Columbia: First Shuttle

O ônibus espacial Columbia decola na primeira missão espacial da história, o STS-1, em 12 de abril de 1981.

O ônibus espacial Columbia decola na primeira missão espacial da história, o STS-1, em 12 de abril de 1981. (Crédito da imagem: NASA)

O Columbia foi o primeiro ônibus espacial a chegar ao espaço, em 1981. O Columbia transportou dezenas de astronautas ao espaço durante as duas décadas seguintes, alcançando vários marcos. O Columbia também passou por atualizações conforme a tecnologia avançava.

No entanto, o ônibus espacial e uma tripulação de sete membros foram perdidos no Texas quando o Columbia pegou fogo durante a reentrada em 1º de fevereiro de 2003. A perda do Columbia levou a NASA a fazer verificações extras de segurança em órbita para todas as missões futuras.



Columbia em resumo

  • Primeiro voo: STS-1 (12 a 14 de abril de 1981)
  • Último voo: STS-107 (16 de janeiro de 2003 - 1 de fevereiro de 2003)
  • Número de missões: 28
  • Tempo no espaço: 300 dias, 17 horas, 40 minutos, 22 segundos (Fonte: CBS )
  • Notável: Teve o primeiro programa de vôo do ônibus espacial. Seu último vôo, o STS-107, terminou catastroficamente e matou sete tripulantes.

Décadas de desenvolvimento

As discussões sobre o desenvolvimento de uma espaçonave reutilizável começaram para valer em 1966, quando a NASA estava tentando descobrir quais programas viriam após a Apollo. Enquanto a NASA foi encarregada de iniciar o trabalho, o desenvolvimento foi adiado por anos por restrições orçamentárias, de acordo com documentos históricos da NASA.

O trabalho foi retomado com mais seriedade quando o primeiro pouso na lua era iminente, em 1969. Naquela época, o então presidente Richard Nixon nomeou um Grupo de Tarefas Espaciais para olhar para as opções espaciais futuras e, nos anos subsequentes, a NASA começou a conceder contratos de design para ideias de ônibus espaciais.

Algumas concessões foram feitas no projeto em resposta às restrições orçamentárias e contribuições dos militares, que se esperava que fossem os principais clientes do ônibus espacial. Por exemplo, o tamanho do compartimento de carga foi aumentado para acomodar grandes satélites militares. Além disso, foi decidido tornar o ônibus espacial apenas parcialmente reutilizável em vez de totalmente reutilizável para economizar nos custos de desenvolvimento, embora os críticos tenham notado que isso aumentaria os custos dos voos individuais.

A construção de um protótipo começou em 4 de junho de 1974. Essa espaçonave foi designada Enterprise. Seu objetivo era realizar voos de teste e pousos. Nunca voou para o espaço sideral. A construção da Columbia começou em 27 de março de 1975. O nome Columbia tem várias origens:

  • Columbia é um nome poético histórico para os Estados Unidos.
  • Columbia é um símbolo feminino dos Estados Unidos.
  • Fazia parte do nome de um navio explorador, o Columbia Rediviva, que fez a primeira circunavegação americana do globo em 1790.
  • Era o nome do módulo de comando da Apollo 11, o primeiro pouso lunar tripulado.

Marcos de voo

O primeiro vôo do Columbia ocorreu em 12 de abril de 1981. O programa do ônibus espacial era oficialmente conhecido como Sistema de Transporte Espacial (STS), então este vôo era STS-1. A missão tinha uma tripulação de duas pessoas: o comandante, John Young , um veterano de Gemini e Apollo, e o piloto, Bob Crippen. O objetivo era garantir que o Columbia funcionasse bem no espaço.

A atenção da mídia em particular se concentrou no novo sistema de telhas que cobrem o ônibus espacial, com o qual a NASA lutou nos primeiros dias, de acordo com a história da NASA no desenvolvimento do ônibus espacial. Felizmente, o Columbia voltou em segurança. Vários outros voos de teste ocorreram entre 1981 e 1982. Isso incluiu talvez o pouso mais dramático do programa do ônibus espacial, o STS-3.

