'Amazing Stories of the Space Age': Q&A com o autor Rod Pyle

Laboratório de órbita tripulada

The Manned Orbiting Laboratory (MOL) é uma das missões espaciais discutidas no novo livro de Rod Pyle, 'Amazing Stories of the Space Age', agora à venda. (Crédito da imagem: NASA)

Um novo livro reúne contos das missões espaciais mais bizarras e incríveis já concebidas. O autor do livro (e colaborador regular do Space.com), Rod Pyle, conversou com o Space.com por e-mail sobre essas incríveis missões espaciais e o que elas podem nos dizer sobre o futuro dos voos espaciais.

O livro, 'Histórias surpreendentes da era espacial: verdadeiros contos de nazistas em órbita, soldados na lua, robôs marcianos órfãos e outros relatos fascinantes dos anais do voo espacial' é agora disponível em brochura e como um e-book. Você pode ler um trecho do livro aqui.



'Histórias surpreendentes da era espacial: verdadeiros contos de nazistas em órbita, soldados na lua, robôs marcianos órfãos e outros relatos fascinantes dos anais do voo espacial', de Rod Pyle.(Crédito da imagem: Nicole Sommer-Lecht / Prometheus Books)

Space.com: Este livro é uma coleção de histórias sobre missões espaciais estranhas e surpreendentes e ideias para missões. Para dar aos nossos leitores uma ideia dos tipos de coisas abordadas no livro, você pode descrever brevemente uma de suas 'histórias incríveis' favoritas ou uma das missões que você acha realmente fascinante?

Rod Pyle: Eu amo todos eles, é claro, mas um que toca meu coração é sobre os dias finais da sonda Viking 1 Mars. Duas espaçonaves Viking, cada uma composta por um orbitador e um módulo de pouso, partiram para o Planeta Vermelho em 1975, chegando em 1976. Depois de estudar a superfície da órbita, os controladores de vôo comprometeram o Viking 1 com um pouso em 20 de julho de 1976. Eles podiam apenas inferir como a superfície pode ser a partir de imagens de resolução relativamente baixa, mas eles tiveram sorte duas vezes: primeiro com este pouso, e depois com o Viking 2 cerca de seis semanas. O pessoal do Laboratório de Propulsão a Jato (JPL) da NASA ainda se maravilha com a realização. Depois de uma longa e bem-sucedida campanha de grande ciência, um por um, os vikings escureceram e, no final de 1982, apenas o Viking 1 ainda estava transmitindo, enviando relatórios meteorológicos diários para a Terra. Aos seis anos de missão, no entanto, o módulo de pouso estava enfrentando alguns problemas de bateria semelhantes ao que havia encerrado a missão do módulo de pouso Viking 2. O programador designado para a missão escreveu um novo software para otimizar os ciclos de carga da bateria e o conectou ao módulo de aterrissagem, onde foi devidamente gravado na memória do drive de fita do computador. Infelizmente, ele substituiu um conjunto de instruções responsável por manter a antena orientada para a Terra, e a sonda silenciou. O JPL tentou recuperar o contato durante meses, sem sucesso. A equipe ficou arrasada. E porque o módulo de pouso tinha um suprimento de energia nuclear, não temos ideia de quanto tempo ele esperou por uma mensagem final que nunca chegaria ...

Space.com: Algumas dessas missões parecem ter deixado um rastro de papel muito curto, e algumas delas mal foram desclassificadas. Como você encontrou tudo isso?

Pyle: Isso é verdade em muitos casos. Embora seja simples comprar uma cópia de algo como 'The Mars Project' [pioneiro do foguete] Wernher von Braun, obter dados mais aprofundados sobre muitos desses programas era muito mais complicado. Para aumentar a aventura, alguns foram totalmente desclassificados apenas nos últimos anos. Por exemplo, muito do material do Laboratório de Orbitação Tripulada da Força Aérea dos EUA foi postado nos arquivos online do National Reconnaissance Office em 2015. Outros programas foram amplamente estudados em trabalhos acadêmicos disponíveis. Outros, ainda, existem apenas como documentos da época, ou mesmo como boatos que devem ser examinados por fontes familiarizadas com o programa e o cronograma - as histórias da era soviética eram as mais difíceis. Mas isso é em parte o que o tornou um projeto de livro tão atraente. '

Space.com: Você é um historiador de voos espaciais há um bom tempo, então imagino que colecione essas histórias há algum tempo. Quando e por que você decidiu colocá-los todos em um livro?

