thomas Zurbuchen, chefe do Diretório de Missões Científicas da NASA, durante uma coletiva de imprensa no final de março. 'Gostamos de dizer que é o primeiro checkup completo desde que o planeta se formou há 4,5 bilhões de anos.'

Artista

Ilustração artística da sonda Mars InSight da NASA, com lançamento programado para 5 de maio de 2018, para sondar a estrutura interna do Planeta Vermelho.(Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech)

O InSight - abreviação de Exploração de Interiores usando Investigações Sísmicas, Geodésia e Transporte de Calor - usará dois instrumentos científicos para fazer este trabalho. Um, um sismômetro denominado Experimento Sísmico para Estrutura Interior (SEIS), detectará e caracterizará eventos que sacudiram o solo, como 'marsquakes' e impactos de meteoritos. Os dados do SEIS ajudarão os cientistas a entender melhor a crosta do Planeta Vermelho, disseram membros da equipe da missão.

O SEIS é extremamente sensível e, como resultado, deve estar situado dentro de uma câmara de vácuo para diminuir o ruído. No final de 2015, a equipe da missão percebeu um vazamento nesta câmara de vácuo. O problema não pôde ser corrigido a tempo de cumprir a janela de lançamento original de março de 2016, atrasando o lançamento mais de dois anos . (Marte e Terra se alinham favoravelmente para missões interplanetárias apenas uma vez a cada 26 meses.)

O outro instrumento, o Pacote de Fluxo de Calor e Propriedades Físicas (HP3), irá martelar a si mesmo até 5 metros (16,5 pés) abaixo da sujeira vermelha e medir quanto calor está fluindo lá embaixo. Essas informações irão revelar muito sobre o interior do planeta e como ele evoluiu ao longo do tempo, de acordo com os cientistas do InSight.

O InSight também conduzirá outra investigação, chamada Rotation and Interior Structure Experiment, usando seu equipamento de comunicação. Os manipuladores do módulo de pouso monitorarão a localização do InSight com precisão - em apenas 4 polegadas (10 centímetros) ou mais - em uma tentativa de detectar pequenas oscilações no eixo de rotação de Marte. A análise de tais oscilações fornecerá informações sobre o núcleo do planeta, incluindo seu tamanho, disseram membros da equipe da missão. [Mars InSight: O próximo Martian Lander da NASA nas fotos]

Juntas, as observações do InSight devem lançar luz considerável sobre a formação de planetas rochosos como a Terra, cuja história inicial é difícil de interpretar graças à geologia extremamente ativa.

'O objetivo do InSight é nada menos do que entender melhor o nascimento da Terra - o nascimento do planeta em que vivemos', disse o investigador principal da missão Bruce Banerdt, do Laboratório de Propulsão a Jato da NASA (JPL) em Pasadena, Califórnia, durante a coletiva de imprensa do final de março. - E vamos fazer isso indo para Marte.

O corpo do 790-lb. (358 quilogramas) InSight é fortemente baseado na sonda Phoenix Mars da NASA, que detectou gelo de água no extremo norte do Planeta Vermelho em 2008. O investimento americano na missão InSight é de US $ 814 milhões, com cerca de US $ 163 milhões para lançar serviços, funcionários da NASA disse.

Além desse desembolso, a França e a Alemanha contribuíram com um total de US $ 180 milhões, principalmente para desenvolver os instrumentos SEIS e HP3. (A agência espacial francesa CNES forneceu o SEIS, e o Centro Aeroespacial Alemão construiu a HP3.)

A NASA e o JPL (que lidera a missão InSight) também investiram em US $ 18,5 milhões adicionais para uma demonstração de tecnologia histórica chamada Mars Cube One, ou MarCO. MarCO consiste em duas espaçonaves do tamanho de uma pasta, apelidadas de Wall-E e Eva, que serão lançadas com o InSight, mas voarão separadamente para Marte.

Wall-E e Eva terão como objetivo se tornar os primeiros 'cubosats' a viajar para outro planeta, potencialmente abrindo uma trilha através do espaço profundo que outras espaçonaves pequenas e relativamente baratas poderiam seguir. Wall-E e Eva podem enviar dados sobre a entrada, descida e aterrissagem do InSight em Marte enquanto está acontecendo, mas esta contribuição potencial não é crítica para a missão da sonda. O Mars Reconnaissance Orbiter da NASA, que tem circulado o Planeta Vermelho desde 2006, fará esse trabalho de retransmissão independentemente do que Wall-E e Eva conseguirem fazer, disseram funcionários da agência.

Siga Mike Wall no Twitter @michaeldwall e Google+ . Siga-nos @Spacedotcom , Facebook ou Google+ . Originalmente publicado em Space.com .