China lança módulo central de nova estação espacial para orbitar

A construção da estação espacial da China está em andamento.



O elemento central da Estação Espacial Chinesa foi lançado na órbita da Terra hoje à noite (28 de abril), decolando às 23h23. EDT (0323 GMT em 29 de abril) no topo de um foguete de carga pesada Longa Marcha 5B do Local de Lançamento da Nave Espacial Wenchang, na ilha de Hainan.

O módulo de 54 pés (16,6 metros) de comprimento, conhecido como Tianhe ('Harmonia dos Céus'), é o primeiro componente da estação espacial a ser lançado. Ela será unida na órbita baixa da Terra mais tarde por dois elementos ligeiramente menores, formando uma estação espacial em forma de T que a China pretende concluir até o final de 2022.





Mas Tianhe verá uma ação considerável muito antes disso: uma espaçonave chinesa de carga deve visitar o módulo no próximo mês, e três astronautas embarcarão em junho, se tudo correr conforme o planejado.

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Um foguete 5B da Longa Marcha lança Tianhe, o módulo central da China

Um foguete 5B Longa Marcha lança Tianhe, o módulo central da nova estação espacial da China, em 28 de abril de 2021.(Crédito da imagem: CAPACETE)



A estrada para Tianhe

A China começou a lançar as bases para o lançamento de hoje há uma década. Em setembro de 2011, a nação lançou um protótipo de laboratório espacial chamado Tiangong 1, para continuar a construir seu conjunto de habilidades de voo espacial humano e testar as tecnologias necessárias para montar e manter uma grande estação espacial na órbita da Terra.

A nave espacial Shenzhou 8 sem parafusos atracou autonomamente com Tiangong 1 em novembro de 2011. Então, em junho de 2012, Shenzhou 9 carregou três astronautas para o laboratório espacial para uma estadia de duas semanas. Um ano depois, mais três membros da tripulação visitaram Tiangong 1 por duas semanas na missão Shenzhou 10. (O programa Shenzhou tinha três voos espaciais humanos orbitais tripulados sob seu cinto antes das visitas de Tiangong 1, enviando astronautas para o alto em 2003, 2005 e 2008.)

Nenhuma nave tripulada escureceu a porta de Tiangong 1 depois disso. Mas a China lançou um segundo laboratório espacial, Tiangong 2 , em setembro de 2016. No mês seguinte, a Shenzhou 11 enviou três astronautas para Tiangong 2 e, desta vez, eles permaneceram a bordo por um mês.

Em abril de 2017, o navio de carga Tianzhou 1 não desenroscado atracou com o Tiangong 2 e reabasteceu o laboratório espacial. Tianzhou 1 repetiu essa dança de encaixe-reabastecimento mais duas vezes nos cinco meses seguintes, exibindo capacidades que são muito úteis para operadores de estações espaciais.

Nem Tiangong 1 nem Tiangong 2 permanecem no ar. O primeiro laboratório espacial caiu na Terra de forma descontrolada em abril de 2018, queimando no sul do Oceano Pacífico. Mas a China manteve o controle sobre o Tiangong 2 até o fim, conduzindo a nave até seu fim em julho de 2019, também no Pacífico Sul.

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Uma nova estação de pesquisa na órbita da Terra

espaçonave de carga tianzhou

O módulo central da estação espacial Tianhe da China é visto durante os preparativos de lançamento.(Crédito da imagem: CMSA)

Quando estiver instalada e funcionando, a Estação Espacial Chinesa terá apenas 20% do tamanho da Estação Espacial Internacional (ISS), o que derrubaria a balança em cerca de 460 toneladas aqui na Terra. E, enquanto a ISS acomoda rotineiramente seis ou sete astronautas de uma vez, espera-se que a versão da China hospede tripulações de três pessoas.

Mas a China planeja enfiar muitas atividades de pesquisa nesse pacote menor. Por exemplo, a estação contará com 14 racks de experimentos internos e mais de 50 pontos de encaixe externos para instrumentos projetados para coletar dados no ambiente espacial, Scientific American relatou recentemente .

Os gerentes da estação chinesa já selecionaram cerca de 100 experimentos para conduzir na nave, e alguns deles podem começar a coletar dados já no próximo ano, informou a Scientific American.

Nem todas essas investigações serão realizadas por cientistas chineses. Nove experimentos internacionais já foram selecionados voar na estação através de um programa administrado em conjunto pelo Escritório das Nações Unidas para Assuntos Espaciais e pela Agência Espacial Tripulada da China, e mais solicitações desse tipo são esperadas no futuro.

Nenhum desses nove projetos de pesquisa tem sede nos Estados Unidos, o que não é muito surpreendente. A lei dos EUA proíbe a NASA e o Escritório de Política de Ciência e Tecnologia da Casa Branca de cooperar com suas contrapartes chinesas em atividades relacionadas ao espaço, a menos que o Congresso tenha concedido a aprovação de tal cooperação com antecedência. Essa proibição, que está em vigor desde 2011, é conhecida como Emenda Wolf, em homenagem a seu campeão, o ex-deputado Frank Wolf (R-Virginia).

E a China não é parceira do consórcio ISS, que é liderado pelas agências espaciais dos EUA, Rússia, Europa, Japão e Canadá.

A China também planeja lançar um poderoso telescópio espacial em 2024. O observatório ocupará uma órbita semelhante à da estação espacial, disseram as autoridades chinesas, permitindo que o escopo seja reabastecido, atualizado e mantido de forma relativamente eficiente.

Há um precedente para esse tipo de trabalho em órbita; Os astronautas da NASA fizeram a manutenção do Telescópio Espacial Hubble durante cinco missões do ônibus espacial de 1993 a 2009. Mas a cada vez, eles tiveram que se lançar ao Hubble da Terra; não havia nenhuma estação espacial próxima para servir de palco. (O Hubble voa cerca de 90 milhas, ou 150 quilômetros, acima da ISS, que começou a hospedar astronautas continuamente em novembro de 2000.)

Mike Wall é o autor de ' Lá fora '(Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate), um livro sobre a busca por vida alienígena. Siga-o no Twitter @michaeldwall. Siga-nos no Twitter @Spacedotcom ou Facebook.