Fotos incríveis de Plutão revelam geleiras e atmosfera turva

O planeta anão Plutão é visto em cores verdadeiras neste impressionante mosaico de quatro imagens criado por fotos da NASA

O planeta anão Plutão é visto em cores verdadeiras neste impressionante mosaico de quatro imagens criado por fotos da espaçonave New Horizons da NASA durante o sobrevoo histórico da sonda em julho de 2015. A NASA revelou a imagem em 24 de julho. (Crédito da imagem: NASA / JHUAPL / SwRI)

Novas imagens impressionantes de Plutão pela nave espacial New Horizons da NASA mostram gelos fluindo, uma superfície complicada coberta por cadeias de montanhas e uma atmosfera de alcance surpreendentemente longo.

Em uma coletiva de imprensa hoje (24 de julho), membros da equipe da New Horizons falaram sobre a incrível nova ciência que está sendo extraída dos dados coletados pela sonda, que realizou análises históricas primeiro sobrevôo de Plutão em 14 de julho . Entre outras descobertas, os cientistas anunciaram grandes surpresas no estudo da atmosfera de Plutão, bem como a descoberta do que parecem ser campos de gelo fluindo no 'coração' de Plutão.



'Plutão tem uma história muito complicada para contar', disse Alan Stern, principal investigador da New Horizons, em entrevista coletiva. 'Há muito trabalho que precisamos fazer para entender este lugar tão complicado.' [ Fotos de Plutão e suas luas ]

O planeta anão Plutão é visto em cores verdadeiras neste impressionante mosaico de quatro imagens criado por fotos da espaçonave New Horizons da NASA durante o sobrevoo histórico da sonda em julho de 2015. A NASA revelou a imagem em 24 de julho.(Crédito da imagem: NASA / JHUAPL / SwRI)

Uma das novas imagens divulgadas hoje é uma vista global deslumbrante mostrando metade da superfície de Plutão, iluminada pela luz do sol, com a região em forma de coração conhecida informalmente como Tombaugh Regio no quadrante inferior esquerdo. A nova imagem mostra recursos na superfície tão pequenos quanto 1,4 milhas (2,2 quilômetros), ou duas vezes a resolução de uma imagem semelhante lançado em 13 de julho .

A imagem mostra a superfície de Plutão em 'cores verdadeiras' ou como pareceria ao olho humano. Ele combina dados do Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) da New Horizons e dos instrumentos Ralph.

Plutão e sua maior lua, Caronte, são vistos em suas cores naturais nesta imagem espetacular por composição de imagens da NASA

Plutão e sua maior lua, Caronte, são vistos em suas cores naturais nesta imagem espetacular por composição de imagens da espaçonave New Horizons da NASA tiradas durante o sobrevôo de 14 de julho de 2015. Nesta imagem, os pólos norte de Plutão e Caronte apontam para o canto superior esquerdo.(Crédito da imagem: NASA / JUAPL / SwRI)

Plutão e sua maior lua, Caronte, aparecem juntos em um novo retrato de 'cor verdadeira' que destaca o tom avermelhado de Plutão em comparação com o tom cinza de Caronte. Os cientistas acham que a cor vermelha de Plutão é o resultado de partículas criadas em sua atmosfera, por meio da interação do metano com a luz ultravioleta. As partículas se unem, ficam mais pesadas e, eventualmente, chovem na superfície.

Por outro lado, novas observações de Caronte sugerem que ele tem 'muito menos atmosfera do que Plutão, se houver', disse Stern. A sonda enviará de volta mais dados sobre a atmosfera de Caronte em setembro.

'Por enquanto, tudo o que podemos dizer é que é uma atmosfera muito mais rarefeita [do que a de Plutão]', disse Stern. “Pode ser que haja uma fina camada de nitrogênio na atmosfera, ou metano, ou algum outro constituinte. Mas deve ser muito tênue em comparação com Plutão - novamente, enfatizando o quão diferentes esses dois objetos são, apesar de sua estreita associação no espaço. '

A atmosfera nebulosa de Plutão, iluminada pelo sol, é vista nesta foto de despedida de tirar o fôlego, tirada pela NASA

A atmosfera nebulosa de Plutão, iluminada pelo sol, é vista nesta foto de despedida de tirar o fôlego, tirada pela nave espacial New Horizons da NASA em 15 de julho de 2015, logo após seu sobrevoo histórico do planeta anão. Os cientistas podem estudar o halo semelhante a um anel ao redor de Plutão para aprender mais sobre sua atmosfera.(Crédito da imagem: NASA / JHUAPL / SwRI)

Em uma imagem impressionante tirada do outro lado de Plutão, na qual o planeta anão eclipsa o sol, os cientistas podem ver uma névoa no Atmosfera plutoniana .

