Antigos lagos de Marte e explosões de laser: os 10 maiores momentos do Curiosity Rover nos primeiros 5 anos

Introdução

Marte selfie Marte Milestones



NASA / JPL-Caltech

Na noite de 5 de agosto de 2012, o rover de Marte mais ambicioso da NASA até o momento puxou um aterragem angustiante de sky-guindaste dentro da cratera Gale de 96 milhas de largura (154 quilômetros) do Planeta Vermelho.

Em poucas semanas, o rover Curiosity de seis rodas encontrou sinais de um antigo leito de rio, aumentando ainda mais as suspeitas de que os micróbios podem ter sobrevivido em Marte no passado. Meses depois de pousar, o rover fez medições sugerindo que a radiação em Marte não seria um obstáculo para missões tripuladas ao Planeta Vermelho.

E então o Curiosity continuou rolando. O rover fez o seu caminho através das planícies da cratera Gale e no sopé do Monte Sharp de 3,4 milhas de altura (5,5 km), colocando mais de 10,5 milhas (17 km) em seu hodômetro até o momento. A curiosidade continua a reunir dados que devem aprofundar a compreensão dos cientistas sobre o antigo Marte e o potencial do planeta para sustentar a vida. Aqui estão alguns dos destaques da jornada do Curiosity. [ Amazing Mars Photos by NASA's Curiosity Rover (últimas imagens) ]





Lançar

Lançamento dos marcos de Marte

collectSPACE / Robert Z. Pearlman



O Curiosity estava originalmente programado para decolar em 2009, mas os atrasos atrasaram as coisas dois anos. O rover tinha um lançamento perfeito em 26 de novembro de 2011, da Estação da Força Aérea de Cabo Canaveral, na Flórida, dirigindo um foguete Atlas V da United Launch Alliance para o espaço. Estima-se que 13.500 pessoas assistiram à decolagem do Centro Espacial Kennedy, nas proximidades da NASA, com muitos outros observando das áreas circundantes. Funcionários da NASA também se juntaram à empolgação.

'É absolutamente uma façanha de engenharia e trará ciência como ninguém jamais esperava', disse Doug McCuistion, chefe do programa de exploração de Marte da NASA na época, sobre o Curiosity logo após o lançamento. 'Não consigo nem imaginar as descobertas que faremos.'

Aterrissagem

Marte Milestones Landing



NASA / JPL-Caltech

Depois de viajar mais de 352 milhões de milhas (566 milhões de km) através do espaço, Curiosity pousou com segurança dentro da cratera Gale em 5 de agosto de 2012 (horário do Pacífico). O rover pousou a uma curta distância de seu destino final: Mount Sharp, que é conhecido mais formalmente como Aeolis Mons. Este touchdown não foi uma tarefa fácil. Curiosity foi o primeiro a dirigir um guindaste do céu movido a foguete até a superfície marciana; o guindaste então se soltou e pousou deliberadamente a uma distância segura, para proteger o rover.

O controle da missão no Laboratório de Propulsão a Jato (JPL) da NASA em Pasadena, Califórnia, explodiu em aplausos quando o Curiosity transmitiu para casa a notícia de que havia sobrevivido aos seus '7 minutos de terror' chegada marciana. Esses aplausos foram ecoados por milhões de pessoas em todo o mundo, que estavam acompanhando a aterrissagem ao vivo online.

'Estamos em Marte de novo', disse o então chefe da NASA, Charlie Bolden, minutos após a chegada do Curiosity. - Não existe nada melhor do que isso.

Primeiro panorama em Marte

Marte Milestones Primeiro panorama em Marte

NASA / JPL-Caltech / MSSS

A curiosidade enviou de volta seu primeiro panorama da superfície de Marte poucos dias após o pouso. A imagem de 360 ​​graus foi montada a partir de imagens em miniatura obtidas pela Câmera Mast do rover.

