Após o impacto do asteróide Dino-Killing, a vida ressurgiu rapidamente

Artista de impacto de asteróide

Uma representação artística de um asteróide impactando a Terra. Novo pesquisador examina a rapidez com que a vida se recuperou após o impacto de um asteróide na Terra há cerca de 66 milhões de anos. (Crédito da imagem: NASA / Don Davis)

THE WOODLANDS, Texas - A vida voltou com uma rapidez surpreendente para o local do impacto que matou os dinossauros , nova pesquisa encontrada.

Quando um asteróide de 10 quilômetros atingiu o Golfo do México há 66 milhões de anos, causando a morte dos dinossauros como parte do maior evento de extinção em massa nos últimos 100 milhões de anos, ele tirou a vida do planeta pelo menos 30.000 anos para se recuperar. A rocha espacial também derreteu a crosta e o manto no ponto de impacto, fazendo os cientistas modernos suspeitarem que a recuperação da vida naquele local seria particularmente difícil.



No entanto, uma amostra do núcleo da cratera revelou que, mesmo no marco zero, a vida conseguiu se recuperar rapidamente, correspondendo de perto ao ressurgimento da vida ao redor do globo. [ Wipe Out: as extinções mais misteriosas da história ]

'A vida voltou à cratera muito rapidamente', disse Christopher Lowery, pesquisador da Universidade do Texas-Austin, durante uma coletiva de imprensa na Conferência de Ciências Lunar e Planetária (LPSC) aqui em Houston na terça-feira, 21 de março. Microfósseis encontrados em a amostra do núcleo mostra que a vida na cratera reapareceu após cerca de 30.000 anos, aproximadamente quando reapareceu em outros locais, de acordo com Lowery.

'Você vê [esse ressurgimento] em todo o mundo', disse Lowery.

Recuperando da extinção

Abaixo do Golfo tropical do México, perto da Península de Yucatán, esconde-se a cratera conhecida como Chicxulub. Este recuo na Terra é a lápide da rocha mais famosa por matar os dinossauros. O impacto do asteróide também desencadeou chuva ácida e incêndios florestais em todo o mundo, e lançou enxofre e outras rochas no ar em quantidades grandes o suficiente para bloquear o sol.

A colisão vaporizou o asteróide kamikaze e diminuiu significativamente o número de espécies vivas na Terra. Ele também espalhou a poeira ao redor do mundo para criar o que os cientistas chamam de fronteira K-T, uma camada que inclui pedaços do próprio asteróide imprensado entre as camadas de rocha que se formaram antes e depois. No entanto, esses vestígios do asteróide por si só não foram convincentes o suficiente para atribuir a extinção à colisão da rocha espacial com a Terra. Então, no final dos anos 1970, geofísicos em busca de petróleo encontraram a cratera de 180 km de largura sob o oceano. Demorou mais de uma década para encontre um link substancial entre essa cratera e a extinção em massa que matou os dinossauros.

Em 2016, uma equipe de cientistas dirigiu-se ao golfo para coletar uma amostra do núcleo da borda da cratera. Perfurando o fundo do oceano a partir de um navio na superfície, eles escavaram um núcleo em forma de pilar de meia milha (800 metros) que revelou a história geológica da região. A tarefa exigia equipamento de perfuração especializado, mas o desafio valeu a pena: a localização subaquática conseguiu preservar a cratera muito mais do que acontece com as crateras terrestres. Sua localização subterrânea torna Chicxulub 'a cratera mais bem preservada' conhecida até hoje, disse David Kring, um petrólogo de impacto da equipe de escavação que estudou a cratera por décadas.

O evento de extinção no final da era Mesozóica causado pelo asteróide é o único evento que ocorreu repentinamente, graças à sua origem externa. De acordo com Lowery, outras extinções em massa ocorreram gradualmente, causado por eventos vulcânicos e das Alterações Climáticas . Nessas circunstâncias, outras formas de vida preencheram os nichos abertos por seus vizinhos condenados.

Mas quando o asteróide se chocou contra a Terra, quase imediatamente criou uma região estéril de 150 km de largura (90 milhas) onde nenhuma vida poderia sobreviver. Medições do fundo do mar feitas na década de 1970 revelaram essa zona morta, disse Lowery, embora sua origem fosse desconhecida.

'A vida foi totalmente destruída pelo impacto', disse ele.

Por causa dos diferentes processos envolvidos no evento de extinção de impacto repentino em comparação com outras extinções mais graduais, os cientistas foram incapazes de fazer estimativas sólidas sobre a rapidez a vida ressurgiria no local do impacto, disse Lowery.

Mas o núcleo em camadas pode revelar quando os microfósseis começaram a reaparecer. Depois que o núcleo foi recuperado, Lowery começou a busca meticulosa por dois tipos de microfósseis. O primeiro, foraminíferos planctônicos ('forames' para abreviar), são formas de vida minúsculas do tamanho de grãos de areia; eles são o foco principal da pesquisa de Lowery. O segundo nanoplâncton calcário, muito menor, fotossintetiza e pode desligar-se completamente por longos períodos sob condições adversas.

Depois de examinar o núcleo, Lowery concluiu que o nanoplâncton na região passou 5 milhões de anos após o impacto no que ele chamou de 'modo de desastre', florescendo novamente quando as condições eram favoráveis. Os forames se recuperaram muito mais rápido, espalhando-se rapidamente após o cataclismo, disse Lowery, trazendo vida de volta à cratera.

'Há vida no fundo do mar dentro de 30.000 anos após o impacto', disse Lowery durante uma apresentação na reunião do LPSC.

De onde essa vida veio ainda não se sabe, no entanto, disse ele. Ele pode ter rastejado de volta das fontes hidrotermais recém-formadas criadas pelo impacto, ou pode ter vindo de outra parte do oceano, disse Lowery.

Por que o nanoplâncton demorou mais para emergir do que os forames permanece uma questão em aberto, e a equipe espera responder com uma análise mais aprofundada do núcleo, disse Lowery.

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