Cassini Probe comemora 10 anos em Saturno hoje

Saturn da Cassini Spacecraft

Uma foto tirada de Saturno pela espaçonave Cassini, que explora o sistema Saturno há 10 anos. Imagem carregada em 30 de junho de 2014. (Crédito da imagem: NASA / JPL)

Uma espaçonave da NASA marca um grande marco hoje (30 de junho) - uma década explorando Saturno e suas muitas luas.

Desde que chegou à órbita de Saturno há 10 anos, a sonda Cassini fez uma série de observações e descobertas sem precedentes. Embora a espaçonave tenha sido originalmente aprovada para uma missão de quatro anos, ela recebeu três extensões de missão, permitindo-lhe continuar percorrendo o sistema do gigante gasoso.



'Ter uma espaçonave saudável e de vida longa em Saturno nos proporcionou uma oportunidade preciosa', disse Linda Spilker, cientista do projeto Cassini no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA em Pasadena, Califórnia, em um demonstração . 'Por ter passado uma década lá com a Cassini, tivemos o privilégio de testemunhar eventos nunca antes vistos que estão mudando nossa compreensão de como os sistemas planetários se formam e quais condições podem levar a habitats para a vida.' [Veja imagens incríveis tiradas pela Cassini]

Por exemplo, a Cassini ajudou os cientistas a aprender mais sobre os tipos de moléculas que povoam nosso sistema solar. A espaçonave descobriu plumas contendo água gelada disparando para o espaço da região polar sul da lua de Saturno, Enceladus.

A descoberta de Enceladus é uma das descobertas mais notáveis ​​da Cassini porque marcou uma extensão da busca por vida no sistema solar, disseram funcionários da NASA. Os pesquisadores sabem que a vida como a entendemos depende da água, então encontrar a substância em uma lua ou planeta pode ser um sinal de que a vida pode ser capaz de existir lá.

Os cientistas agora pensam que Enceldus abriga um oceano subterrâneo.

Encélado não foi a única lua misteriosa que Cassini ajudou a revelar. O enorme satélite de Saturno, Titã, também foi estudado pelo orbitador de longa duração. As medições da Cassini mostraram que Titã tem chuva, lagos, mares e rios como a Terra, disseram funcionários da NASA. Ao contrário da Terra, no entanto, Titã é um mundo frio com mares de metano líquido em vez de água.

o Sonda Huygens explorando Titã também foi lançado no sistema Saturno com a Cassini em outubro de 1997. O robô Huygens da Agência Espacial Européia pousou em Titã em 2005 e se tornou a primeira nave artificial a pousar em uma lua no sistema solar externo. Ele mediu a atmosfera e transmitiu imagens da lua de volta para a Terra.

A descida da sonda de 2 horas e 27 minutos revelou que Titã é notavelmente parecida com a Terra antes que a vida evoluísse, com chuva de metano, erosão e canais de drenagem e leitos de lagos secos, disseram funcionários da NASA. Uma sopa de hidrocarbonetos complexos, incluindo benzeno, foi encontrada na atmosfera de Titã.

A Cassini também revelou como os anéis de Saturno mudam ao longo do tempo e, por causa de sua longa permanência no sistema planetário, a sonda observou mudanças sazonais ocorrendo no planeta e em suas luas, de acordo com a NASA.

A Cassini continuará enviando dados de volta para a Terra por mais alguns anos, até 2017, quando está programado para mergulhar intencionalmente na atmosfera de Saturno, encerrando sua missão.

Novas imagens espetaculares mostram Saturno

Siga Miriam Kramer @mirikramer e Google+ . Siga-nos @Spacedotcom , Facebook e Google+ . Artigo original em Space.com .