Alan Shepard: primeiro americano

Alan Shepard se tornou o primeiro americano no espaço quando a espaçonave Freedom 7 decolou de Cape Canaveral, Flórida, em 5 de maio de 1961, a bordo de um foguete Mercury-Redstone. Dez anos depois, Shepard deixaria a atmosfera da Terra novamente para se tornar o quinto homem a andar na lua - e o primeiro a jogar um pouco de golfe lunar.

Nascido em 18 de novembro de 1923, filho de Renza Emerson e Alan Shepard, Alan Bartlett Shepard Jr. cresceu na zona rural de New Hampshire. Depois de se formar no ensino médio, ele frequentou a Academia Naval dos EUA e se formou em 7 de junho de 1944, um dia após o Dia D. Shepard passou o último ano da Segunda Guerra Mundial em um contratorpedeiro no Pacífico.

Durante os 15 anos seguintes, Shepard serviu na Marinha em várias funções. Ele recebeu uma licença de piloto civil durante o treinamento de vôo naval e passou várias viagens em porta-aviões no Mediterrâneo. Ele frequentou a Escola de Pilotos de Teste Naval dos EUA em 1950 e participou de testes de desenvolvimento para várias aeronaves. Ele também testou o pouso no primeiro convés de porta-aviões em ângulo. Shepard mais tarde se tornou um instrutor na Escola de Pilotos de Teste e registrou mais de 8.000 horas de vôo durante sua carreira. [ Fotos: Freedom 7, o primeiro vôo espacial humano da América ]



Ele frequentou o Naval War College em Rhode Island e, após sua graduação em 1957, foi designado como oficial de prontidão de aeronaves no estado-maior do Comandante-em-Chefe da Frota do Atlântico.

Tempo de Shepard com a NASA

Em 1959, 110 pilotos de teste foram convidados a se voluntariar para o programa de voo espacial liderado pela nova Administração Nacional de Aeronáutica e Espaço (NASA). Embora Shepard estivesse na lista, seu convite foi extraviado e ele inicialmente não recebeu uma oferta, de acordo com a NASA . Independentemente disso, ele acabou sendo selecionado como um dos primeiros sete astronautas da organização. Conhecido como Mercury 7, o grupo incluía John Glenn, Virgil 'Gus' Grissom, Donald 'Deke' Slayton, Malcolm 'Scott' Carpenter, Walter 'Wally' Schirra e Gordon Cooper. Deste prestigioso grupo de pilotos altamente treinados, Shepard foi selecionado para pilotar o primeiro vôo ao espaço, com Glenn atuando como seu backup.

As apostas aumentaram na corrida espacial em 15 de abril de 1961, quando a União Soviética lançou o cosmonauta Yuri Gagarin para o espaço e ele se tornou a primeira pessoa a orbitar a Terra, voando no espaço por 108 minutos.

Os soviéticos venceram os americanos por menos de um mês. O lançamento de Shepard foi inicialmente agendado para 2 de maio, mas foi reprogramado duas vezes por causa das condições meteorológicas. Em 5 de maio, o Freedom 7 decolou, levando Shepard a uma altitude de 116 milhas (187 quilômetros) para um vôo suborbital de 15 minutos. Por causa da localização das janelas de vigia, o primeiro americano no espaço não foi capaz de ver as estrelas e estava amarrado com muita força para sentir falta de peso. Além disso, um filtro deixado na janela do periscópio fez a Terra parecer preto e branco. [Mercury Redstone 3: Fotos do voo espacial Freedom 7 de Alan Shepard]

Embora os soviéticos tivessem alcançado o marco histórico primeiro, e Gagarin tivesse alcançado um voo orbital mais longo, o voo suborbital de Shepard ainda teve um impacto mundial significativo. Ao contrário de Gagarin, o lançamento, voo e splashdown de Shepard foram assistidos na televisão ao vivo por milhões de pessoas. Enquanto o nome de Gagarin foi divulgado, muitos dos detalhes de seu vôo foram mantidos em sigilo por mais de uma década - como o fato de que ele saltou de paraquedas na Terra, em vez de pousar em sua espaçonave. Pela ousada conquista de Shepard, o presidente dos Estados Unidos John F. Kennedy concedeu-lhe a medalha de serviço diferenciado da NASA. [Infográfico: Primeira Nave Espacial da América: Projeto Mercúrio]

Shepard trabalhou no solo para voos subsequentes no programa Mercury e foi escalado para pilotar a missão Mercury 10. Mas depois de colocar um astronauta em órbita por um dia inteiro em 1963 com o Faith 7 (pilotado por Gordon Cooper), a NASA decidiu fechar o primeiro programa espacial tripulado e seguir em frente com o Gemini, o próximo passo na jornada em direção à lua. Astronautas em Gêmeos praticavam atracar espaçonaves em órbita e realizar caminhadas espaciais, duas habilidades que seriam necessárias para pousos na lua.

