Em sistemas solares alienígenas, planetas gêmeos podem compartilhar vida

Ilustração Kepler-9

A ilustração deste artista mostra a proximidade de dois planetas alienígenas do tamanho de Saturno no sistema solar Kepler-9. Os cientistas agora dizem que dois exoplanetas próximos poderiam potencialmente compartilhar a vida entre eles. (Crédito da imagem: NASA)

Planetas alienígenas que são vizinhos próximos uns dos outros em torno da mesma estrela-mãe podem ajudar uns aos outros a sustentar a vida, criando o que os cientistas agora estão chamando de 'sistemas habitáveis'.

Nos últimos 25 anos, os astrônomos confirmaram a existência de mais de 1.900 exoplanetas, ou planetas alienígenas ao redor de outras estrelas. Pesquisas anteriores sugeriram que bilhões de exoplanetas são potencialmente habitáveis ​​na Via Láctea - isto é, eles estão nas zonas habitáveis ​​de suas estrelas-mãe, onde as temperaturas são adequadas para a existência de água líquida e, portanto, de vida como é conhecida na Terra.



Dois exoplanetas que os astrônomos descobriram recentemente em torno da estrela Kepler-36 estão tão próximos que poderiam experimentar uma planetrise, semelhante ao nascer da lua na Terra. Sua estrela-mãe Kepler-36 está localizada a cerca de 1.200 anos-luz da Terra, na constelação de Cygnus (O Cisne). Se este sistema fosse dimensionado 'para o tamanho da órbita da Terra, os dois planetas estariam separados por apenas um décimo de uma unidade astronômica em sua abordagem mais próxima - isso é apenas 40 vezes a distância da lua', autor do estudo Jason Steffen, da Universidade de Nevada, em Las Vegas, disse em um comunicado. [10 planetas alienígenas que podem sustentar vida]

Uma unidade astronômica (UA) é a distância média entre o Sol e a Terra, cerca de 93 milhões de milhas (150 milhões de quilômetros). Na melhor das hipóteses, Marte e a Terra estão separados por cerca de metade de UA, ou 200 vezes a distância entre a Terra e a lua.

Este artista

A ilustração deste artista mostra uma chamada 'planetrise' entre os exoplanetas Kepler-36b e Kepler-36c, que orbitam a estrela Kepler-36 a cerca de 1.200 anos-luz de distância.(Crédito da imagem: David Aguilar, Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics)

o descoberta dos dois planetas do Kepler-36 levanta a possibilidade de sistemas habitáveis ​​com dois ou mais planetas do tamanho da Terra orbitando próximos um do outro nas zonas habitáveis ​​de suas estrelas. Para ver como seria a vida nesses mundos, os cientistas executaram uma série de modelos de computador simulando sistemas habitáveis.

Os pesquisadores descobriram que os climas podem ser estáveis ​​em planetas em sistemas habitáveis. As estações e o clima na Terra dependem de sua obliquidade, ou da inclinação de 23,5 graus do eixo da Terra em relação à sua órbita ao redor do Sol - por exemplo, nos pólos da Terra, a duração dos dias e das noites muda drasticamente ao longo do ano , mas no equador, eles permanecem quase os mesmos ao longo do tempo. Uma mudança na obliquidade de apenas alguns graus pode desencadear eras glaciais, mas os cientistas descobriram que era improvável que as interações gravitacionais entre planetas em órbitas próximas desencadeariam grandes mudanças nas obliquidades das órbitas desses mundos.

'Descobrimos que as obliquidades dos planetas em sistemas habitáveis ​​não eram realmente afetadas por suas órbitas próximas,' o co-autor do estudo Gongjie Li no Harvard Smithsonian Center for Astrophysics em Cambridge, Massachusetts, disse em um comunicado . “Apenas em raras ocasiões seus climas seriam alterados de maneiras dramáticas. Fora isso, seu comportamento era semelhante ao dos planetas do sistema solar. '

Os cientistas também descobriram que cada planeta neste cenário poderia ser capaz de semear seu parceiro com vida. Impactos cósmicos lançam regularmente detritos de planetas que podem cair em planetas próximos - por exemplo, pesquisas anteriores descobriram mais de 100 meteoritos de origem marciana na Terra. Em princípio, esses meteoritos poderiam trazer material com vida de um mundo para outro, um processo chamado litopanspermia.

Ainda não se sabe se litopanspermia era possível entre Marte e a Terra . A grande distância entre os planetas significa que levaria muito tempo para os meteoritos preencherem a lacuna entre os mundos, tornando menos provável a sobrevivência de qualquer carona. Impactos poderosos também são necessários para lançar meteoritos por uma distância tão vasta, e a energia de tais colisões pode facilmente matar qualquer passageiro clandestino em potencial.

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No entanto, uma vez que os planetas em sistemas habitáveis ​​estão muito mais próximos uns dos outros do que Marte e a Terra, os micróbios têm mais probabilidade de sobreviver aos impactos que os lançam no espaço e aos longos tempos que passariam atravessando o espaço interplanetário.

'A possibilidade mais interessante que esses sistemas permitem é uma árvore genealógica biológica compartilhada entre os dois planetas', disse Steffen ao Space.com. [ Vídeo: A Busca por Outra Terra ]

Os pesquisadores até sugeriram que possuir um companheiro habitável pode ajudar a sobreviver em exoplanetas distantes.

'O clima não deve ser pior em sistemas habitáveis, e a possibilidade de dois planetas compartilharem a carga biológica pode ajudar o sistema a atravessar os tempos difíceis inevitáveis', disse Steffen em um comunicado.

Os cientistas concluíram que sistemas habitáveis estão entre os poucos cenários 'onde a vida - vida inteligente em particular - poderia existir em dois lugares ao mesmo tempo e no mesmo sistema', disse Steffen em um comunicado. 'Você pode imaginar que, se civilizações surgissem em ambos os planetas, elas poderiam se comunicar umas com as outras por centenas de anos antes de se encontrarem cara a cara. Certamente é o que pensar.

No entanto, 'não vimos um sistema real com alienígenas que se comunicam uns com os outros', enfatizou Steffen.

Os cientistas detalharam suas descobertas na terça-feira (1º de dezembro) no encontro Extreme Solar Systems III em Waikoloa Beach, Havaí. As descobertas também foram aceitas para publicação no Astrophysical Journal.

Siga Charles Q. Choi no Twitter @cqchoi . Siga-nos @Spacedotcom , Facebook e Google+ . História original postada em Space.com .