Superflare solar antigo sugere riscos para missões a Marte

Sol com grande laço saindo do lado

Uma superflare catastrófica do sol, como a do ano 775, colocaria os astronautas em risco de receber doses letais de radiação, sugere uma nova pesquisa. Esta ejeção de massa coronal de 2012 resultou em uma explosão solar direcionada para longe da Terra. (Crédito da imagem: Crédito: NASA / SDO / AIA)

Quando um poderoso 'superflare' do sol varreu o sistema solar há mais de 1.200 anos, aparentemente teve pouco efeito sobre os habitantes da Terra - mas os astronautas de hoje não teriam tanta sorte, disseram os cientistas. Uma nova pesquisa sugere que um evento dessa magnitude colocaria em grande risco os planos atuais de viagens espaciais, com os astronautas tendo uma boa chance de receber doses letais de radiação.

Erupções solares ocorrem regularmente, às vezes causando estragos na Terra. Por exemplo, em 1989, uma poderosa explosão do sol atingiu o campo magnético da Terra, desencadeando uma tempestade geomagnética que escureceu toda a província canadense de Quebec em 90 segundos, deixando 6 milhões de residentes no escuro por 9 horas. O evento também danificou transformadores elétricos em lugares distantes como Nova Jersey, incluindo um em uma usina nuclear, e quase derrubou as redes de energia dos EUA da costa leste ao noroeste do Pacífico.



Ainda assim, o poder do evento de 1989 empalidece em comparação com um superflare que a pesquisa anterior sugeriu ocorreu em 775. Trabalhos anteriores estimaram que este evento antigo era cerca de 10 vezes mais forte do que o evento de 1989, e talvez ainda mais poderoso do que o chamado Evento de Carrington de 1859, a tempestade geomagnética mais forte desde que os pesquisadores começaram a manter registros de eles. [ A Ira do Sol: Piores Tempestades Solares da História ]

Veja como erupções solares, tempestades e grandes erupções do sol funcionam neste infográfico do SPACE.com. Veja o infográfico completo da tempestade solar aqui.

Veja como erupções solares, tempestades e grandes erupções do sol funcionam neste infográfico do SPACE.com. Veja o infográfico completo da tempestade solar aqui.(Crédito da imagem: Karl Tate / SPACE.com)

O superflare de 775 era aparentemente inofensivo na Terra, deixando poucos vestígios além dos anéis de árvores em todo o planeta. No entanto, os pesquisadores alertaram que, se esse evento acontecer novamente, pode ser desastroso para os astronautas no espaço.

'Um evento dessa magnitude provavelmente seria catastrófico se ocorresse durante um trânsito no espaço profundo, como em Marte, a menos que uma blindagem substancial seja fornecida', disse o autor principal do estudo, Lawrence Townsend, físico de radiação da Universidade do Tennessee em Knoxville.

O ar rarefeito de Marte, em teoria, forneceria alguma proteção contra a radiação cósmica, dependendo de quanto da atmosfera os astronautas tinham acima deles. No entanto, Townsend e seus colegas estimaram que em todas as elevações de Marte, a dose de radiação que as tripulações receberiam ultrapassaria todos os limites de segurança, aumentando o risco de os astronautas desenvolverem um câncer fatal. O enjoo causado pela radiação também é provável e pode incluir efeitos graves como vômitos, diarréia, hemorragia e morte, disseram os pesquisadores.

Eventos como o de 775 'são raros, mas possivelmente mais frequentes do que uma vez a cada mil anos mais ou menos', disse Townsend ao Space.com. 'Nós sabemos que um evento comparável ao Evento de Carrington ocorreu no final de outubro, início de novembro de 2003. Os níveis de raios-X deste evento eram enormes, além de qualquer coisa observada antes ou depois.' Felizmente, o evento afetou a Terra apenas perifericamente; a experiência do planeta foi 'semelhante a estar perto, mas não realmente no caminho de um furacão de categoria 5', disse Townsend.

Essas descobertas enfatizam a importância de 'abrigos contra tempestades' fora da Terra para ajudar na proteção contra esses eventos perigosos, disse ele.

'Na superfície de Marte, ou a lua para esse assunto, seria necessária uma blindagem substancial, provavelmente em uma caverna ou tubo de lava se tal estivesse disponível, e de preferência em um local nas profundezas da atmosfera marciana ', disse Townsend. Os habitats da superfície em Marte também podem ser localizados 'em um desfiladeiro estreito ou próximo a um grande penhasco com uma saliência - qualquer coisa para reduzir a área exposta através da qual as partículas podem entrar do espaço profundo', acrescentou Townsend.

Pesquisas futuras podem explorar com que frequência esses eventos catastróficos ocorrem e investigar se ' existem pistas nos alertando sobre quando eles podem ocorrer, 'Townsend disse. “Meu objetivo não é ser um alarmista ou desviar as futuras explorações humanas no espaço profundo. Em vez disso, espero apontar que a prudência sugere que entendamos melhor esses eventos, suas ramificações para voos espaciais futuros e o que é necessário para proteger as tripulações deles. '

Os cientistas detalhou suas descobertas na edição de junho-julho da revista Acta Astronautica.

Siga Charles Q. Choi no Twitter @cqchoi . Siga-nos @Spacedotcom , Facebook e Google+ . Artigo original em Space.com.

Esta imagem, capturada pela NASA