O panorama apenas sugeria as imagens incríveis que a Curiosity iria produzir nos meses e anos seguintes. Periodicamente, a equipe orienta a Curiosity a fazer 'selfies' usando seu Mars Hand Lens Imager (MAHLI). Essas fotos não apenas mostram vistas espetaculares ao redor do rover, mas também ajudam os membros da equipe a monitorar como o rover está. (As rodas têm sido um pouco problemáticas ao longo dos anos; o terreno acidentado de Marte inicialmente as mastigou mais rápido do que os controladores de missão haviam previsto. Como resultado, os manipuladores de Curiosity orientaram o rover a viajar por um terreno mais macio e tolerante sempre que possível.)

Primeiro disparo do laser

Marcos de Marte Primeiro disparo do laser

NASA / JPL-Caltech / LANL / CNES / IRAP

O famoso instrumento a laser do Curiosity, conhecido como ChemCam, teve seu primeiro teste em agosto de 2012, poucas semanas após o pouso. ChemCam atirou em uma pedra apelidado de 'Coroação', disparando 30 pulsos de laser em 10 segundos. Os primeiros disparos pretendiam ser apenas uma prática, mas os disparos posteriores a laser permitiram que Curiosity visse a composição elementar da rocha.

'Temos um grande espectro de coroação - muitos sinais', disse o cientista chefe da ChemCam Roger Wiens, do Laboratório Nacional de Los Alamos, no Novo México, em um comunicado na época. 'Nossa equipe está entusiasmada e trabalhando muito, olhando para os resultados. Depois de oito anos construindo o instrumento, é hora da recompensa! '

Descoberta de um ambiente habitável

Marte Milestones Descoberta de um ambiente habitável

NASA / JPL-Caltech / MSSS

A curiosidade fez um grande achado apenas algumas semanas após o pouso, quando descobriu evidências de um antigo leito de riacho que poderia ter água na altura do quadril em alguns lugares. Fotos tiradas pelo rover indicaram que algumas pedras eram grandes e redondas, o que significa que a água poderia tê-las transportado por longas distâncias.

“Muitos artigos foram escritos sobre canais em Marte, com muitas hipóteses diferentes sobre os fluxos neles”, disse o co-investigador da Curiosity William Dietrich, da Universidade da Califórnia, Berkeley, em um comunicado na época. “Esta é a primeira vez que vemos cascalho transportado pela água em Marte. Esta é uma transição da especulação sobre o tamanho do material do leito do rio para a observação direta dele. '

Primeira rocha perfurada

Marcos de Marte Primeira rocha perfurada

NASA / JPL-Caltech / MSSS

Em fevereiro de 2013, o Curiosity passou em seu primeiro grande teste de perfuração: ele criou um pequeno buraco de apenas 2 centímetros de profundidade em uma rocha marciana apelidada de 'John Klein'. As imagens mostraram que a broca criava um círculo perfeito, cercado por detritos do instrumento. Embora isso tenha sido anunciado como um teste, a NASA escolheu uma rocha que tinha evidências de um antigo ambiente úmido.

'As observações pré-perfuração desta rocha forneceram indicações de um ou mais episódios de condições ambientais úmidas', disseram os gerentes da missão em um comunicado na época. 'A equipe planeja usar os instrumentos de laboratório da Curiosity para analisar amostras de pó de dentro da rocha para aprender mais sobre a história ambiental do local.'

A perfuração da Curiosity, no entanto, parou em dezembro de 2016, quando o mecanismo de alimentação da broca parou de funcionar corretamente. O mecanismo deve mover o perfurador para frente e para trás, e a NASA ainda está trabalhando em uma solução para essa falha depois de mais de sete meses.

'Em vez de usar o mecanismo de alimentação para enfiar a broca na rocha, podemos usar o movimento do braço para cravar a broca na rocha', disse o vice-gerente de projeto do Curiosity, Steve Lee, do JPL, disse em um comunicado neste mês de julho .