Um sistema 'autoland' funcionou mal antes de pousar em STS-3; a tripulação assumiu (conforme planejado) pouco antes do pouso, mas o ônibus espacial tocou a pista mais rápido do que o normal. Depois de pousar, o nariz do Columbia empinou inesperadamente devido a um problema de software, de acordo com a história oral do comandante Jack Lousma com a NASA; parecia que o ônibus espacial estava balançando na pista.

O primeiro voo operacional para o Columbia foi o STS-5 em novembro de 1982. O novo ônibus espacial Challenger assumiu os três voos seguintes e o Columbia voou mais uma vez em novembro de 1983, carregando o módulo experimental Spacelab pela primeira vez, bem como o primeiro Espaço Europeu Astronauta da agência.

O Columbia foi então arquivado para grandes atualizações (incluindo a adição de heads-up displays) antes de voar em apenas uma missão em 1986; essa missão levou o democrata Bill Nelson a bordo, entre os astronautas. As operações do ônibus espacial foram interrompidas pelo falecimento do Challenger em janeiro de 1986. Só em 1989 o Columbia voou novamente.

Ciência e operações de telescópio

Columbia voou 28 missões em sua vida, registrando mais de 300 dias no espaço. Em seus primeiros dias, participou da reparação e implantação de satélites e telescópios, mas como as prioridades da NASA mudaram para a ciência, o Columbia realizou várias missões científicas produtivas nas décadas de 1990 e 2000.

Ao longo dos anos, ele voou em várias missões de laboratório de microgravidade e fez um experimento de sistema de satélite amarrado, entre outras coisas.

Em 1999 e 2002, porém, o Columbia mudou as operações de volta para as operações de telescópio. STS-93 estava programado para voar em 20 de julho de 1999, para enviar o Chandra X-Ray Observatory para o espaço .

Um suspeito de problema de hidrogênio apagou o lançamento inicial apenas sete segundos antes da decolagem, mas após um exame mais aprofundado, a NASA determinou que as leituras altas eram falsas.

O Columbia decolou em 23 de julho de 1999, mas sua órbita era 11 quilômetros mais rasa do que o planejado devido a um corte do motor principal um pouco mais cedo. Ajustes em órbita foram necessários para trazer o Columbia à altitude correta. A tripulação largou Chandra com sucesso durante a missão.

A missão do Columbia em 2002 consistiu no conserto do telescópio, enquanto a tripulação do STS-109 fazia a manutenção no telescópio espacial Hubble . Em cinco caminhadas espaciais, vários membros da tripulação de astronautas substituíram uma unidade de controle de energia envelhecida, removeram e instalaram painéis solares e fizeram atualizações de instrumentos científicos. O tempo de atendimento atingiu um recorde, à época, de 35 horas e 55 minutos.

Esta seria a penúltima missão do Columbia em órbita, embora ninguém soubesse disso na época.

Esta imagem da tripulação do ônibus espacial STS-107 Columbia em órbita foi recuperada de destroços dentro de uma caixa de filme não revelada. As cores das camisas indicam suas mudanças de missão. A partir da esquerda (linha inferior): Kalpana Chawla, especialista em missões; Rick Husband, comandante; Laurel Clark, especialista em missões; e Ilan Ramon, especialista em carga útil. Da esquerda (linha superior) estão os astronautas David Brown, especialista em missões; William McCool, piloto; e Michael Anderson, comandante da carga útil. Ramon representa a Agência Espacial Israelense.

Esta imagem da tripulação do ônibus espacial STS-107 Columbia em órbita foi recuperada de destroços dentro de uma caixa de filme não revelada. As cores das camisas indicam suas mudanças de missão. A partir da esquerda (linha inferior): Kalpana Chawla, especialista em missões; Rick Husband, comandante; Laurel Clark, especialista em missões; e Ilan Ramon, especialista em carga útil. Da esquerda (linha superior) estão os astronautas David Brown, especialista em missões; William McCool, piloto; e Michael Anderson, comandante da carga útil. Ramon representa a Agência Espacial Israelense.(Crédito da imagem: NASA / JSC)

Separação sobre o Texas

O último vôo do Columbia foi o STS-107, uma missão de pesquisa de quase 16 dias com foco em experimentos científicos. A tripulação incluiu o primeiro astronauta israelense, Ilan Ramon, e a primeira mulher nascida na Índia no espaço, Kalpana Chawla , era.