'Esta é uma das nossas primeiras imagens da atmosfera de Plutão. [Isso] surpreendeu a equipe de encontro ', disse Michael Summers, um co-investigador da New Horizons baseado na George Mason University em Fairfax, Virginia, na entrevista coletiva de hoje. 'Por 25 anos, nós sabemos que Plutão tem uma atmosfera. Mas é conhecido por números. Esta é a nossa primeira foto. Esta é a primeira vez que realmente o vimos. Esta foi a imagem que quase trouxe lágrimas aos olhos dos cientistas atmosféricos de nossa equipe. '

Este gráfico da NASA mostra uma vista de Plutão

Este gráfico da NASA mostra uma visão da atmosfera nebulosa de Plutão vista pela nave espacial New Horizons da NASA em 14 de julho de 2015, durante um sobrevoo histórico do planeta anão. A imagem inserida mostra a altura de diferentes camadas de névoa em Plutão vistas pela New Horizons.(Crédito da imagem: NASA / JHUAPL / SwRI)

A névoa é criada pelas partículas que os cientistas acham que eventualmente caem à superfície e dão a Plutão sua tonalidade avermelhada. A névoa se estende pelo menos 100 milhas (160 km) acima da superfície de Plutão, ou cinco vezes mais alta do que os modelos previstos, de acordo com Summers, que chamou a descoberta de 'uma grande surpresa'. Os cientistas pensavam que as camadas superiores da atmosfera seriam muito quentes para a formação de neblinas, disse ele.

'Vamos precisar de algumas novas ideias para descobrir o que está acontecendo', disse Summers em um declaração da NASA .

Em outro conjunto de novas imagens, os cientistas revelaram o que parece ser um amplo campo de geleiras fluindo pela superfície de Plutão. O fluxo do campo de gelo é facilmente detectado em imagens do planeta anão: é o lobo superior esquerdo liso e de cor clara da região em forma de coração - uma área não oficialmente conhecida como Sputnik Planum. [ Sobrevoe as montanhas Hillary de Plutão e a planície do Sputnik (vídeo) ]

Esta foto de Plutão mostra a região norte do Sputnik Planum, onde fluxos de gelos exóticos criaram padrões em forma de redemoinho muito parecidos com as geleiras da Terra, dizem os cientistas. A NASA revelou esta imagem em 24 de julho de 2015.

Esta foto de Plutão mostra a região norte do Sputnik Planum, onde fluxos de gelos exóticos criaram padrões em forma de redemoinho muito parecidos com as geleiras da Terra, dizem os cientistas. A NASA revelou esta imagem em 24 de julho de 2015.(Crédito da imagem: NASA / JHUAPL / SwRI)

Os cientistas pensam que, ao contrário das geleiras da Terra, o gelo no Sputnik Planum é feito de nitrogênio, monóxido de carbono e metano. Na temperatura gelada de cerca de 390 graus Fahrenheit negativos (235 Celsius negativos), o gelo da água 'não se move para lugar nenhum', porque é muito rígido e quebradiço para fluir, disse Bill McKinnon, da Universidade de Washington em St. Louis, vice-líder da equipe de geologia, geofísica e imagem da New Horizons.

Mas mesmo em temperaturas tão baixas, os gelos de nitrogênio, dióxido de carbono e metano são 'geologicamente macios e maleáveis', disse McKinnon. Na entrevista coletiva, McKinnon mostrou regiões próximas à borda superior esquerda da região em forma de coração, onde o gelo pode ser visto rastejando em torno de outras barreiras geológicas e preenchendo crateras. As imagens, disse ele, mostram 'evidências conclusivas' do fluxo de gelo que ainda pode estar acontecendo na superfície de Plutão hoje.

Esta imagem anotada de Plutão

Esta imagem anotada da região do Sputnik Planum de Plutão identifica o que parece ser fluxos de gelo de nitrogênio exótico na superfície do planeta anão. A nave espacial New Horizons da NASA tirou esta imagem de Plutão durante um sobrevôo em 14 de julho de 2015.(Crédito da imagem: NASA / JHUAPL / SwRI)

'Ver evidência de atividade geológica recente é simplesmente um sonho tornado realidade ', disse McKinnon. 'A aparência deste terreno, a total falta de crateras de impacto no Sputnik Planum, nos diz que esta é realmente uma unidade jovem.'

A estranha superfície de Plutão fica clara nesta vista da New Horizons do planeta anão

A estranha superfície de Plutão fica clara nesta vista da New Horizons da região sul do planeta anão de Sputnik Planum, onde duas cadeias de montanhas se erguem de planícies geladas e o terreno com crateras foi coberto por gelo. A grande cratera preenchida que é visível tem cerca de 30 milhas (50 quilômetros) de largura.(Crédito da imagem: NASA / JHUAPL / SwRI)

McKinnon também observou outro achado interessante que surgiu a partir dos dados da New Horizons: Plutão está muito perto de ser perfeitamente esférico.

'Na verdade, não podemos detectar qualquer obliquidade ou fora de circular no corpo', disse McKinnon. Muitos outros corpos no sistema solar têm distorções em sua redondeza, o que 'conta a você sobre sua história', disse ele.

'Plutão provavelmente estava girando muito, muito rápido depois do que acreditamos ser um impacto gigante que levou à formação de [Caronte]', acrescentou McKinnon, observando que a atração gravitacional dos dois corpos um sobre o outro teria, ao longo do tempo, desacelerou a rotação rápida de Plutão.

A sonda espacial New Horizons fez sua abordagem mais próxima de Plutão em 14 de julho. Todo o conjunto de dados que coletou durante o sobrevoo do planeta anão levará 16 meses para ser baixado de volta à Terra. A grande variedade de recursos na superfície de Plutão levanta muitas questões que manterão os cientistas ocupados nos próximos anos, disseram membros da equipe da missão.

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