Primeiro uso de SAM / CheMin

Marte Milestones Primeiro uso de SAM / CheMin

NASA / JPL-Caltech / MSSS

Vida microbiana antiga poderia ter vivido em Marte , os cientistas concluíram depois que Curiosity analisou a primeira amostra do interior de uma rocha do Planeta Vermelho. Usando outra amostra perfurada de 'John Klein', os instrumentos de Química e Mineralogia (CheMin) e Análise de Amostras em Marte (SAM) do rover encontraram muitos dos ingredientes da vida no pó: nitrogênio, oxigênio, hidrogênio, enxofre, fósforo e carbono.

'Marte escreveu sua autobiografia nas rochas da cratera Gale e acabamos de começar a decifrar essa história', disse na época Michael Meyer, principal cientista do Programa de Exploração de Marte da NASA na sede da agência em Washington, D.C.

A análise de amostras adicionais perfuradas posteriormente revelou que a cratera Gale provavelmente hospedou um sistema de lago e riacho potencialmente habitável por milhões de anos no passado antigo.

Medindo radiação para uma missão humana

Marcos de Marte Medindo a radiação para uma missão humana

NASA / JPL / MSSS / Marco Di Lorenzo / Ken Kremer

A curiosidade também está ajudando os esforços da NASA para colocar astronautas em Marte. As medições do instrumento Radiation Assessment Detector (RAD) do rover lançado em 2013 sugerem que um ser humano receberia 1,01 sieverts de radiação durante uma missão a Marte de 860 dias (consistindo em um voo de 180 dias para o planeta, 500 dias na superfície marciana e outro voo de volta de 180 dias).

Em comparação, a Agência Espacial Europeia limita a exposição vitalícia de seus astronautas a 1 sievert, uma dose que causa um aumento de 5% no risco de câncer fatal durante a vida. A NASA atualmente limita o limite de risco em 3 por cento, mas ajustes podem ser feitos para acomodar viagens fora da órbita baixa da Terra. 'É certamente um número administrável', disse o principal investigador da RAD, Don Hassler, do Southwest Research Institute em Boulder, Colorado, principal autor do estudo.

Descobrindo seu primeiro meteorito

Marte Milestones Descobrindo seu primeiro meteorito

NASA / JPL-Caltech / LANL / CNES / IRAP / LPGNantes / CNRS / IAS / MSSS

Nem todas as rochas que Curiosity encontrou são de Marte. Em julho de 2014, a NASA anunciou que o rover encontrou uma rocha de 2 metros de largura que cientistas apelidados de 'Líbano . ' Perto estavam dois companheiros menores. A Curiosity usou a ChemCam e sua câmera Remote Micro-Imager para tirar imagens detalhadas da maior rocha, encontrando estranhas cavidades na superfície.

'Metal pesado! Encontrei um meteorito de ferro em Marte ', escreveram os manipuladores do Curiosity via Twitter (@MarsCuriosity) na época.

Chegada em Mount Sharp

Marcos Marcos Chegada ao Monte Sharp

NASA / JPL-Caltech / MSSS

A curiosidade chegou ao sopé do Monte Sharp, seu principal destino científico, em setembro de 2014.

'É realmente uma honra e um privilégio para mim poder dizer a todos que finalmente chegamos à fronteira longínqua que buscamos por tanto tempo', disse o cientista do projeto Curiosity John Grotzinger, na época o cientista do projeto Curiosity, durante uma entrevista coletiva em setembro de 2014.

Nos últimos três anos, Curiosity tem explorado as várias camadas do Monte Sharp para ver como a montanha mudou ao longo do tempo geológico e se também abrigou ambientes habitáveis ​​no passado antigo. Recentemente, o rover mudou-se para uma nova crista e está comparando esse ambiente com a camada abaixo dela. Até agora, o rover viu algumas dunas de areia e encontrou mais evidências de antigos depósitos de água doce.