50 anos após a Apollo, a Índia está levando um refletor laser da NASA para a Lua (e é apenas o começo)

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Um retrorrefletor 'microrrefletor' que está atualmente a caminho da superfície lunar. (Crédito da imagem: NASA / GSFC)



Uma espaçonave indiana está carregando os primeiros refletores deixados na lua desde a era Apollo.

Os refletores, que fazem parte da missão Chandrayaan-2 da Organização de Pesquisa Espacial da Índia (ISRO), lançada no início desta semana, representam a próxima etapa de um experimento que começou em 1969.





Cinquenta anos (e alguns dias) atrás, os astronautas da Apollo 11 deixou o experimento Lunar Laser Ranging na Lua. O experimento continha uma bandeja com 100 pequenos prismas que os cientistas da Terra iriam disparar com feixes de laser. Os astronautas das Apollo 14 e 15 seguiram o exemplo, deixando mais desses prismas, conhecidos como retrorrefletores, na lua. Incrivelmente, décadas depois, esses refletores permanecer experimentos ativos .

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Lasers e a lua

O retrorrefletor do Refletor Lunar de Próxima Geração (à esquerda) ao lado de seu predecessor da era Apollo (à direita).

O retrorrefletor do Refletor Lunar de Próxima Geração (à esquerda) ao lado de seu predecessor da era Apollo (à direita).(Crédito da imagem: Doug Currie)



A ISRO lançou um pequeno retrorefletor para o pólo sul da lua a bordo do módulo de aterrissagem Vikram do Chandrayaan-2. Ele pesa apenas 1 onça (cerca de 22 gramas) e pode ser visto da órbita lunar, mas não da Terra, disse Simone Dell'Agnello, tecnóloga executiva do Instituto Nacional de Física Nuclear - Frascati National Labs na Itália, à Space.com em um email.

O novo refletor é um dispositivo 'microrrefletor', semelhante ao entregue pela INFN da Itália (por meio da Agência Espacial Italiana, ASI) à NASA-JPL e implantado na sonda InSight Mars (e a ser implantado pelo rover Mars 2020 da NASA e pelo ExoMars 2020 rover da ESA), ”disse ela.

Dell'Agnello está liderando a equipe de pesquisa do microrrefletor Vikram e é um co-investigador que trabalha no próximo Refletor Lunar de Próxima Geração (NGLR) para o programa Artemis da NASA. Os 'retrorefletores de última geração são muito mais compactos e leves do que os arrays de um metro da Apollo implantados pelos astronautas da Apollo 11, 14 e 15', acrescentou Dell'Agnello.

Doug Currie, um cientista pesquisador sênior e professor da Universidade de Maryland que foi um membro-chave da equipe que projetou os refletores Apollo originais, disse ao Space.com que o microrrefletor de Virkam não será observado por estações de laser lunar na Terra. Em vez disso, lasers disparados de um satélite irão ricochetear neste pequeno refletor, informando aos cientistas a distância entre o satélite e o microrrefletor na superfície lunar.

O microrefletor é 'projetado para ser medido por orbitadores marcianos e lunares equipados com lasers (como o Lunar Reconnaissance Orbiter, o Mars Global Surveyor e quaisquer futuras espaçonaves)', disse Dell'Agnello.

Mais alvos de laser lunar

Ao disparar lasers em refletores existentes na lua, os cientistas na Terra observam o tempo que leva para o laser retornar e podem então estudar a distância entre a lua e a Terra. Isso ajuda os cientistas a medir e analisar a órbita, rotação, orientação e relacionamento da lua com a Terra.

Até agora, os experimentos do refletor de laser que os astronautas da Apollo deixados na lua não só melhoraram a compreensão dos cientistas sobre como a lua se move e a que distância estamos dela, mas também ajudaram a fornecer evidências de que a lua tem um núcleo líquido .

No entanto, embora esses experimentos de décadas continuem a funcionar e fornecer aos cientistas dados precisos e úteis, os refletores logo receberão uma atualização. Digite o NGLR, um experimento de laser de próxima geração liderado por Currie e Dell'Agnello.

O NGLR funciona de forma semelhante aos seus antecessores refletores, devolvendo os lasers disparados da Terra. Com refletores aprimorados e um maior número de refletores em uma área maior na lua, a equipe espera que seja muito mais preciso do que os refletores Apollo, de acordo com um comunicado da Universidade de Maryland .

É um de 12 investigações que a NASA selecionou para estudo e exploração da lua como parte do programa lunar Artemis da agência.

Os experimentos e demonstrações 'ajudarão a agência a enviar astronautas à Lua até 2024 como uma forma de se preparar para enviar humanos a Marte pela primeira vez', disseram funcionários da NASA em um demonstração .

'Nosso retrorefletor lunar de próxima geração é uma versão do século 21 dos instrumentos atualmente na lua', disse Currie no comunicado. “Cada colocação de um raio laser lunar da Próxima Geração aumentará muito as capacidades científicas e de navegação da rede retrorrefletora. Essas adições melhoram os recursos de mapeamento e navegação, importantes para os planos da NASA de retornar à lua e, em 2028, estabelecer uma presença humana sustentável. '

Os refletores também ajudarão os cientistas a investigar outras áreas da ciência. Por exemplo, os cientistas usarão os refletores para conduzir novos testes sobre a relatividade geral e teorias relacionadas, o que pode ajudar a revelar mais sobre a matéria escura, a coisa misteriosa que constitui quase 27% do universo, disse Currie.

'Além disso,' Dell'Agnello acrescentou, 'os retrorrefletores a laser servirão para geodésia de superfície, cartografia lunar, exploração, ISRU e várias formas de comércio lunar (e / ou marciano) futuro que necessitarão de medições métricas de superfície. Aplicações que já aconteceram na Terra desde o início da urbanização. '

Nota do editor: Uma versão anterior deste artigo se referia incorretamente ao NGLR como um 'microrefletor'. O microrefletor está no Vikram, o NGLR é um refletor separado que fará parte de uma missão futura.

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