Além de Plutão: NASA Eyes Distant Targets para New Horizons Probe

Sonda New Horizons voando além de Plutão

Impressão artística da sonda New Horizons da NASA passando por Plutão em 15 de julho de 2015. Os oficiais da missão estão atualmente procurando por objetos que a espaçonave poderia visitar após este encontro histórico. (Crédito da imagem: Laboratório de Física Aplicada da Johns Hopkins University / Southwest Research Institute)

Plutão pode não ser o fim da linha para uma espaçonave distante da NASA.

O Telescópio Espacial Hubble da NASA avistou alguns objetos que a sonda New Horizons pode ser capaz de explorar depois de passar pelo sistema de Plutão durante um sobrevôo altamente antecipado em 14 de julho de 2015. Os membros da equipe da missão estão avaliando os candidatos agora, para obter uma melhor compreensão de suas órbitas - uma tarefa difícil que pode levar mais alguns meses.



'Esperamos saber antes do final do ano e vamos mantê-los informados assim que determinarmos se há objetos alcançáveis ​​- certamente esperamos que sim,' investigador principal da New Horizons, Alan Stern, do O Diretório de Ciência Planetária do Southwest Research Institute em Boulder, Colorado, disse durante uma coletiva de imprensa no final de agosto. [ O vôo da New Horizons para Plutão em fotos ]

Uma longa jornada

A New Horizons foi lançada em janeiro de 2006 em uma missão de $ 700 milhões para estudar Plutão e suas cinco luas conhecidas. O sobrevôo da sonda deve retornar os primeiros olhares de perto no planeta dos anões , que é tão distante e escuro que permanece envolto em mistério por mais de oito décadas após sua descoberta em 1930.

'Tudo o que sabemos sobre o sistema de Plutão hoje provavelmente caberia em um pedaço de papel', disse Stern, acrescentando que as observações da New Horizon deveriam fornecer 'uma bonança para a ciência de muitas maneiras'.

Mas a equipe da New Horizons nunca se fixou exclusivamente em Plutão. Stern e seus colegas também estão se preparando para uma possível missão estendida, que enviaria a New Horizons para explorar outro objeto no Cooper Belt - o anel de corpos frígidos além da órbita de Netuno que inclui Plutão.

No entanto, encontrar outro objeto do Cinturão de Kuiper (KBO) para explorar provou ser um desafio.

'São objetos muito menores que Plutão e provavelmente muito mais primitivos em termos de química e aparência', disse Stern. “Esses são objetos do tamanho de condados, por exemplo, não do tamanho de planetas. Eles estão muito fracos. '

Na verdade, os cientistas da missão passaram cerca de quatro anos procurando alvos pós-Plutão, usando alguns dos maiores telescópios terrestres do mundo. A busca encontrou alguns KBOs, mas nenhum deles estava ao alcance de combustível da New Horizons, disse Stern.

Então, a equipe se candidatou a uma vaga no Hubble, que é sempre muito disputado. Em junho, os pesquisadores obtiveram tempo de observação em 200 órbitas da Terra do Hubble.

A foto do telescópio espacial Hubble de Plutão é a mais detalhada já vista.

Possibilidades para novos horizontes

A busca do Hubble está completa, e a equipe da New Horizons está agora examinando os dados do telescópio.

'O Hubble fez um trabalho espetacularmente bom e rendeu literalmente centenas de imagens daquela parte do céu, das quais encontramos alguns candidatos', disse Stern. 'Não sabemos se algum deles, porém, está ao nosso alcance de combustível, e não faremos isso por alguns meses, porque temos que rastreá-los enquanto se movem em suas órbitas.'

O alcance de combustível da New Horizons aparentemente será um pouco maior do que os manipuladores da sonda haviam imaginado originalmente. Uma queima de correção de trajetória realizada neste verão foi tão precisa que uma queima potencial adicional planejada para janeiro não será necessária, disseram oficiais da missão.

'Este é um bom presságio para o nosso esperado sobrevôo no Cinturão de Kuiper, porque cada queima que podemos cancelar economiza um pouco de combustível e torna a missão no Cinturão de Kuiper mais viável', escreveu Stern em um atualização da missão mês passado.

A New Horizons está em hibernação desde 29 de agosto. Ele vai acordar em 6 de dezembro para começar a se preparar para o sobrevôo de Plutão, que começa oficialmente em janeiro, disseram membros da equipe. (O evento de 15 de julho marca a abordagem mais próxima de uma fase de encontro de meses.)

Siga Mike Wall no Twitter @michaeldwall e Google+ . Siga-nos @Spacedotcom , Facebook ou Google+ . Originalmente publicado em Space.com .