O primeiro módulo lunar da China pode causar problemas para a missão de poeira lunar da NASA

China

O módulo lunar e o rover lunar Chang'e 3 fazem parte da segunda fase do programa de exploração lunar robótica de três etapas da China. (Crédito da imagem: Instituto de Engenharia de Sistemas de Naves Espaciais de Pequim)

A missão da China de pousar roboticamente na lua no mês que vem certamente levantará a poeira lunar, mas também pode causar um conflito político.

A China está nos estágios finais de preparação de seu módulo de pouso lunar robótico Chang'e 3 para ser lançado no topo de um foguete Longa Marcha 3B, com decolagem prevista para o início de dezembro. A ambiciosa missão é construída para primeiro orbitar a lua e, em seguida, propelir até um local de pouso, após o qual um pequeno rover lunar movido a energia solar será liberado.



Um artista

Um conceito artístico da espaçonave Lunar Atmosphere and Dust Environment Explorer (LADEE) da NASA orbitando a lua e se preparando para disparar seus propulsores de manobra para manter uma altitude orbital segura. Imagem divulgada em 15 de agosto de 2013.(Crédito da imagem: NASA Ames / Dana Berry)

Já de plantão orbitando a lua está o Explorador da Atmosfera Lunar e Ambiente de Poeira da NASA (LADEE). O comissionamento do instrumento científico da sonda está agora em andamento, após o qual a espaçonave descerá para a órbita científica lunar inferior e iniciará a fase científica completa da missão. [Missão LADEE Moon da NASA em fotos]

LADEE é projetado para estudar a fina exosfera da lua e o ambiente de poeira lunar. No entanto, existe a preocupação de que a ambiciosa missão Chang'e 3 da China possa impactar os objetivos científicos do LADEE.

Contaminação significativa

'A chegada da espaçonave Chang'e 3 à órbita lunar e, em seguida, sua descida à superfície resultará em uma contaminação significativa da exosfera lunar pelo propelente', disse Jeff Plescia, cientista espacial do Laboratório de Física Aplicada da Universidade Johns Hopkins em Laurel , Md.

Plescia também preside o Grupo de Análise de Exploração Lunar (LEAG) da NASA, contratado para auxiliar a agência espacial no planejamento da exploração científica da lua.

Embora a missão de Chang'e 3 crie alguns problemas para o LADEE - na medida em que a espaçonave mede não apenas a exosfera nativa, mas também o propelente da espaçonave chinesa - ela também cria uma oportunidade única, Plescia disse ao SPACE.com.

Sinus Iridum área da lua. É provável que a China pousará um rover perto da cratera Laplace A. A seta mostra a localização do rover soviético Lunokhod 1.

Sinus Iridum área da lua. É provável que a China pousará um rover perto da cratera Laplace A. A seta mostra a localização do rover soviético Lunokhod 1.(Crédito da imagem: NASA / GSFC / Arizona State University)

'O propelente será liberado em uma altitude relativamente alta devido às queimadas quando a espaçonave Chang'e entrar na órbita lunar e, em seguida, em uma faixa de altitudes quando a espaçonave descer para a superfície', disse Plescia. 'LADEE será capaz de observar como o propelente se distribui na exosfera lunar e então como é removido mais tarde.'

O LADEE também tem o potencial de medir a poeira que pode ser elevada acima da superfície lunar pelo toque do Chang'e 3, disse ele.

Aquele grande bocal no fundo do módulo de pouso chinês, disse Plescia, deve produzir uma pluma significativa na superfície. “Vemos efeitos de pluma em todos os locais de pouso, humanos e robóticos”, disse ele.

Procura-se: cooperação científica

Clive Neal, do Departamento de Engenharia Civil e Ambiental e Ciências da Terra da Universidade de Notre Dame em Indiana, tem um ponto de vista semelhante.

É possível que Chang'e 3 possa comprometer seriamente a missão LADEE, disse Neal ao SPACE.com. Isso porque o LADEE está programado para estabelecer uma avaliação básica da exosfera lunar, algo que pode não ser concluído pelo pouso robótico da China, disse Neal.

'Por outro lado, com algum tipo de comunicação entre as missões, incluindo o Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) da NASA,' conversas entre os países poderiam melhorar as investigações do LADEE e do Chang'e 3, disse Neal.

'O que temos aqui é uma situação em que a política certamente inibe a boa cooperação e descoberta científica porque o pessoal da missão da NASA não tem permissão para se comunicar bilateralmente com seus colegas chineses', disse Neal.