Pyle: Escrevo livros sobre voos espaciais desde 2003. Antes disso, trabalhava em documentários para televisão e, sempre que possível, direcionava projetos para assuntos relacionados ao espaço. Este livro se originou como uma proposta para uma rede de TV a cabo para um programa chamado 'Secrets of Space' no início dos anos 2000. Chegamos perto algumas vezes, mas nunca conseguimos iniciar a produção. O campo definhou por algum tempo, e eu decidi cerca de cinco anos atrás reformulá-lo como um livro, o que permitiria um mergulho muito mais profundo no assunto - uma grande vantagem. Meu agente fez um acordo com o pessoal da Prometheus Books e lá fomos nós.

Space.com: De todas as histórias em seu livro que me chamaram a atenção, acho que talvez a mais incrível foi a ideia, no final dos anos 1950, de que os EUA teriam um exército base na lua e na verdade travaria guerras lunares contra os exércitos lunares russos dentro de uma década. Você até menciona no livro que isso pode parecer incrível, mas isso é apenas uma prova de quão intensa foi a Guerra Fria. A maioria das pessoas estava realmente convencida de que o vôo espacial avançaria em um ritmo tão rápido? Quando você acha que as pessoas começaram a perceber que não seria o caso?

Pyle: O Projeto Horizon foi um estudo de 1959 do Exército dos EUA para uma base lunar militarizada. Estava praticamente [morto na chegada] quando foi apresentado, uma vez que as coisas estavam se movendo em outra direção até então - a NASA era uma nova agência espacial civil, e von Braun, que havia trabalhado no estudo do Projeto Horizon, havia se transferido para lá do Exército. Ao ler a proposta do Projeto Horizon, tive que rir de algumas das suposições feitas - o Arsenal de Redstone [o que é agora; Marshall Space Flight Center da NASA no Alabama] estava apenas desenvolvendo o foguete Saturn I e as taxas de voo e quantidade de carga necessária para construir a base do Horizon teriam sido surpreendentes - na ordem de mais de 150 propulsores, incluindo sobressalentes.

Tudo isso precisaria ser transportado para a Ilha Christmas [também conhecida como Kiritimati, parte da República de Kiribati] no Pacífico central, onde seria o local de lançamento de base equatorial, e tudo teria que correr perfeitamente para estar em qualquer lugar perto do programado tempo de conclusão, cerca de 1965 a 1966. O custo orçado foi de cerca de US $ 6 bilhões em 1959 dólares. Mais tarde, quando a NASA começou a examinar seriamente suas opções de missão lunar tripulada, especialmente ascensão direta versus encontro na órbita da Terra, começou a entender o quão difícil tudo isso poderia ser. É claro que o Projeto Horizon era um item do arquivo até então; não foi, que eu saiba, não foi levado a sério depois de ser apresentado em 1959, e von Braun, como mencionado, havia seguido em frente.

Hoje, quando você olha para todos os 111 metros de um foguete lunar Saturno V e percebe que apenas os últimos 4 metros dele voltaram da lua para casa, planos como o Horizon parecem estudos de arrogância tecnológica. Mas teria sido magnífico, se tivesse funcionado, e é preciso admirar a determinação dos planejadores.

Space.com: Nesse mesmo ponto, seu livro é uma ótima ilustração de que alguns dos maiores avanços da tecnologia dos voos espaciais surgiram porque tiveram motivações militares. Você diria que é verdade que as maiores realizações dos voos espaciais do século 20 foram motivadas pela guerra e pelo domínio do mundo? Você acha que isso pode mudar - ou está mudando - no século 21?

