Caçador de asteróides: uma entrevista com o cientista da NEOSSat Alan Hildebrand

Canadá

Uma ilustração artística do satélite de caça àsteróides NEOSSat na órbita terrestre. A missão da Agência Espacial Canadense irá procurar grandes asteróides perto da Terra e rastrear detritos espaciais. (Crédito da imagem: Agência Espacial Canadense)

Atualizar : O NEOSSat do Canadá, caçador de asteróides, foi lançado com sucesso da Índia na segunda-feira, 25 de fevereiro. Para ler as últimas notícias : Foguete indiano lança satélite de caça a asteróides, minúsculos telescópios espaciais

Um satélite canadense com lançamento previsto para segunda-feira (25 de fevereiro) está colocando em órbita a busca por asteróides próximos à Terra.



O satélite de vigilância de objetos próximos à Terra (NEOSSat) do tamanho de uma mala será lançado na segunda-feira (25 de fevereiro) no topo de um veículo de lançamento de satélite polar indiano e procurará grandes asteróides em uma órbita a cerca de 497 milhas (800 quilômetros) acima da Terra.

Enquanto o asteróide 2012 DA14 zumbia pela Terra a uma distância de 17.200 milhas (27.680 km) em 15 de fevereiro, o foco do NEOSSat estará em asteróides a pelo menos 31 milhões de milhas (50 milhões de km) de distância do planeta. O satélite também rastreará os caminhos do lixo espacial (restos de foguetes e espaçonaves) em órbita.

A inspiração do Canadá para a busca de asteróides veio depois que o país lançou o telescópio espacial Microvariability and Oscillations of Stars (MOST) do tamanho de uma mala de viagem, em junho de 2003. Cientistas construíram os conceitos arquitetônicos da MOST quando propuseram o NEOSSat, de acordo com o co-investigador principal da NEOSSat Alan Hildebrand.

SPACE.com falou com Hildebrand, um cientista planetário da Universidade de Calgary, para obter uma visão de perto da missão do asteróide:

Uma visão do Canadá

Vista de cima do satélite canadense de caça àsteróides NEOSSat. O satélite de US $ 25 milhões tem o tamanho de uma mala e foi projetado para localizar grandes asteróides próximos à Terra.(Crédito da imagem: Agência Espacial Canadense)

Qual é a vantagem de ter uma espaçonave procurando asteróides, em vez de um observatório baseado em terra?

Nosso projeto usa NEOSSat para pesquisar asteróides. O telescópio é pequeno, apenas um telescópio de 15 centímetros [5,9 polegadas]. Não pode ver asteróides particularmente tênues, e não podemos cobrir muitos deles, mas o que podemos fazer - e a missão para a qual a espaçonave foi projetada - é que podemos pesquisar com eficiência o céu, perto do sol. Isso é difícil para os telescópios terrestres fazerem por causa do ciclo dia-noite. [ Veja como NEOSSat rastreia asteróides (vídeo) ]

Então, procurando no céu, perto do sol, podemos encontrar asteróides em órbita de maneira relativamente eficiente. Essas são chamadas de classes orbitais Atira - aquelas são aquelas inteiramente dentro da órbita da Terra e nunca a cruzam - e classe Aton, que passam a maior parte do tempo dentro da órbita da Terra e de vez em quando cruzam a órbita da Terra. Portanto, o NEOSSat é bom em encontrar essas duas classes de asteróides.

Por que o Canadá está tão interessado em caçar asteróides?

o Agência Espacial Canadense havia financiado outra missão chamada MOST [Microvariabilidade e Oscilações das Estrelas], que era um fotômetro [telescópio] estelar. Esse era um objetivo científico diferente, mas a capacidade daquele satélite quando eles o construíram, eles e o empreiteiro, nos fizeram pensar o que poderíamos fazer com essa nova tecnologia. Um aplicativo estava pesquisando asteróides. Então, fizemos um estudo de conceito para o CSA e esse levantamento da região próxima ao sol. O que encontramos foi uma contribuição científica única e útil.