Enquanto o ônibus espacial passava pelos minutos finais de sua reentrada em 1 ° de fevereiro de 2003, a NASA perdeu contato com o ônibus espacial sobre o Texas. Os controladores passaram vários minutos tentando chamar o ônibus espacial enquanto as famílias dos astronautas esperavam no local de pouso esperado no Centro Espacial Kennedy.

À medida que o blecaute de comunicações se prolongava e surgiam imagens de vídeo de um grande objeto voador se partindo em pedaços, ficou claro que a tripulação não havia sobrevivido.

De acordo com um relatório de sobrevivência da tripulação divulgado pela NASA em 2008, a tripulação provavelmente sobreviveu à separação inicial, mas caiu inconsciente rapidamente quando a cabine foi despressurizada. Eles morreram quando o ônibus espacial se partiu ao redor deles. Seus restos mortais foram recuperados, identificados por DNA e devolvidos às famílias.

A NASA, funcionários do governo e um exército de voluntários passaram meses após a separação recuperando peças e restos da tripulação do solo. Embora relatórios confiáveis ​​tenham chegado a detectar destroços em Utah, Nevada e Novo México, a parte mais a oeste dos destroços foi encontrada perto de Littlefield, Texas. Milhares de peças foram recuperadas no Texas e na Louisiana.

Encontrando a causa

O Conselho de Investigação de Acidentes de Columbia foi formado para examinar as causas da separação e evitar que aconteça novamente. Harold W. Gehman Jr., ex-comandante-chefe do Comando das Forças Conjuntas dos EUA, presidiu o conselho. Incluiu a participação de uma dúzia de pessoas, incluindo funcionários da NASA e ex-astronautas Sally Ride , que também foi membro da investigação de Challenger.

O conselho concluiu que um pedaço de espuma do tanque externo do Columbia atingiu o ônibus espacial durante o lançamento e causou uma ruptura fatal na asa do Columbia. Esse problema de 'detritos de espuma' era bem conhecido e documentado nos anos anteriores ao lançamento do Columbia, mas com o tempo a NASA passou a aceitá-lo como parte do vôo espacial. O conselho recomendou que este problema fosse resolvido.

A NASA fez alterações no tanque externo e também implementou novos procedimentos de segurança para missões de ônibus espaciais. Entre eles, em todos os voos espaciais, a tripulação era obrigada a passar várias horas examinando o fundo do ônibus em busca de ladrilhos quebrados.

Para sempre lembrado

A agência ainda se lembra da Columbia, bem como das antigas tripulações perdidas na busca por voos espaciais, em um Dia da Memória anual todo mês de janeiro. Vários memoriais também foram dedicados à tripulação. Por exemplo, sete asteróides foram nomeados em homenagem aos sete membros da tripulação do STS-107, e sete Inukshuks - marcos de pedra que lembram pessoas - foram colocados em locais no Projeto Haughton-Mars da NASA na Ilha de Devon, no Ártico do Canadá.

Os visitantes do Centro Espacial Kennedy podem ver os destroços da missão Columbia (bem como do Challenger) em uma exposição chamada 'Forever Remembered', que foi inaugurada em 2015. Os destroços estão em exibição no centro do visitante e mostram molduras de janelas de Columbia, como bem como artefatos pessoais dos astronautas. As famílias dos astronautas colaboraram na criação da mostra.

Enquanto isso, alguns dos experimentos do último vôo do Columbia retornaram dados úteis. Isso incluiu um conjunto de lombrigas ( Caenorhabditis elegans ) que sobreviveu à reentrada e foi reproduzida com sucesso. Alguns dos descendentes voaram no espaço a bordo do ônibus espacial Endeavour em maio de 2011.

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