Pyle: A maioria dos projetos de missão não voados no livro eram de origem militar ou quase militar, com a única grande exceção sendo o Projeto Orion, o foguete atômico. O final dos anos 1940 e o início dos anos 1950 foram uma época de grande paranóia e medo crescente. Os Estados Unidos haviam saído da Segunda Guerra Mundial como a única potência possuidora de armas nucleares - uma posição confortável para se estar na época. Em poucos anos, graças a físicos inteligentes e boa espionagem, a União Soviética desenvolveu e testou bombas atômicas e de hidrogênio. Na época - digamos, em meados da década de 1950 - a única maneira de entregar essas armas era com aviões bombardeiros lentos e pesados. Mas e se algumas pessoas inteligentes construíssem foguetes grandes o suficiente para lançá-los ao redor do globo em velocidades balísticas, ou os colocassem em uma estação orbital que pudesse lançá-los em alvos americanos à vontade? Esta foi uma grande preocupação.

Assim, os planos para a base lunar Horizon, a base Lunex da Força Aérea, a estação espacial 'roda' inflável de von Braun, o foguete Dyna-Soar e muitos outros foram baseados, pelo menos em parte, nesta paranóia e no desejo de aproveitar o 'terreno elevado', no entanto, cada ramo das Forças Armadas percebeu isso. E, claro, embora o Apollo fosse um programa civil, sabemos que ele nasceu da geopolítica e do desejo do governo Kennedy de encontrar uma busca no espaço em que pudéssemos garantir a vitória sobre a União Soviética - algo que demonstraria a superioridade de nossa tecnologia, nosso sistema político e nosso povo. Um pouso lunar tripulado foi a resposta. Este programa, chamado Projeto Apollo, quase foi interrompido muitas vezes, e continua a me surpreender que tudo funcionou, e dentro de uma década.

Vejo uma grande promessa para um resultado diferente no século 21, uma mistura de colaboração internacional, parcerias comerciais / governamentais e competição privada (principalmente nos EUA na próxima década) na exploração e desenvolvimento do espaço.

Space.com: Existem também algumas histórias em seu livro sobre projeções na década de 1960 de que os humanos visitariam outros planetas na década de 1980. O fato de que essas estimativas estavam totalmente fora do alvo me deixa nervoso sobre os planos atuais da NASA para levar humanos a Marte na década de 2030 . Aprender sobre a história da humanidade tentando passar pela lua faz você se sentir esperançoso para a futura exploração do sistema solar, ou principalmente inspira cautela?

Pyle: Que pergunta interessante! Tudo era muito mais simples quando von Braun escreveu 'The Mars Project' em 1953 ... Nós pensamos que Marte poderia ter uma atmosfera densa o suficiente para suportar o pouso de sua enorme nave de pouso parecida com um ônibus espacial, que poderíamos cruzar o golfo entre a Terra e Marte com uma armada de 10 navios de gigantes financiados pelos contribuintes, e tudo ocorreria como uma viagem de submarino sob o Pólo Norte (que ocorreu em 1958).

Mas logo descobrimos que Marte era muito mais hostil do que suspeitávamos, que Vênus era um planeta infernal e que a lua, embora muito mais próxima do que qualquer um deles, ainda era um tremendo desafio. E à medida que continuamos a estudar o ambiente do espaço profundo e a microgravidade, descobrimos que nós, os seres frágeis que evoluíram para viver perfeitamente na superfície do nosso planeta e em nenhum outro lugar, estão em grande perigo quando viajar no espaço por longos períodos. Portanto, durante a corrida espacial, aprendemos muito sobre o vôo espacial e as questões de engenharia e científicas associadas, mas esse foi o resultado mais fácil.

De agora em diante, a exploração do sistema solar fica muito mais difícil. E alguns bilionários radicados nos EUA à parte, nosso maior inimigo parece ser a falta de direção coesa e a determinação obstinada de seguir em frente, na minha opinião. Como [Diretor de Voo aposentado da NASA] Gene Kranz me disse no final de uma entrevista alguns anos atrás, enquanto me fixava com aquele olhar de homem-míssil, 'O que a América ousará, a América pode fazer.' Acho que ele está certo, e não apenas para a América. Hoje, eu poderia reformulá-lo como, 'Nós sabemos o que podemos fazer. O que vamos ousar? '

Space.com: No Capítulo 4, você fala sobre a General Atomics, que era uma empresa comercial que queria construir um novo tipo de foguete para levar humanos ao espaço. Você chamaria esta empresa de antecessora de empresas como a SpaceX? (Embora as empresas privadas estejam envolvidas em voos espaciais desde o seu início, estou perguntando se há uma semelhança, porque a maioria dessas empresas contribui para as missões de voo espacial humano existentes, em vez de tentar iniciar as suas próprias.)

