Cosmic 'Yardstick' mede a distância de um dos objetos mais antigos do universo

NGC 6397

O deslumbrante aglomerado estelar globular conhecido como NGC 6397 brilha nesta imagem. Esta coleção densa de estrelas é um dos cerca de 150 aglomerados globulares que orbitam fora do disco estrelado de nossa galáxia, a Via Láctea, e são muito mais antigos do que as estrelas dentro do disco. (Crédito da imagem: T. Brown e S. Casertano (STScI) / J. Anderson (STScI) / NASA / ESA)

Os astrônomos estão constantemente procurando maneiras melhores de descobrir a que distância os objetos no céu estão. Recentemente, pela primeira vez, os cientistas mediram a distância a uma das mais antigas coleções de estrelas do universo com grande precisão, graças a dois anos de dados do Telescópio Espacial Hubble.

O novo método para determinar a distância da Terra pode ajudar os cientistas a estimar a idade do universo, os pesquisadores disse em um comunicado do Space Telescope Science Institute (STScI) em Baltimore.



Encontrada na constelação de Ara, acredita-se que as 400.000 estrelas do aglomerado globular NGC 6397 tenham surgido logo após o Big Bang. A antiga congregação de estrelas fora do disco da Via Láctea é um dos objetos mais próximos desse tipo da Terra.

A nova medição funciona como um parâmetro nos céus, pois ancora distâncias para novas pesquisas, segundo as agências espaciais. [ Hubble expande lista de Skywatching para maratonistas de Messier com novas fotos ]

Os pesquisadores disseram que a nova medição está dentro de uma margem de erro de apenas 3 por cento e determinaram que a distância entre o NGC 6397 e a Terra é de 7.800 anos-luz. Para colocar o valor do novo trabalho em perspectiva, as autoridades disseram que os modelos de medição existentes tinham margens de erro variando de 10% a 20%.

E a equipe de pesquisa do STScI pode em breve chegar a uma margem de erro de 1 por cento, se a medição do Hubble para esta coleção de estrelas corresponder aos dados futuros do observatório espacial de Gaia, disseram os cientistas. Gaia é um projeto de cinco anos da ESA que visa pesquisar um bilhão de estrelas no espaço, e se os novos dados da missão Gaia - que serão divulgados no final de abril - confirmarem as descobertas da equipe, 'irá acertar [derrubar] essa medição de distância para sempre ', disse o pesquisador-chefe do estudo, Tom Brown, da STScl.

A equipe calculou a distância até o aglomerado usando um fenômeno chamado paralaxe, ou a forma como um objeto parece mudar ligeiramente de posição devido a uma mudança no ponto de vista do observador. O Telescópio Espacial Hubble mediu a maneira como o aglomerado globular parecia oscilar ao longo do ano devido à paralaxe conforme a Terra viajava ao redor do sol. A Wide Field Camera 3 do Hubble observou a paralaxe de 40 estrelas pulsantes no aglomerado estelar a cada seis meses durante dois anos. E usando uma técnica chamada varredura espacial, os astrônomos combinaram os dados em todos esses 40 pontos para calcular a distância precisa do NGC 6397.

As oscilações das estrelas representavam apenas 1/100 de um pixel na câmera do telescópio, e o Hubble as mediu com precisão de 1/3000 de um pixel. Os representantes do STScI enquadraram esse resultado como 'o equivalente a medir o tamanho de um pneu de automóvel na lua com a precisão de 1 polegada'.

Os astrônomos calcularam a idade do antigo enxame estelar em 13,4 bilhões de anos. NGC 6397 e aglomerados globulares como este 'são tão antigos que se suas idades e distâncias deduzidas de modelos estiverem um pouco desalinhadas, eles parecem ser mais velhos do que a idade do universo', disse Brown.

As descobertas da equipe apareceram em um estude publicado em 20 de março no The Astrophysical Journal Letters.

Siga Doris Elin Salazar no Twitter @salazar_elin . Siga-nos @Spacedotcom , Facebook e Google+ . Artigo original em Space.com .