A ousadia do Mars Rover Landing tem grandes riscos para a NASA

Sky Crane no modo de balé aéreo durante a descida do rover Curiosity da NASA à superfície marciana.

Sky Crane no modo de balé aéreo durante a descida do rover Curiosity da NASA à superfície marciana. (Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech)

Dia após dia, hora após hora, a tensão está aumentando. A megamissão da NASA a Marte e a entrega do rover Curiosity podem ser um sucesso estrondoso & hellip; ou apenas esmagando.

O rover Curiosity de 1 tonelada do Laboratório de Ciências da Mars é equipado de fábrica com equipamentos científicos para investigar se Marte já foi - ou pode ser hoje - um ambiente ecologicamente correto capaz de sustentar vida microbiana.



PARA mergulho aterrorizante de sete minutos através da atmosfera do planeta aguarda a espaçonave. O rover Curiosity da MSL está programado para pousar na cratera Gale às 22h30. PDT em 5 de agosto (01:30 EDT, 0530 GMT, 6 de agosto).

Naquele momento, o Mars Reconnaissance Orbiter da NASA está tentando imaginar os segundos finais do mergulho alto do robô que desafia a morte.

'De fato, estaremos imaginando o local previsto para MSL cerca de 60 segundos antes do pouso, mas as chances de capturá-lo são estimadas em 60 por cento', disse Alfred McEwen, da Universidade do Arizona em Tucson. Ele é o principal investigador do superpoderoso experimento científico de imagens de alta resolução do orbitador (HiRISE). [Ousadia da Mars Rover Curiosity nas fotos]

Abrindo o caminho a seguir

'As fichas estão realmente baixas neste aqui', disse Robert Zubrin, presidente da Mars Society, que se dedica à exploração humana e colonização de Marte.

'Se tiver sucesso, será de longe o melhor missão a Marte de todos os tempos . Vai fazer descobertas científicas extraordinárias e despertar a imaginação do público com a visão de explorar outro mundo ', disse ele ao SPACE.com.

Zubrin disse que um pouso bem-sucedido do rover Curiosity exibirá um sistema de pouso nunca antes experimentado - um Sky Crane em Marte - capaz de entregar 1.980 libras (900 quilogramas) à superfície marciana, o que seria suficiente para realizar o retorno da amostra de Marte e outras missões extraordinárias.

'Portanto, não apenas apontará o caminho a seguir, mas também abrirá o caminho a seguir', disse Zubrin.

Faz ou morre

Por outro lado, se o Mars rover Curiosity fizer panquecas no Planeta Vermelho, 'poderia destruir todo o programa de Marte com ele', disse Zubrin. 'Com as missões de 2016 e 2018 canceladas, o programa está um caos e, como resultado dos gastos excessivos do governo fora da NASA, um impulso para a austeridade fiscal está a caminho.'

Se o rover falhasse, aqueles que desejavam restaurar as missões de 2016 e 2018 ou propor novas em seu lugar não teriam a menor chance, previu Zubrin. O fracasso, qualquer que fosse sua causa, seria denunciado como óbvio após o fato.

Zubrin disse que os detratores argumentariam: 'Você não previu isso? Como você não previu isso? Demos a você $ 2 bilhões para sua missão e você estragou tudo. Nem pense em nos pedir mais. '

Como conclusão, Zubrin disse: 'É vitória ou morte'.

Química da cratera Gale

O robô móvel MSL segue a espaçonave Phoenix da NASA, que pousou com pernas em maio de 2008 e investigou a região polar norte do Planeta Vermelho.

Phoenix conduziu experimentos científicos por cinco meses como parte da busca da NASA por zonas habitáveis ​​em nosso sistema solar. Entre suas descobertas estava a presença de gelo de água alguns centímetros abaixo da superfície. No solo marciano também encontrou perclorato, que, quando concentrado, reduz o ponto de congelamento da água abaixo das temperaturas marcianas; além disso, alguns microrganismos obtêm energia da substância.

'A equipe do Phoenix aguarda ansiosamente a análise detalhada da mineralogia e química do solo na cratera Gale perto do equador para comparar com os valores polares que Phoenix encontrou em contato próximo com uma camada de gelo', disse Peter Smith, líder dessa missão na Universidade do Arizona em Tucson.

'Questões importantes sobre a história dos voláteis e o destino dos orgânicos ainda não foram respondidas suficientemente. & hellip; Curiosity tem a capacidade de fazer contribuições importantes ', disse Smith ao SPACE.com. 'A curiosidade representa o trabalho árduo de centenas de indivíduos dedicados e se baseia no retorno de todas as missões anteriores.' [ Como o Mars Rover Curiosity irá explorar Marte (vídeo) ]

Uma maquete da NASA

Uma maquete do rover Curiosity Mars da NASA suja as rodas em dunas de areia perto do Vale da Morte, na Califórnia, no início de maio de 2012.(Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech)

Vida em Marte: primo ou alienígena?

Embora Curiosity não seja uma missão de busca por vida, mas sim uma exploração giratória de ambientes habitáveis, seu trabalho em Marte ajudará a preparar o terreno para futuras buscas de detecção de vida - e pode se aproximar do dia da primeira pegada no Vermelho Planeta.

'Eu me sinto como um acionista menor em uma empresa muito maior', disse Kim Stanley Robinson, um escritor de ficção científica americano aclamado por sua premiada trilogia 'Red Mars', 'Green Mars' e 'Blue Mars. '

Robinson falou no Spacefest IV em junho em Tucson, oferecendo um olhar sobre o futuro da exploração de Marte - mas também acenando com uma bandeira de alerta.

'Parece-me que não devemos usar a analogia de Marte como a fronteira ou o Velho Oeste', disse Robinson. Ele acredita que uma complicada árvore de decisão aguarda aqueles envolvidos na vigilância futura de Marte e no potencial de encontrar vida lá.

'Se encontrarmos vida em Marte , primo ou estrangeiro, ainda será uma das maiores descobertas da história científica. E teremos que considerar como estudá-lo e que tipo de protocolos precisaremos configurar ', disse Robinson.

'Vai ser um problema interessante', disse ele ao público do Spacefest IV. 'Podemos nos certificar se há vida em Marte - ou não - sem também contaminá-la a ponto de ficar confuso ver se aquela vida que encontramos lá é indígena ou introduzida por nós?'

A caçada vai ser estranha. Pode ser que a vida em marchar está enterrado profundamente e é difícil de encontrar, disse Robinson.

Os humanos e os micróbios marcianos podem co-habitar? Robinson imaginou a vida subterrânea em Marte fazendo suas coisas alegremente, enquanto os humanos fazem suas coisas na superfície. 'Acho que o maior perigo seria destruir a vida em Marte', disse Robinson.

Leonard David tem reportado sobre a indústria espacial por mais de cinco décadas. Ele foi vencedor do prêmio National Space Club Press do ano passado e ex-editor-chefe das revistas Ad Astra e Space World da National Space Society. Ele escreve para SPACE.com desde 1999.