Pyle: A ideia de propulsão por pulso nuclear originou-se de Los Alamos [Laboratório Nacional] em 1947 como um papel delineando uma nave espacial não tripulada. Em seguida, foi reiniciado na General Atomics em 1958 com um orçamento limitado, financiado internamente. Logo ficou claro que isso exigiria mais recursos, e dólares federais foram envolvidos. Começou de uma forma não totalmente diferente de iniciativas como SpaceX e Blue Origin, mas sem bilionários sexy no comando - foi uma decisão corporativa.

Mais tarde naquele mesmo ano, a Agência de Projetos de Pesquisa Avançada, ou ARPA, (antecessora da DARPA) se comprometeu a gastar um milhão de dólares por ano no projeto, e logo, a Força Aérea assumiu o financiamento, vendo potencial militar no programa. Os estudos continuaram com mais engenheiros e físicos envolvidos, e o plano era lançar uma nave espacial tripulada gigante - variando de 10.000 a um milhão toneladas, de Nevada, usando explosões nucleares. [Físico teórico e matemático] Freeman Dyson calculou que apenas algumas vidas seriam perdidas por lançamento de precipitação radioativa, muito menos do que uma semana de mortes em acidentes automotivos nos EUA. A ideia foi testada com modelos em pequena escala chamados 'putt-putts' e parecia funcionar, mas, em última análise, a escala do projeto e as políticas de poluição nuclear bruta resultante dos lançamentos o condenaram.

Posteriormente, a NASA se esforçou para lançar uma versão bem menor do Orion em um Saturno V, que iniciaria explosões atômicas somente depois de deixar a atmosfera. Mas então, o programa Apollo estava na frente e no centro, e o Projeto Orion foi descontinuado. Acrescentarei que o lema de Dyson era 'Marte em 1965, Saturno em 1970' - uma noção espetacular. Isso poderia ter mudado o curso da exploração espacial humana!

Space.com: Seu livro faz uma retrospectiva dos voos espaciais do século 20 e destaca algumas das visões realmente grandiosas e inspiradoras que as pessoas tiveram para missões e tecnologias. Essas pessoas também não eram excêntricas; mesmo que o Projeto Orion ou algumas das visões mais grandiosas de von Braun nunca tenham decolado, a comunidade ainda fez coisas incríveis. Então você acha que as pessoas ainda estão sonhando na mesma escala que estavam nas primeiras décadas do voo espacial? Há espaço para sonhar com coisas como o Projeto Orion e bases militares na lua?

Pyle: Existe sempre! E, felizmente, estamos um pouco menos focados no aspecto militar, embora os projetos de defesa ainda sejam discretamente bem financiados. Quando eu ouvi Palestra de Elon Musk em Guadalajara Em setembro passado, quando ele anunciou os planos da SpaceX de ir a Marte, fiquei emocionado. Eu esperava algo nesse sentido geral, mas a escala absoluta disso, e a vontade e determinação crua por trás disso, me dão grande esperança. Ele pode nunca conseguir na escala que descreveu (embora eu, por exemplo, nunca apostaria contra ele), mas o simples fato de que ele está disposto a colocar essa visão grandiosa, quase utópica, e usar seu próprio dinheiro para semear, é maravilhoso.

Idem Jeff Bezos e seus planos de colonização do espaço, junto com empresas menores como Bigelow, Sierra Nevada e todas as outras. E, é claro, os programas de outros países - a Vila da Lua da Agência Espacial Europeia, os planos ambiciosos da China para voos humanos à Lua e Marte e outros esforços espaciais nacionais são inspiradores. Será um momento maravilhoso para a exploração e o desenvolvimento do espaço - as visões do futuro do século 20 podem se tornar realidade, de alguma forma, finalmente.

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