Terras alienígenas podem estar disseminadas em nossa galáxia, a Via Láctea

Uma concepção artística de uma estrela recém-formada cercada por um disco protoplanetário rodopiante de poeira e gás, onde detritos se aglutinam para criar rochas

Uma concepção artística de uma estrela recém-formada cercada por um disco protoplanetário rodopiante de poeira e gás, onde detritos se aglutinam para criar 'planetesimais' rochosos que colidem e crescem para eventualmente formar planetas. Um novo estudo sugere que um pequeno planeta rochoso pode realmente estar espalhado em nossa galáxia, a Via Láctea. (Crédito da imagem: Universidade de Copenhagen, Lars A. Buchhave)

Planetas pequenos e rochosos podem se aglutinar em torno de uma grande variedade de estrelas, sugerindo que mundos alienígenas semelhantes à Terra podem ter se formado cedo e frequentemente ao longo da história de nossa galáxia, a Via Láctea, revela um novo estudo.

Os astrônomos já haviam notado que enormes exoplanetas semelhantes a Júpiter tendem a ser encontrados ao redor de estrelas com altas concentrações dos chamados 'metais' - elementos mais pesados ​​que o hidrogênio e o hélio. Mas planetas alienígenas terrestres menores não mostram tal lealdade a estrelas ricas em metal, descobriu o novo estudo.



'Pequenos planetas podem estar espalhados em nossa galáxia, porque eles não requerem um alto conteúdo de elementos pesados ​​para se formar', disse o principal autor do estudo, Lars Buchhave, da Universidade de Copenhague, na Dinamarca.

Uma diversidade de estrelas

Buchhave e seus colegas analisaram dados do telescópio espacial Kepler para caça a planetas da NASA, que tem observado continuamente mais de 150.000 estrelas desde seu lançamento em março de 2009.

O Kepler observa essas estrelas em busca de pequenas quedas de brilho, algumas das quais causadas por planetas alienígenas que cruzam as faces das estrelas da perspectiva do telescópio. Até o momento, o Kepler sinalizou mais de 2.300 candidatos a exoplanetas. Embora apenas uma pequena fração tenha sido confirmada, os cientistas do Kepler estimam que pelo menos 80 por cento acabará sendo um negócio real. [Galeria: Um mundo de planetas Kepler]

No novo estudo, os pesquisadores analisaram as observações do Kepler de 226 candidatos a planetas circulando 152 estrelas diferentes. Mais de três quartos desses planetas potenciais são menores do que Netuno - ou seja, seus diâmetros são menos de quatro vezes o da Terra - e alguns deles são tão diminutos quanto nosso próprio planeta, disseram os pesquisadores.

Os astrônomos estudaram os espectros das estrelas e descobriram que pequenos mundos rochosos circundam estrelas com uma gama muito mais ampla de conteúdo de metal do que planetas gigantes.

'Ingenuamente, pode-se pensar que quanto mais material você tiver no disco [protoplanetário], mais provável será que você forme planetas (pequenos)', disse Buchhave ao SPACE.com por e-mail. 'O que vemos, porém, é que pequenos planetas se formam em torno de estrelas com uma ampla gama de conteúdo de elementos pesados, enquanto os planetas próximos do tipo Júpiter parecem se formar predominantemente em torno de estrelas com um conteúdo de metal mais alto.'

Na verdade, pequenos planetas terrestres podem se formar em torno de estrelas quase quatro vezes mais pobres em metais do que nosso próprio Sol, disseram os pesquisadores. Os resultados sugerem que mundos do tamanho da Terra podem ser comuns em toda a Via Láctea, talvez fornecendo muitos lugares para a vida ganhar um ponto de apoio.

'Uma vez que pequenos planetas podem estar espalhados em nossa galáxia, as chances de desenvolvimento de vida podem ser maiores, simplesmente porque pode haver mais planetas de tamanho terrestre onde a vida poderia evoluir', disse Buchhave.

Os resultados da equipe são publicados hoje (13 de junho) na revista Nature.

Este gráfico compara os menores planetas alienígenas conhecidos com Marte e a Terra. Astrônomos usando dados da NASA

Este gráfico compara os menores planetas alienígenas conhecidos com Marte e a Terra. Astrônomos usando dados do telescópio espacial Kepler da NASA anunciaram a descoberta do KOI-961.01, KOI-961.02 e KOI-961.03 em 11 de janeiro de 2012; a equipe do Kepler anunciou o Kepler-20e e o Kepler-20f em dezembro de 2011.(Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech)

Primeiros planetas, início da vida?

Os metais não estavam presentes no nascimento do universo. Em vez disso, eles são criados dentro de núcleos estelares, o que implica que os gigantes gasosos tiveram dificuldade em se formar até que várias gerações de estrelas nasceram, morreram e espalharam suas entranhas por todo o cosmos em enormes explosões de supernova.

Mas o fato de que os planetas rochosos podem tomar forma em torno de estrelas pobres em metais significa que o primeiro Mundos semelhantes à terra pode ter se formado há muito, muito tempo.

'Este trabalho sugere que mundos terrestres podem se formar em quase qualquer momento da história de nossa galáxia', disse o co-autor David Latham, do Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, em um comunicado. 'Você não precisa de muitas gerações anteriores de estrelas.'

Nosso sistema solar existe há 4,6 bilhões de anos, e os primeiros sinais de vida na Terra datam de cerca de 3,8 bilhões de anos atrás. Mas o novo estudo sugere que podemos ser relativamente retardatários no que diz respeito à biologia da Via Láctea.

'Saber que a formação de planetas rochosos pode ocorrer em ambientes ambientais de metalicidade inferior aos dos gigantes gasosos implica que pode haver alguns lugares no universo onde os planetas rochosos e a vida começaram antes do que os terráqueos,' Debra Fischer, uma astrônomo da Universidade de Yale, escreveu um comentário que acompanha o estudo na mesma edição da Nature.

Siga o redator sênior de SPACE.com Mike Wall no Twitter @michaeldwall ou SPACE.com @Spacedotcom . Também estamos Facebook e Google+