O cometa se quebra em dois - pode estar próximo da desintegração

Cometa 73P / guarda de segurança Schwassmann

O cometa 73P / Schwassmann-Wachmann se partiu em pelo menos dois pedaços ao passar pela Terra; esta imagem desse processo foi tirada em 13 de fevereiro de 2017. (Crédito da imagem: Slooh.com)



O fim pode estar próximo para um cometa que está se despedaçando há mais de 20 anos. Em 12 de fevereiro, os observadores usando o telescópio do observatório on-line Slooh no Chile foram os primeiros a ver o núcleo do Cometa 73P / Schwassmann-Wachmann se dividir em duas partes.

Isso levanta dúvidas sobre se o cometa pode sobreviver a outra viagem ao redor do Sol, representantes do Slooh disse em um comunicado . O cometa fará sua abordagem mais próxima do sol em 16 de março.





'Isso coloca o núcleo do cometa sob tremendo estresse das forças gravitacionais do Sol - e parece que isso pode ter sido responsável por dividir o núcleo em dois', disse o astrônomo Paul Cox no comunicado. [Fotos: vistas espetaculares do cometa da Terra e do espaço]

O cometa 73P / Schwassmann-Wachmann e seu fragmento voam pela vista de Slooh



O cometa 73P / Schwassmann-Wachmann e seu fragmento voam pelo telescópio de alta ampliação de Slooh no Chile.(Crédito da imagem: Slooh.com)

O cometa foi descoberto pela primeira vez em 1930, e os observadores do céu viram sinais de que o cometa se partiu no final de 1995 (ele se partiu em três pedaços). Em seguida, outro grande evento ocorreu em 2006, quando o cometa se partiu em mais de 30 pedaços ao se aproximar do sol.



Os cometas são coleções soltas de gelo, rocha e poeira que provavelmente se originam de ou o Cinturão Kuiper ou a nuvem de Oort, muito mais distante, que são zonas de objetos gelados na borda mais distante do sistema solar, além de Netuno. O cometa 73P pertence à 'classe Júpiter' de objetos, que têm um período orbital relativamente curto e vêm do Cinturão de Kuiper.

O cometa enfrenta duas grandes ameaças à sua sobrevivência nos próximos anos. Se sobreviver a esta última viagem ao redor do Sol, 73P deverá voar dentro de 31 milhões de milhas (50 milhões de quilômetros) de Júpiter em 2025. Júpiter é uma fonte conhecida de fragmentação de cometas, sendo o mais famoso o Cometa Shoemaker-Levy 9 que se partiu em vários pedaços em 1992 e colidiu com o planeta em 1994.

Outra ameaça contínua ao 73P é a radiação solar e o vento solar, que é o fluxo constante de partículas que emanam do sol. A influência do Sol no cometa rompe as camadas superficiais do pequeno corpo, criando a 'coma' (atmosfera cometária) e cauda que são comuns para cometas. [ Sungrazing Comets: How they Dive-Bomb the Sun (infográfico) ]

'Certamente parece que é apenas uma questão de tempo antes que o cometa 73P seja destruído, desintegrando-se em uma trilha de poeira cósmica', acrescentou Cox.

'Uma coisa é certa - se o fim está próximo para este pedaço de rocha espacial primordial, os membros do Slooh serão os primeiros a ver sua morte ao vivo nos telescópios de Slooh', disse Cox.

Os membros do Slooh continuarão a observar o cometa nas próximas semanas nos dois observatórios controlados remotamente da organização no Chile e nas Ilhas Canárias.

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