As escalas cósmicas: observe a constelação de Libra no céu noturno

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A constelação de Libra, as escalas. (Crédito da imagem: Stellarium)

Aqui está uma pergunta trivial para você. Do 12 signos zodiacais , apenas um é um objeto inanimado. Qual é?

A resposta é o Equilíbrio, ou Escalas, conhecido pelos leitores de horóscopo em todos os lugares como Libra. Ainda me lembro: quando dei minha primeira palestra no Planetário Hayden de Nova York, há mais de três décadas, um dos palestrantes sênior estava no teatro céu escuro, sem que eu soubesse. Depois que terminei minha apresentação, ele se aproximou de mim. Eu perguntei a ele como eu estava, e sua réplica foi semelhante a uma reprimenda.



'Você se referiu às Balanças como' LEE'-brah '; é 'LY'-brah'! ' Ele então começou a se afastar, mas antes que eu tivesse a chance de me recuperar, ele se virou para mim e, para completar, acrescentou: 'Lembre-se! Quando você quer um livro emprestado, você vai para uma LY'-brary, não uma LEE'-brary! ' [ Fatos sobre a constelação de Libra ]

Agora, pode-se argumentar que estamos falando sobre duas coisas completamente diferentes. A palavra inglesa 'biblioteca', por exemplo, vem da palavra latina 'libraria' ('livro'). 'Libra' também é uma palavra latina, que significa 'equilíbrio'. Mas a World Book Encyclopedia (Field Enterprises Educational Corp.) sugere que a pronúncia é LY'-bruh, enquanto o American Heritage Dictionary da Língua Inglesa (Houghton Mifflin Co.) diz que tanto 'LEE' como 'LY' são aceitáveis.

Declamando o escorpião

No céu, Libra realmente não é muito para se olhar. É marcado por uma figura oblonga de estrelas moderadamente brilhantes; de certa forma, ele se assemelha a uma pipa voando alto. Esta semana, você encontrará Libra quase ao sul entre as 22h e meia-noite no horário de verão local. É realmente importante porque faz parte do zodíaco. Mas Libra poderia muito bem ter servido como parte das duas constelações maiores que o flanqueiam: o Escorpião à sua esquerda ou a Virgem à sua direita. O poeta grego Arato, que viveu no século III a.C., conhecia Libra não como a balança, mas como as garras de Escorpião, o Escorpião. Na verdade, as duas estrelas mais brilhantes de Libra ainda carregam seus nomes árabes originais: Zubenelgenubi e Zubeneschamali, que significam 'Garra do Sul' e 'Garra do Norte', respectivamente.

Zubenelgenubi é uma adorável estrela dupla que é facilmente separada por um simples par de binóculos . Há um certo mistério, entretanto, em relação a Zubeneschamali. Os antigos gregos, como Eratóstenes e Ptolomeu, o descreveram como sendo consideravelmente mais brilhante do que é para nós hoje. Mas ninguém pode explicar por que isso acontece. Outro mistério é a cor desta estrela. Alguns observadores afirmam que Zubeneschamali brilha com uma tonalidade esverdeada, mas outros discordam. A cor aparente desta estrela parece ser fortemente subjetiva. Talvez você queira determinar isso por si mesmo na próxima noite clara.

Muitos anos atrás, o Planetário Fels, na Filadélfia, teve uma demonstração divertida de como as garras de Scorpius outrora estendido para a região do céu agora ocupada por Libra. A equipe de Fels projetou essa imagem de estrela na cúpula do planetário sobre as estrelas de Escórpio e Libra. Em seguida, o palestrante comentou que, hoje, as garras do Escorpião não se estendem mais tão longe quanto antes, para dar lugar a Libra. Então, o palestrante acionou um botão e as garras se retraíram de volta aos limites atuais de Scorpius. O que tornava isso engraçado era que, movendo o botão para frente e para trás, parecia que Scorpius estava fazendo ginástica! [ Planetas, constelações e meteoros em maio de 2017 (vídeo Skywatching) ]

Equilibrando as estações

Libra também poderia ter sido associada a Virgem, representando a balança da deusa da justiça, que Virgem supostamente representava.

Mas a própria razão de existência de Libra pode ser fornecer 12 signos ao zodíaco. Afinal, eram 12 meses (ou luas), então deveria haver um sinal para representar cada mês. Talvez tenha havido apenas quatro de uma vez, marcando onde ocorreram os equinócios e solstícios - ou talvez seis, com cada sinal representando dois meses. Mas de forma alguma esse número poderia ser 11.

Portanto, Libra pode ter sido criada por conveniência, como uma forma de arredondar os signos zodiacais para 12. Ela se tornou uma constelação separada na época dos antigos romanos. E a representação de uma escala ou equilíbrio de panorâmica pode ter surgido da posição de Libra no céu noturno há muito tempo. Na verdade, entre os anos 2300 a.C. e 700 a.C., o ponto no céu onde o sol cruza o equador celestial enquanto migra para o sul para marcar o início do outono no hemisfério norte estava localizado dentro dos limites de Libra.

Portanto, muito possivelmente dessa forma, Libra pode ter pretendido simbolizar um equilíbrio, demonstrando a igualdade entre dia e noite que ocorreu quando o sol estava entrando naquela região do céu há cerca de 30 séculos.

Nota do editor: Se você capturar uma foto incrível de um céu noturno e quiser compartilhá-la com a Space.com para uma história ou galeria, envie imagens e comentários para o editor-chefe Tariq Malik em spacephotos@space.com .

Joe Rao atua como instrutor e palestrante convidado no Hayden Planetarium de Nova York. Ele escreve sobre astronomia para a revista Natural History, Farmer's Almanac e outras publicações, e também é meteorologista para a Fios1 News em Rye Brook, Nova York. Siga-nos @Spacedotcom , Facebook ou Google+ . Originalmente publicado em Space.com .