Local de pouso

Imagens de alta definição do que parece ser o local de pouso preferido para Chang'e 3 - chamados de Sinus Iridum - foram capturados pelo orbitador lunar Chang'e 2 da China no final de 2010.

Enquanto isso, a agência estatal chinesa de notícias Xinhua News está realizando uma pesquisa online, conclamando o público a escolher o nome do veículo espacial, com 'Buscando Sonho' na liderança depois de mais de 500.000 votos.

O rover de seis rodas está equipado com quatro câmeras e pode escalar colinas e cruzar obstáculos na superfície da lua, disse Xiao Jie, projetista do rover da Academia de Tecnologia de Voo Espacial de Xangai, segundo a Xinhua. [ Moon Photos by China's Chang'e 2 Lunar Orbiter (Galeria) ]

A cratera Laplace A e o cume enrugado próximo (diagonal no canto inferior direito). O ponto de interrogação mostra um local de pouso potencial a partir do qual o rover poderia atravessar o noroeste através da crista até a borda da cratera.

A cratera Laplace A e o cume enrugado próximo (diagonal no canto inferior direito). O ponto de interrogação mostra um local de pouso potencial a partir do qual o rover poderia atravessar o noroeste através da crista até a borda da cratera.(Crédito da imagem: NASA / GSFC / Arizona State University)

O rover vai patrulhar a superfície por pelo menos três meses sob o controle de cientistas da Terra, disse Ye Peijian, comandante-chefe das missões Chang'e-2 e Chang'e-3, de acordo com a Xinhua.

Ótimo lugar para vagar

Mark Robinson, da Escola de Exploração Terrestre e Espacial da Universidade do Estado do Arizona, aguarda ansiosamente a primeira tentativa de pouso lunar da China. Robinson é o investigador principal da Lunar Reconnaissance Orbiter Camera (LROC) da NASA Lunar Reconnaissance Orbiter .

Se de fato o módulo de pouso / rover da China cavou suas pernas e rolar ao redor do Sinus Iridum, Robinson disse que o local é 'um ótimo lugar para vagar!'

Robinson acrescentou que o local exato de pouso não foi oficialmente anunciado, mas parece provável que o pouso ocorrerá em Sinus Iridum, perto da cratera Laplace A, uma característica de 5 milhas (8 quilômetros) de diâmetro.

Nesse caso, a máquina lunar chinesa não estará sozinha.

Da União Soviética Luna 17 / Lunokhod 1 rover pousou nas proximidades em novembro de 1970 e está a 155 milhas (250 km) a sudoeste de Laplace A. O agora silencioso Lunokhod ficou rondando por 11 meses, retransmitindo vistas da paisagem lunar para a Terra e realizando testes de solo.

Por que Sinus Iridum?

É provável que existam restrições críticas de engenharia em termos de seleção do local de pouso, bem como objetivos científicos importantes, disse Robinson ao SPACE.com. Um bônus adicional, disse ele, é que há uma vista de grande grandiosidade da orla de Laplace A.

O veículo espacial chinês teria um eyeful rolando até aquela borda. É uma queda brusca de mais de 1.600 metros (5.200 pés).

A partir das câmeras de ângulo estreito LROC, os cientistas podem dizer que a cratera apresenta material sólido exposto nas paredes superiores e viu deslizamentos de terra dramáticos que lançaram material para o fundo da cratera.

O fundo da cratera hospeda um lago agora congelado de derretimento por impacto de 2,4 km de diâmetro, disse Robinson.

Cobertor de ejeção convidativo

Girando ao redor da área, o rover irá atravessar a manta de ejeção da cratera, disse Robinson, então em um sentido geológico, o robô pode dirigir 'para baixo' na cratera. O material ejetado das profundezas da cratera acaba próximo à borda, disse ele, e as rochas da superfície pré-impacto são lançadas para longe da cratera.

Assim, à medida que um rover se aproxima cada vez mais da borda, ele pode caracterizar rochas cada vez mais fundo abaixo da superfície, disse Robinson.

'Nenhum ser humano ou robô já visitou uma nova cratera em qualquer lugar perto deste tamanho na lua - ou Marte para esse assunto - então o retorno desta missão tem um grande potencial para avançar nosso conhecimento da lua', disse Robinson.

Leonard David faz reportagens sobre a indústria espacial há mais de cinco décadas. Ele é ex-diretor de pesquisa da Comissão Nacional do Espaço e é co-autor do novo livro de Buzz Aldrin, 'Missão a Marte - Minha Visão para Exploração Espacial', publicado pela National Geographic. Siga-nos @Spacedotcom , Facebook e Google+ . Artigo original em SPACE.com .