A NASA selecionou Shepard para fazer parte da primeira missão Gemini tripulada, que foi chamada de Gemini 3. No entanto, ele acordou uma manhã tonto e nauseado, e caiu constantemente. Ele foi posteriormente diagnosticado com doença de Ménière. Fluido em seu ouvido interno havia se acumulado, aumentando a sensibilidade dos canais semicirculares e causando vertigem. Shepard foi aterrado em 1963, proibido de voos solo em aviões a jato e de viajar no espaço.

Shepard mudou de marcha, assumindo o cargo de Chefe do Escritório do Astronauta da NASA. Ele supervisionou as atividades, o treinamento e as programações dos astronautas e ajudou no planejamento da missão.

Em 1969, Shepard foi submetido a uma operação que resolveu sua doença e lhe permitiu recuperar o status de vôo completo. Shepard, Stuart Roosa e Ed Mitchell foram inicialmente programados para voar na Apollo 13, mas eles foram adiados com a missão de dar treinamento extra a todos, especialmente Shepard. Shepard foi posteriormente nomeado comandante da Apollo 14 missão à lua. Isso significava que quando a espaçonave Apollo 13 foi gravemente danificada por uma explosão durante sua viagem e teve que fazer um retorno de emergência à Terra, Shepard não estava a bordo. Sua tripulação também se beneficiou de melhorias de segurança para a espaçonave após o vôo da Apollo 13, como mudanças na fiação elétrica. [Legado lunar: 45 fotos da missão Apollo moon]

Para a lua

Shepard explodiu de volta ao espaço do Cabo Canaveral em 31 de janeiro de 1971. Ele e Mitchell pousaram nas montanhas de Fra Mauro na superfície lunar em 7 de fevereiro. Aos 47 anos, Shepard era o astronauta mais velho no programa espacial da época. Antes de deixar a superfície lunar, Shepard, um ávido jogador de golfe, desdobrou um taco de golfe dobrável e acertou duas bolas. O primeiro pousou em uma cratera próxima, mas de acordo com Shepard, o segundo voou por 'milhas e milhas'. (Na realidade, a segunda bola provavelmente caiu a cerca de 655 pés, ou 200 metros, de acordo com o site parceiro do Space.com collectSPACE .)

Shepard e Mitchell passaram mais de 33 horas na lua, o tempo mais longo que qualquer tripulação permaneceu até aquela missão. Shepard e Mitchell também passaram mais tempo fora de suas naves do que os astronautas anteriores, registrando 9 horas e 17 minutos. Eles trouxeram para casa 94 libras (quase 43 quilos) de amostras lunares, incluindo duas rochas com mais de 10 libras (4,5 quilos) cada.

Durante seus dois voos espaciais, Shepard registrou um total de 216 horas e 57 minutos no espaço.

O legado de Shepard

Após a Apollo 14, Shepard continuou seu papel crucial nos bastidores como o Astronauta Chefe da NASA, tornando-o a pessoa responsável pelo treinamento de astronautas e dando-lhe voz na decisão de quais astronautas estariam voando no programa Gemini. Muitos dos astronautas em Gêmeos continuaram a voar nas missões Apollo, com vários veteranos de Gêmeos chegando até a lua.

Em 1974, Shepard aposentou-se da NASA como contra-almirante. Ele começou a trabalhar no setor privado e criou uma empresa guarda-chuva para seus diversos interesses comerciais, Seven Fourteen Enterprises, nomeada para as missões Freedom 7 e Apollo 14.

Em 1984, ele trabalhou com os outros astronautas sobreviventes do Mercury e a viúva da vítima da Apollo 1, Gus Grissom, para estabelecer a Fundação Mercury Seven. Mais tarde rebatizada de Astronaut Scholarship Foundation, a organização ainda existe hoje e arrecada dinheiro para estudantes universitários que estudam ciências e engenharia.

Shepard morreu em 21 de julho de 1998, de complicações de leucemia, aos 74 anos. Sua esposa morreu pouco mais de um mês depois, em 25 de agosto.

Leitura adicional:

Este artigo foi atualizado em 10 de outubro de 2018, pela colaboradora da Space.com, Elizabeth Howell.