Um técnico remove o equipamento de teste infravermelho em torno do NEOSSat, caçador de asteróides, após o teste final de vácuo térmico no David Florida Laboratory localizado em Ottawa, Ontário. NEOSSat é um microssatélite de dupla missão projetado para detectar asteróides que cruzam a órbita da Terra potencialmente perigosos e rastrear objetos que residem no espaço profundo. É também a primeira implementação do Canadá

Um técnico remove o equipamento de teste infravermelho em torno do NEOSSat, caçador de asteróides, após o teste final de vácuo térmico no David Florida Laboratory localizado em Ottawa, Ontário. NEOSSat é um microssatélite de dupla missão projetado para detectar asteróides que cruzam a órbita da Terra potencialmente perigosos e rastrear objetos que residem no espaço profundo. É também a primeira implementação do barramento microssatélite multi-missão genérico do Canadá. Ele será lançado a bordo de um veículo lançador de satélite polar indiano em 25 de fevereiro de 2013.(Crédito da imagem: Janice Lang / DRDC)

Quais são seus principais objetivos científicos para a missão?

Esperamos compreender melhor a classe Atira de asteróides. Qual é o tamanho, qual é a distribuição, quantos asteróides no sistema solar. Seria muito divertido se pudéssemos encontrar um ou dois asteróides que estivessem próximos da Terra, de forma dinâmica, de forma que fossem alvos fáceis de exploração para espaçonaves ou missões rudes. Uma das pessoas da equipe científica fez simulações da população [de asteróides]. Teríamos que ser relativamente sortudos para encontrar um asteróide particularmente dinamicamente próximo à Terra, mas certamente é possível. [Os 7 asteróides mais estranhos do sistema solar]

Você está dizendo que é possível que esses alvos de asteróides possam ser usados ​​no futuro para exploração de mineração?

Sim, é possível.

Que tipo de alvo, em particular, essas empresas estariam procurando?

A economia se resume a órbitas. Quando as órbitas são diferentes - seja pelo tamanho ou pela inclinação, ou são inclinadas - é preciso muita energia para ir de uma para a outra. Isso equivale a dólares e risco. É muito mais fácil chegar a algum lugar que tenha uma órbita na mesma inclinação da Terra ... Como você sabe, enviamos espaçonaves a Marte o tempo todo. Enviamos espaçonaves a Marte porque está no mesmo plano da Terra.

A maioria dos asteróides está em planos diferentes, então é preciso muita energia para chegar lá. Tudo se resume a encontrando um asteróide que está perto de nós dinamicamente para fácil exploração e fácil exploração. Não estou dizendo que seria fácil - seria difícil - mas seria possível.

Um close-up da Agência Espacial Canadense

Um close-up do satélite de rastreamento de asteróides NEOSSat da Agência Espacial Canadense, que foi lançado em fevereiro de 2013 para procurar grandes rochas espaciais e detritos espaciais.(Crédito da imagem: Agência Espacial Canadense)

Qual é o tamanho, distância e composição típicos dos asteróides que você está procurando?

Normalmente encontraríamos asteróides, digamos, relativamente distantes da Terra. Cinquenta ou 100 milhões de quilômetros [31 milhões a 62 milhões de milhas] de distância, e nessa distância, eles têm que ser relativamente grandes para que possamos encontrá-los com algumas centenas de metros [ou pés] de diâmetro ou mais. Então, esse asteróide [2012 DA14], aquele que vai dar um zoom pela Terra dentro da órbita dos satélites de comunicação, é relativamente pequeno. É uma rocha de 40 metros. Encontraremos asteróides muito maiores, porque estão mais distantes.

Este telescópio pode ver uma luz de certa intensidade, então se seu objeto nessa certa intensidade estiver longe, ele será maior em geral. Não estamos procurando asteróides perto da Terra. Naturalmente, se algo está próximo, entra em nosso campo de visão que o detectaríamos. Mas nosso objetivo é um determinado pedaço do céu ... se você estivesse olhando para coisas ampliando a Terra, em vez disso, examinaríamos o céu a cada dois dias. Não é assim que nossa pesquisa foi elaborada.

Nota do editor: A missão NEOSSat do Canadá será lançada às 7h20 EST (12h20 GMT) na segunda-feira no Centro Espacial Satish Dhawan em Sriharikota, Índia. Você pode assistir ao lançamento do NEOSSat ao vivo via Webcast oficial do veículo lançador de satélite polar da Índia .

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