Primeiro metano, agora oxigênio: outro possível gás de 'bioassinatura' está agindo de maneira estranha em Marte

NASA

O rover Curiosity Mars da NASA fotografou essas nuvens flutuantes em 17 de maio de 2019, o 2.410º dia marciano, ou sol, da missão, usando suas câmeras de navegação em preto e branco. (Crédito da imagem: NASA / JPL-Caltech)



Outro possível gás de bioassinatura está se comportando de maneira estranha no ar de Marte.

Já sabíamos, graças à NASA's Rover de Marte curiosidade , que os níveis de metano na cratera Gale de 96 milhas (154 quilômetros) aumentam significativamente durante os meses de verão e que as concentrações do gás aumentaram dramaticamente várias vezes nos últimos anos, por razões desconhecidas. E agora, um novo estudo relata que o robô de seis rodas observou algo semelhante com o oxigênio, outro sinal potencial de vida.





'Estamos começando a ver essa correlação tentadora entre metano e oxigênio durante boa parte do ano de Marte', co-autor do estudo Sushil Atreya, professor de clima e ciências espaciais da Universidade de Michigan em Ann Arbor, disse em um comunicado . - Acho que há algo nisso. Só não tenho as respostas ainda. Ninguém faz.'

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Gráfico mostrando os níveis de oxigênio dentro de Marte

Gráfico mostrando os níveis de oxigênio dentro da cratera Gale de Marte, medidos pelo rover Curiosity Mars da NASA.(Crédito da imagem: Melissa Trainer / Dan Gallagher / NASA Goddard)



Os resultados recentemente relatados são cortesia do instrumento Sample Analysis at Mars (SAM) da Curiosity, um pequeno laboratório de química que o rover carrega em seu corpo. A equipe da missão tem usado o SAM para caracterizar a atmosfera do Planeta Vermelho e analisar amostras de sujeira e rocha perfurada desde que Curiosity pousou na cratera Gale em agosto de 2012.

o novo estudo , que foi publicado online na terça-feira (12 de novembro) no Journal of Geophysical Research: Planets, fornece uma visão detalhada das medições atmosféricas do SAM de 2012 a 2017. Os dados mostram que o ar dentro da cratera Gale contém 95% de dióxido de carbono (CO2 ) em volume, 2,6% de nitrogênio molecular (N2), 1,9% de argônio (Ar), 0,16% de oxigênio molecular (O2) e 0,06% de monóxido de carbono (CO).

Não há surpresas nesses números. Mas a equipe descobriu que os níveis de O2 não seguem os mesmos padrões sazonais dos outros gases, aumentando consideravelmente mais do que o previsto na primavera e no verão e caindo abaixo dos níveis esperados durante o inverno da cratera Gale.

E isso foi definitivamente uma surpresa.

'A primeira vez que vimos isso, foi simplesmente estonteante', disse Atreya.

Os pesquisadores verificaram e verificaram novamente a precisão do SAM, determinando que o instrumento estava funcionando perfeitamente. E eles investigaram várias explicações possíveis, mas não encontraram nenhuma que resulte no escrutínio. Por exemplo, o aumento de O2 no verão poderia teoricamente resultar da divisão de CO2 ou moléculas de água na atmosfera de Marte. Mas seria preciso cinco vezes mais água no ar do que o observado para que isso acontecesse, disseram os membros da equipe do estudo, e o CO2 não se fragmenta com a velocidade necessária.

Portanto, a variação do O2, como as flutuações do metano, permanece misteriosa por enquanto.

'Estamos lutando para explicar isso', disse a líder do estudo Melissa Trainer, cientista planetária do Goddard Space Flight Center da NASA em Greenbelt, Maryland, no mesmo comunicado. “O fato de o comportamento do oxigênio não ser perfeitamente repetível a cada estação nos faz pensar que não é um problema que tenha a ver com a dinâmica atmosférica. Tem que ser alguma fonte química e sumidouro que ainda não podemos contabilizar. '

O comportamento do oxigênio na cratera Gale acompanha de perto o do metano, NASA

O comportamento do oxigênio na cratera Gale acompanha o do metano, descobriu a missão Curiosity Mars rover da NASA.(Crédito da imagem: Melissa Trainer / Dan Gallagher / NASA Goddard)

Mas o mistério não justifica a conclusão precipitada de que os micróbios de Marte estão envolvidos, enfatizaram os cientistas. Na verdade, algum tipo de processo geológico é provavelmente o responsável, disseram os membros da equipe de estudo. (Tanto o metano quanto o oxigênio podem ser produzidos por processos abióticos e biológicos.)

A curiosidade não está equipada para determinar se o oxigênio ou o metano foram produzidos por criaturas vivas. Porém, mais dados podem lançar luz adicional sobre este mistério de Marte, e o SAM continuará farejando o ar do Planeta Vermelho.

'Para mim, esta é uma chamada aberta a todas as pessoas inteligentes que estão interessadas nisso: Veja o que você pode fazer', disse Trainer.

O livro de Mike Wall sobre a busca por vida alienígena, ' Lá fora '(Grand Central Publishing, 2018; ilustrado por Karl Tate ), já foi lançado. Siga-o no Twitter @michaeldwall . Siga-nos no Twitter @Spacedotcom ou Facebook .

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